viernes, 31 de octubre de 2008

Raro suceso en una galaxia muy lejana

Un poco de suerte ha dado a los astrónomos una vista sorpresa de un acontecimiento nunca antes observado: el nacimiento de una galaxia.

Astrónomos de la Universidad de Florida y de la Universidad de California Santa Cruz los primeros en descubrir un enorme chorro de gas surgido de un cuasar, el núcleo de una extremadamente remota galaxia todavía en formación. La aguda vista de un estudiante de astronomía y la improbable correlación con otra observación permitieron advertir un evento muy breve y separado por cuatro años. El gas fue expulsado al espacio desde 10 mil millones de años luz de distancia

En esta imagen artística el chorro de gas azul rodea al agujero negro del quasar.

Los cuásares son núcleos enormemente brillante es de galaxias muy distantes aunque contienen agujeros negros súpermasivos, mil millones de veces mayores que nuestro sol. Se ven únicamente en los centros de galaxias muy distantes formadas en los orígenes del universo, la luz de estas galaxias está alcanzando la Tierra después de miles de millones de recorrido. El suceso observado sucedió hace 10.300 millones de años.

"Los agujeros negros en el interior de los cuásares son invisibles, pero la materia cósmica que cae en su interior los alimenta y forma discos calientes de acreción, la fuente de su potente luz. Parte de la materia entrante también puede ser expulsada de los cuásares para formar enormes nubes de gas expulsadas a velocidades enormes. En el quasar en cuestión el gas es escupido a una asombrosa velocidad de 100 millones de km/h." Declaró Fred Haman, profesor de astronomía.

Mientras que los astrónomos habían observado la presencia de esas nubes de gas en otros cuásares, ellos jamás habían presenciado cómo uno brotaba..

Haman apuntó que el descubrimiento se inició cuando Kyle Kaplan, un estudiante de astronomía de la Universidad de Santa Cruz, reparo en peculiaridades en los espectros de luz, que habían sido observados y registrados del cuásar. Los espectros fueron obtenidos en 2006 como parte de un esfuerzo para estudiar las galaxias entre el cuásar y la Tierra.

El profesor de la Universidad Santa Cruz Jason Prohaska se dio cuenta del trabajo de Haman sobre los cuásares y le pidió echar un vistazo.

Cuando Haman y otros astrónomos compararon los espectros con los obtenidos en la misma región en un estudio del cielo en 2002, se sorprendieron de descubrir que no había ni rastro de la nube de gas. De esta forma sabemos que el chorro apareció entre 2000 y 2006.

Daniel Progra, profesor de física de la Universidad de Nevada Las Vegas y experto en chorros de gas de objetos astronómicos señaló que el descubrimiento es fruto de la fortuna.

Estoy muy emocionado sobre este trabajo dijo. Los seres humanos no podemos seguir directamente los cambios en los cuásares puesto que ocurren en el intervalo de muchos años. Por lo tanto un descubrimiento realizado en el transcurso de unos pocos años es muy interesante. No es imposible pero las probabilidades son muy pequeñas

Añadió que el descubrimiento está apoyado por un modelo por computadora que el mismo desarrolló. El modelo predice los complicados y dinámicos flujos de gas.

Haman explicó que el descubrimiento abre también una ventana a la mejor comprensión sobre la formación del cuásares.

"La realidad es que hemos visto aparecer uno en un espacio de tiempo muy corto y eso significa que se trata de una estructura muy volátil. Podría ser una fase evolutiva o quizá una etapa de transición de una fase a otra."

También plantea preguntas interesantes sobre el papel de los cuásares en la formación de las galaxias. Los astrónomos esperan que futuras observaciones arrojen más luz en el proceso.

"Una pregunta interesante el astronomía es ¿cómo está relacionada la evolución de los cuásares con la evolución de las galaxias?" Declaró Haman que la materia eyectada de los quasares podría ser la clave de esta relación ya que puede interrumpir o regular la formación de galaxias alrededor de los quasares. El descubrimiento es un pequeño capítulo de esta historia que hemos podido ver a tiempo real, y lo que vamos a hacer ahora es continuar observando."

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¿Es cierto que puede verse la Gran Muralla China desde la Luna?

Es una creencia popular que la gran muralla China es la única estructura hecha por el hombre que en puede verse desde el espacio. Pero la realidad es que no es cierto, puesto que se necesitaría un telescopio para ello.

De hecho, cuando el primer astronauta chino, Yang Liwei, viajó al espacio declaro que no pudo ver la estructura de la muralla desde la ventana de su cápsula. El astronauta de la nasa Leroy Chiao intentó fotografiar la gran muralla China desde su ventana de la estación espacial internacional. Fotografió una región del interior de Mongolia a unos 300 km al norte de Pekín. Chiao y la NASA sí creen que pueden identificar partes de la muralla es su fotografía, pero no resulta nada fácil, como podemos apreciar en la imagen adjunta.



En cambio en las antiguas pirámides de Giza se ven con facilidad desde la ventana de la estación espacial internacional.

Éste mito va todavía más lejos incluso. Mucha gente cree en que la gran muralla China puede verse desde la luna. Sin embargo los astronautas de las misiones Apolo confirmaron que no es posible ver la gran muralla desde la superficie lunar. Lo más que puede verse es la maravillosa mezcla de azul y blanco de nuestro planeta.

Con tantas construcciones humanas realizadas, pueden verse muchos edificios y otras estructuras desde el espacio. Pero ciertamente no la Gran Muralla China.

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jueves, 30 de octubre de 2008

Aventuras en el espacio 1º Parte

El turismo de aventura es un sector en auge. A ofertas como el senderismo por la cordillera del Himalaya o expediciones en plena selva amazónica, se le han añadido experiencias únicas "fuera de este mundo". Si usted tiene dinero suficiente, curiosidad y espíritu de aventura esta puede ser una experiencia inolvidable y tremendamente excitante.

La única forma de simular gravedad cero en la Tierra es mediante una caída similar al modo que la hacen los paracaidistas, durante años los astronautas profesionales han entrenado en aviones realizando vuelos en parábola. Ahora este tipo de entrenamiento está disponible para el público en general.

Además existen varias empresas comerciales preparando vuelos de turismo suborbital (unos 100 km de altura) para dentro de dos años. En un reciente simposio sobre vuelo espacial comercial celebrado en Nuevo México dos antiguos astronautas Dan Barry y Peter Diamantidis, director ejecutivo de Zero Gravity Corporation y cofundador de Space Adventures, compartieron sus experiencias y ofrecieron una lista de consejos para estar preparado para salir al espacio.

El Entrenamiento físico es esencial. Antes de un vuelo orbital Space Adventures requiere de un entrenamiento de entre 3 y 6 meses, Virgin Galactic solicita tres días de entrenamiento previo. Incluso Zero G ofrece una breve orientación sobre estos vuelos parabólicos. De lo que se trata, explica Barry es de eliminar cualquier experiencia que no tenga que ver con el espacio. Si desea realizar un vuelo espacial es mejor comenzar con un vuelo en gravedad cero, para averiguar como reacciona su organismo ante la ausencia de gravedad. Algunas personas tienen nauseas otras no. Si es una persona que ha experimenta mareos tendrá que aprender a tratar con este problema.

El entrenamiento en la centrifugadora además proporcionará sensaciones similares a las fuerzas G que se experimentan en un lanzamiento al espacio.

Por su parte no solamente compañías norteamericanas ofrecen este tipo de entrenamiento. En Rusia se puede volar de copiloto en aviones de combate Mig 29 o 31 con techos de 20 km de altura y experimentando picados y velocidades supersónicas. Los vuelos de entre 25 y 45 minutos pueden costar entre 12000 y 15000 Euros. Otras opciones complementarias son:

- Vuelos de gravedad cero (Zero-G) con aeronave IL-76 en la Ciudad Estelar de las afueras de Moscú (vuelos programados para el Entrenamiento de los cosmonautas de Rusia)

- Viaje en la centrifugadora de la Ciudad Estelar de Moscú (una gran oportunidad de experimentar fuertes aceleraciones G como lo hacen cosmonautas en el vuelo espacial y el aterrizaje)

- Visita al Centro Hidroespacial de la Ciudad Estelar Moscú (parte del Entrenamiento espacial de los cosmonautas, una ilusión real de estar en el espacio abierto con traje espacial).

- Entrenamiento Espacial Primario en la Ciudad Estelar de Moscú en las que el turista se entrena según el programa de preparación al vuelo espacial, astrogate en los simuladores, etc. Una vez completado el curso, estará Ud. listo para un viaje al espacio.


- Visita al cosmodromo “Baikonur”en Kazakhstan dónde podrá ser testigo ocular del proceso preparatorio y del lanzamiento de una nave espacial y podrá contactar con los cosmonautas).
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¿Por qué Plutón ya no es un planeta? y 2

Sin embargo en la década de los 90 los dispositivos electrónicos de captación de luz CCD, permitieron un revolución tecnológica en la observación astronómica y desplazaron a las viejas placas fotográficas. Con ello se empezaron a descubrir multitud de objetos en el sistema solar exterior más allá de Neptuno, y la perspectiva del sistema solar exterior cambió completamente. Este enjambre de cuerpos descubierto constituía un cinturón similar al cinturón de asteroides pero de objetos helados y una distancia mucho mayor. Gerard Kuiper décadas atrás había teorizado sobre la existencia de este cinturón, ahora se confirmaba su existencia observacionalmente. Esta región se extiende desde la órbita de Neptuno hasta 55 unidades astronómicas (55 veces la distancia de la Tierra al Sol)

Los astrónomos han estimado que al menos debe haber unos 70,000 cuerpos helados de composición similar a Plutón y de al menos 100 km de diámetro. En este escenario Plutón ya no sería un planeta sino un gran objeto del cinturón de Kuiper.

Y aquí comienza el problema puesto que cada vez se descubrían objetos mayores en este nuevo cinturón. 2005 FY9 descubierto por el astrónomo del Caltech Mike Brown era sólo algo menor a Plutón y en un rango parecido existían algunos objetos más. Los astrónomos comprendieron que era sólo cuestión de tiempo que se descubriese un objeto mayor que Plutón con lo que resultaría lógico según los esquemas todavía vigentes que fuera considerado tan planeta o más que Plutón.

De nuevo en 2005 Mike Brown suelta otra bomba anunciando el descubrimento de 2003 UB313, después nombrado como "Eris", que resultó ser un 25% más masivo que Plutón. Antes de que el enredo cósmico fuera todavía mayor era pues necesario definir que era planeta y que no.

En la reunión celebrada en agosto de 2006 en Praga la Unión Astronómica Internacional celebró su XXVI Asamblea General, para abordar este tema. El club planetario debería tener normas precisas de admisión para aceptar o rechazar a los candidatos o a los propios miembros.

El resultado de la reunión supuso la degradación de Plutón y Eris a una nueva clase llamada "planetas enanos". Para poder ser considerado planeta se definieron tres requisitos:

1- Debe orbitar el Sol (Plutón cumple)
2- Debe tener suficiente gravedad para tener una forma esférica (Plutón cumple)
3- Debe ser objeto dominante en su región orbital (Este requisito no lo cumple Plutón)

Pero ¿Que quiere decir ser un objeto dominante en su región orbital? Al formarse los planetas se hicieron cuerpos con una gravedad dominante en su órbita de forma que si otros objetos se acercan o son absorbidos o lanzados fuera de su órbita. Plutón apenas tiene el 7% de veces la masa de los objetos de su órbita. La Tierra por el contrario tiene 1.7 millones de veces la masa de los demás objetos en su órbita. La Tierra tiene una posición dominante y hegemónica en su región orbital, Plutón NO.

Cualquier objeto que no cumpla el tercer criterio es considerado un planeta enano. De esta forma Plutón es un planeta enano. Hasta que Plutón no sea dominante y absorba o eyecte a los demás objetos de su región orbital no podrá ser considerado como planeta. Pero esto es imposible de imaginar en un futuro. Eris está en el mismo caso.

No es imposible que se descubra un objeto que cumpla el tercer criterio. Debería descubrirse un cuerpo grande y muy lejano orbitando el Sol, sólo así el sistema solar volvería a tener 9 planetas. Sin embargo esto es improbable.

En cualquier caso Plutón es un objeto muy interesante aunque ya no sea calificado de planeta. Plutón y sus satélites serán estudiados en julio de 2015 por la sonda de la NASA New Horizons. Esta sonda será la primera en obtener imágenes en alta resolución de este planeta enano. Para los entusiastas de la astronomía Plutón es un "mundo" interesante no importa como se le clasifique.

Esta decisión ha sido polémica incluso dentro de la comunidad astronómica y todavía suscita controversia.
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miércoles, 29 de octubre de 2008

Messenger desvela los secretos de Mercurio

Los científicos de la misión Mesenger a Mercurio analizan hoy los resultados del segundo sobrevuelo del pasado 6 de octubre sobre Mercurio. La sonda ha realizado varios hallazgos científicos y ha retornado cientos de nuevas fotos y medidas de la superficie del planeta, la atmósfera y el campo magnético. Las imágenes muestran una superfice acribillada, y ahora disponemos de imágenes de alta resolución de zonas nunca antes vistas del planeta. Sean Salomon, investigador jefe de la misión y director del Departamento de Magnetismo Terrestre de la Universidad de Carnegie, comenta: "Cuando combinemos los datos de nuestro primer sobrevuelo y de los del Mariner 10, tendremos una cobertura de imágenes de un 95 % del planeta."

La nave Messenger (mensajero) voló sobre Mercurio el pasado 6 de octubre algo después de las 4:40 a.m. Hora de Nueva York. Realizando una complicada maniobra gravitatoria para situarla en un rumbo muy preciso para entrar en órbita de Mercurio en 2011 y revelando un 30% de su superficie nunca antes vista.

La batería de instrumentos científicos estuvo funcionando durante el sobrevuelo capturando más de 1200 imágenes de la superficie y midiendo los relieves topográficos con su altímetro laser. La comparación de las observaciones de la magnetosfera mercuriana entre el primer y segundo sobrevuelo en enero dan una comprensión más precisa de su naturaleza, revelando nuevos detalles, por ejemplo se ha descubierto que es altamente simétrica. La magnetosfera es la región que rodea al planeta controlado por su campo magnético.

El altímetro laser MLA permitió relacionar por primera vez lecturas topográficas muy precisas obtenidas, con imágenes del planeta de alta resolución. Maria Zuber del MIT (Instituto Tecnológico de Massachusetts), importante investigadora de la misión declaró: "Los datos altimétricos recogidos por el MLA lo fueron de zonas de las que ya disponíamos datos del Mariner 10 y las nuevas imágenes se obtuvieron de la región explorada por el MLA en enero. Estos datos topográficos van a mejorar mucho la comprensión de la geología de la superficie de Mercurio.

El espectómetro atmosférico y de superficie observó una delgada atmósfera conocida como exosfera. El instrumento investigó la presencia de emisiones de átomos de sodio, calcio, magnesio e hidrógeno. Los análisis preliminares sugieren que las distribuciones espaciales de sodio, calcio y magnesio de la exosfera de Mercurio son diferentes. Este este otro hallazgo de la misión y abren un camino para comprender la interacción entre la superficie de Mercurio y su exosfera.

Por primera vez las imágenes obtenidas revelan grandes diferencias geológicas en la superficie. Ahora que las cámaras de Messenger han explorado más del 80% de su superficie empieza a quedar claro que a diferencia de la Luna y Marte, la superficie de Mercurio es de una antiguedad uniforme y altamente craterizada, con grandes extensiones de jóvenes llanuras volcánicas en y entre las grandes cuencas de impacto.

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martes, 28 de octubre de 2008

¿Que pasaría si la Tierra perdiese su escudo magnético?

Este redactor remitió una pregunta a la revista norteamericana "Astronomy" en su sección de preguntas y respuestas. La respuesta fue publicada en el número de agosto de 2003. Paso a traducir pregunta y respuesta, esta última a cargo de David Brain de la Universidad de Colorado.

Pregunta: "He leído recientemente que el campo magnético terrestre se está debilitando y que en un plazo de 1000 o 2000 años podría desaparecer, en tal caso ¿cuáles serían las consecuencias de ello para la vida en la Tierra? ¿Podría este suceso relacionarse con extinciones masivas del pasado?"

Respuesta: (David Brain) "El campo magnético terrestre no está desapareciendo en el sentido de que se apague o desconecte. Sino que más bien la fuerza del dipolo del campo magnético global (que da a la Tierra y a muchos otros planetas la polaridad Norte y Sur) está decayendo a lo largo de los siglos. Pero la energía total del campo magnético, que es generada en el interior de la Tierra permanece sin cambios significativos. Podría ser que el campo terrestre esté en un proceso de una lenta inversión de polaridad de forma que el norte se transforme en sur. Estas inversiones de campo han ocurrido en el pasado, si continúa al mismo ritmo el decaimiento del dipolo, experimentaríamos una inversión de campo en 1000 o 2000 años. Sin embargo no hay razones particulares que nos indiquen que esta tendencia continúe en el futuro.

De cualquier forma los geofísicos esperan que durante una inversión de campo se vuelva más complicada, con el fuerte dipolo actual sustituido por varios polos magnéticos más débiles. Este cambio podría tener una serie de consecuencias interesantes para los humanos. En primer lugar las brújulas serían mucho menos útiles como instrumento para la navegación, ya que la Tierra contendría varios polos magnéticos. Las agujas de las brújulas señalan hacia el polo magnético más cercano.

En segundo lugar la reorganización del campo bajaría la altitud en que el campo actúa de barrera contra el viento solar, esta zona está situada a unos 10 radios terrestres alrededor de 64,000 km. Este decrecimiento expondría a muchos satélites en la Tierra de comunicaciones y de GPS a las partículas cargadas del viento solar, con lo que los problemas serían muy comunes, excepto en los satélites cuya electrónica esté preparada para sufrir esa radiación.

Espectacular aurora boreal

En tercer lugar las auroras no se limitarían a resplandores en latitudes muy al norte y muy al sur. Las auroras suceden cuando las partículas energéticas cargadas del viento solar entran en contacto con la baja atmósfera. Dado que habría varios polos, las auroras se verían en lugares dónde raramente se ven hoy. A pesar de todos estos efectos una inversión de campo tendría pocas consecuencias para la vida en la Tierra. Toda vida requiere energía ya sea del Sol, el vulcanismo u otras fuentes y también alimento y agua líquida para sobrevivir. Tanto la energía como el alimento no resultarían por una inversión de campo, además la inversión sucede rápidamente (en unos miles de años) para esperar un cambio significativo de la cantidad de agua líquida en la Tierra. Tanto los humanos como los animales necesitan de la capa de ozono, esta capa se forma gracias a la acción de las plantas y bacterias fotosintéticas.

En ausencia de campo magnético el viento solar tendría acceso a la atmósfera terrestre (de la misma forma que ocurre en Venus y Marte) y las capas altas de la atmósfera serían lentamente arrancadas. Esto incluiría al oxígeno, vital para la supervivencia de humanos y animales.
Pero no se preocupen estos procesos necesitan decenas de millones de años para tener un impacto significativo en el clima del planeta.

Otra pregunta es si subirían los índices de radiación en la superficie terrestre. La respuesta es No. Nuestra atmósfera es lo suficientemente gruesa para frenar la mayoría de las partículas energéticas solares. Para terminar las inversiones de campo ocurren en promedio cada 500,000 años. La vida en la Tierra comenzó hace unos 3000 millones de años. Por lo que la vida ha sobrevivido a muchas inversiones del campo magnético. Tampoco existe una correlación entre las inversiones de campo y las extinciones masivas."

David Brain (Universidad de Colorado)
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lunes, 27 de octubre de 2008

Nuevo vehículo lunar con asientos de piel

La NASA desveló el nuevo prototipo de rover lunar el pasado día 24 de octubre. Este revolucionario vehículo mejorará el transporte sobre la superficie lunar permitiéndo cubrir grandes distancias sin necesidad de aparatosos trajes espaciales. Los Estados Unidos planean su retorno a la Luna hacia 2020.

El vehículo lunar está presurizado y presenta un diseño muy futurista montando 6 juegos de ruedas. Las pruebas se realizaron en el desieto en una zona rocosa de Arizona seleccionada por sus similitudes con las superficie lunar. El rover alcanza velocidades de unos 10 km/h propulsado por baterías. Este vehículo de exploración no es más que una herramienta más de los nuevos ingenios robóticos que utilizará la NASA para su nuevo asalto a la Luna, en su empeño de instalar una base lunar permanente, que servirá de plataforma para la conquista humana de Marte.

El vehículo representa una gran mejora sobre los boogies lunares de las misiones Apollo. En las últimas tres misiones los astronautas condujeron estos estrafalarios coches sobre la superficie lunar cargados con sus pesados trajes espaciales. Mediante estos vehículos pudieron alejarse unos pocos kilómetros de sus lugares de aterrizaje en busca de rocas interesantes.

El astronauta, Doug Craig, declaró tras las pruebas: "Esta es la próxima generación de exploración lunar". Craig añadió que la ventaja principal de este vehículo es una autonomía mucho mayor de unas dos semanas y que permitiría cubrir distancias muy largas de hasta 1000 km. Los astronautas viajaran cómodamente en asientos de piel viendo el paisaje por las ventanillas y sin el engorroso traje que pesa unos 100 kg, Cuando lo necesiten podrán salir al vacío exterior para realizar exploraciones a través de escotillas especiales, provistos de sus trajes protectores.

Mike Gernhardt, un veterano astronauta declaró a su vez: "Solamente llevaremos trajes espaciales cuando estemos sobre la superficie recogiendo rocas, de forma que el resto del tiempo que realicemos observaciones lo haremos en un habitáculo caliente, cómodo y en mangas de camisa." Aparte de su mejorada autonomía Gernhardt añadió que el vehículo es mucho más seguro y cómodo que los primitivos rover Apollo de los 70. "La comodidad redundará en una mejor exploración más productiva y con muchas mejores condiciones de seguridad que las del programa Apollo"

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Fuego en la tierra del hielo

Esta imagen me deja comple-tamente pasmado. El frío glacial y el calor aterrador coexisten como vecinos no se si mal o bien avenidos. El continente antártico, el lugar más frío de la Tierra no es ajeno al vulcanismo, en la cima del Monte Erebus ruge un volcán, que ha tenido frecuentes erupciones durante 20 años, por primera vez el software de un satélite de la NASA ha detectado una erupción en este volcán y ha sido programada para vigilarlo sin la intervención directa humana.

La observación de nuestro planeta desde el espacio utilizando instrumentos y técnicas empleadas en sondas planetarias tiene una aplicación de gran utilidad en la comprensión de la Tierra, de igual modo que la observación de la Tierra ayuda a comprender otros planetas. El instrumento Space Technology 6 Autonomus Sciencecraft Experiment que está integrado en el satélite Earth Observing 1 del centro Espacial Goddard. Este satélite perteneciente al programa New Millenium, esta siendo empleado para el seguimiento de volcanes y otros fenómenos peligrosos.

El software que porta el examina las imágenes del espectrómetro Hyperion, muy sensible al calor emanado de la lava fundida. Después de tomar una imagen del Erebus detectó el calor del lago de lava fundido del casi inaccesible volcán, y ordenó a la nave tomar imágenes en las horas siguientes. La noticia de la detección fue transmitida rápidamente a los vulcanólogos a través de dos observaciones.


Stu Frye ingeniero del Centro Goddard comenta: "Normalmente tardamos semanas en enterarnos que un volcán está activo, pero ahora podemos tomar numerosas imágenes de el proceso eruptivo antes de que las noticias del fenómeno sean ampliamente conocidas." Este software desarrollado por el JPL permite a la nave tomar decisiones autónomas sin la intervención humana, y puede captar cortos sucesos científicos que de otros modo se hubieran pasado por alto.

Los científicos del Centro Goddard y del JPL, están probando este software con el Erebus y otros volcanes en el mundo y continuarán haciéndolo durante unos meses. Con este software puede realizarse un seguimiento de la actividad volcánica de muchos volcanes, pues el software solo examina zonas volcánicas activas, con ello pueden ver la evolución de las erupciones volcánicas importantes mediante multitud de imágenes. Actualmente se están vigilando con el software de este experimento unos 50 volcanes activos.

Versiones futuras podrían utilizarse para rastrear tormentas de polvo en Marte o la actividad volcánica de Io.
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domingo, 26 de octubre de 2008

¿Por qué Plutón ya no es un planeta? 1

Recientemente visité una escuela para dar una charla astronómica, al llegar comprobé que los niños se encontraban apenados y desconcertados porque acababan de retirar a Plutón de la lista. Realmente no fue fácil explicar a niños de 8 o 10 años la razón de este cambio. Pero realmente la decisión no es caprichosa y tiene un sentido astronómico y lógico del que voy a tratar de explicar en éste artículo.

Después de años debatiendo en la comunidad astronómica en 2006 la Unión Astronómica Internacional, la única organización facultada para resolver estos temas, redefinió lo que era un planeta y aquellos que no cumplieran los criterios iban a quedar fuera de la lista oficial. Astutamente grupos de presión luchaban paralelamente para que se destinaran fondos para una misión al "último planeta" que faltaba en la sala de trofeos de la NASA: Plutón. Bajo esta estrategia con mucha lucha en los despachos y fuera de ellos se aprobó la misión espacial a este astro. No olvidemos que una misión espacial a Plutón podría venderse mucho mejor a la opinión pública si éste era considerado como planeta. Los científicos sabían que a efectos puramente científicos, no importaba mucho si Plutón era considerado planeta o no, en cuanto en que este cuerpo es interesante no importa en qué categoría lo coloquemos.















Placas originales del descubrimiento de Plutón (Observatorio Lowell)

Pero estudiemos brevemente la historia de este astro. Plutón fue descubierto en 1930 por Clyde W. Tombaugh desde el observatorio Lowell en Flagstaaff Arizona. Se había predicho desde hacía largo tiempo que existía un noveno planeta sin descubrir en el sistema solar. Neptuno fue descubierto porque se dedujo que un cuerpo sin identificar perturbaba a Urano y fue descubierto en 1846 de una forma bastante precisa a lo predicho. Pero en Neptuno se observaron perturbaciones solo explicables por la existencia de un planeta sin descubrir. A este noveno planeta se le llamó planeta X y demostró ser muy escurridizo durante décadas.

Percival Lowell un millonario entusiasta de la astronomía, pero un astrónomo poco riguroso, dedicó mucho tiempo y esfuerzo para localizar este planeta X. Para sus observaciones Lowell construyó el observatorio que lleva su nombre en Arizona, sin embargo murió sin ver este sueño cumplido. Clyde Tombaugh continuó su labor desde el propio observatorio Lowell, barriendo la eclíptica (plano del sistema solar dónde se mueven los planetas) tomando innumerables placas y comparándolas de una forma sistemática pero a la vez laboriosa.

La técnica se denomina "blinking" o parpadeo, en ella se toman imágenes de una misma zona del cielo con un intervalo de tiempo, que para el caso de Plutón era de unas dos semanas. De esa manera, al superponer ambas placas fotográficas y pasar de la una a la otra se podía observar de vez en cuando objetos móviles como asteroides, cometas o planetas, dándo un pequeño salto de posición contra las estrellas de fondo.


Después de años de búsqueda Tombaugh descubrió finalemente un objeto en la órbita apropiada para anunciar que había descubierto el famoso planeta X. Ya que Tombaugh fue el descubridor el equipo del observatorio le permitió escoger el nombre del nuevo planeta. El nombre escogido fue Plutón, sugerido por una joven estudiante de 11 años, correspondiente al Dios romano del inframundo, y de esta manera continuando la tradición de nombrar los planetas con nombres de la mitología grecorromana.

El sistema solar pasó entonces a tener 9 planetas en 1930.

La masa de Plutón era incierta y fue inicialmente sobreestimada debido a su alta reflectividad. En 1950 estaba estimado su diámetro en unos 6000 km, con una densidad desproporcionada para tener una masa suficiente para observar los efectos perturbadores en Neptuno. Con el descubrimiento de Caronte su satélite en 1978 pudo obtenerse una mejor medición de su diámetro: unos 3000 km. Las mediciones modernas aún más precisas lo empequeñecen aún más situándolo entre 2300 y 2400 km, y convirtiéndolo en el planeta más pequeño del sistema solar, incluso menor que Mercurio de 4880 km de diámetro. Se diría que al correr de las décadas Plutón se había convertido en "El Planeta Menguante", además se descubrió que las supuestas perturbaciones observadas en Neptuno eran erradas, por lo tanto su importancia iba disminuyendo, pero sin embargo continuaba siendo el cuerpo mayor situado más allá de la órbita de Neptuno.

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Estudiando la misteriosa luna Phobos

Las nuevas observaciones del orbitador Mars Express del satélite marciano Phobos sugieren que podría tratarse más que de un cuerpo sólido y compacto, un aglomerado de escombros, sin embargo continúan preguntas en cuanto a su estructura y origen.

La imagen fue tomada con la cámara HRSC de la astronave europea desde una distancia de 352 km del centro de la luna. El origen de Phobos a sido largamente debatido, ya que su densidad se equipara con los asteroides de tipo D más que con el tipo de rocas encontradas en la superficie marciana.

Marte tiene dos pequeñas lunas Phobos y Deimos, Phobos es la mayor y tiene unas dimensiones irregulares de 27 x 22 x 19 km. Durante este verano la sonda de la Agencia Espacial Europea Mars Express ha realizado sobrevuelos muy cercanos a Phobos, en los que los datos obtenidos con su cámara de alta resolución HSRC se van a utilizar para determinar valores más precisos del volumen de la luna y para generar un mapa tridimensional de su superficie. Las señales de radio de retorno a la Tierra son analizadas muy cuidadosamente para determinar la gravedad de este pequeño satélite. Cuando Phobos atrae con su gravedad produce pequeños cambios de velocidad y órbita de la nave que son de gran utilidad para averiguar su masa. A través de mediciones similares de astronaves anteriores como la misión soviética Phobos 88 se ha obtenido un valor de 1.072 1.072 x 10^16 kilogramos alrededor de una billonesima de la masa terrestre.

Según científicos de la misión Mars Express, estas nuevas mediciones pueden precisarse 10 veces más con la tecnología de que se dispone. Combinando los valores de volumen y masa se halla la densidad en gramos por centímetro cúbico. La densidad en claculos preliminares es de alrededor de 1.85 gr por centímetro cúbico lo que nos sitúa bastante lejos de la de las rocas estudiadas en la superficie marciana de entre 2.7 y 3 gr por centímetro cúbico

Estos estudios seránd de gran ayuda para la futura rusa misión Phobos-Grunt concebida para aterrizar en Phobos y recoger muestras y traerlas de vuelta a la Tierra para su análisis, para aprender más sobre la evolución del sistema marciano. Phobos Grunt debería ser lanzada el próximo 2009.

Sin embargo la desidad obtenida de Phobos encaja bastante bien con los asteroides de tipo D, que se creen que son cuerpos porosos con distintos de rocas agregadas en forma de un conglomerado heterogéneo, de ahí su nombre conglomerados de escombros. Por ello han surgido teorías sobre la captura en épocas anteriores de este cuerpo a partir del cinturón de asteroides.

Sin embargo esta teoría presenta un problema ya que los asteroides normalmente se capturan gravitatoriamente en órbitas aleatorias inclinadas y excéntricas, cosa que no observamos en absoluto en la órbita de Phobos. El satélite marciano orbita en torno al ecuador marciano sin una inclinación destacable. Eso nos llevaría a otra hipótesis sobre el origen de Phobos. El origen podría deberse al impacto de un gran meteorito lanzando escombros al espacio y agregándose posteriormente. Sería en este caso un remanente del período de formación planetaria.

Sin embargo ninguna de las dos hipótesis son verdaderamente satisfactorias y su origen continúa siendo un misterio. Tal vez las muestras que obtenga la misión Phobos-Grunt. Los datos obtenidos por Mars Express y otras misiones marcianas servirán como ayuda a la navegación de esta futura sonda y el reto de aterrizar en un cuerpo tan pequeño sin apenas gravedad. Los mapas obtenidos servirán para seleccionar un lugar seguro y adecuado. Otro instrumento de Mars Express penetrará con ondas de radar este cuerpo para obtener más datos sobre su estructura interna. Todos estos esfuerzos van a ayudar a aclarar el misterio del origen de Phobos.

Phobos orbita muy cerca de marte en menor tiempo que el que marte tarda en girar sobre si mismo, de forma que un observador en la superficie de Marte vería a Phobos salir por el oeste y ponerse por el este. La mecánica celeste nos dice claramente que Phobos está perdiéndo lenta y progresivamente energía y que su final no esta muy lejano aunque podría demorarse hasta unos 50 millones de años. Su final será dramático impactando con la superficie marciana con enorme energía, aunque quizá mucho antes las fuerzas de marea de la gravedad marciana acaben disgregándola y tal vez crear un anillo marciano.

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sábado, 25 de octubre de 2008

Preciosa radiografía de Saturno

La geometría de la órbita de la astronave Cassini está diseñada para se sitúe en lados opuestos de los anillos de Saturno de manera que puedan producirse ocultaciones de la sonda desde la perspectiva de la Tierra. La primera ocultación de ondas de radio por los anillos por la sonda tuvo lugar el 3 de mayo de 2005. A continuación explicamos lo que hay detrás de la imagen obtenida. Cassini lleva en órbita del Señor de los anillos más de 4 años.

El 3 de mayo de 2005, las tres señales simultáneas de las longitudes de onda de radio de 0.94, 3.6 y 13 cm (respectivamente bandas Ka-, X- y S-) fueron enviadas a través de los anillos de Saturno en dirección a las antenas de la Tierra. El cambio observado de cada señal de Cassini se movió detrás de los anillos proporcionando un perfil de distribución del material de los anillos en función de la distancia a Saturno, lo que se denomina perfil de profundidad óptica.

La imagen simulada (una especie de radiografía) fue elaborada a partir de los perfiles de profundidad óptica medidos. Los trazos de la imagen se corresponden con la estructura observada de los anillos con unos 10 km de resolución. El color se usa para representar información acerca de los tamaños de las distintas partículas de las distintas zonas basadas en las lecturas de las tres señales de radio.

El color violeta indica regiones donde no existen partículas de tamaño menor de 5 centímetros. Los colores verde y azul indican que en esas zonas hay partículas menores de 5 cm y de 1 cm (respectivamente). La banda saturada de color blanco cerca del medio del anillo B, indica que las tres señales de radio fueron bloqueadas a 10 km de resolución, evitando la representación precisa del color en esta banda. A partir de otros datos de las observaciones de radio, todas las regiones aparecen pobladas por una amplia variedad de tamaños de partículas, algunas de estas más grandes son más propiamente pedruscos, a veces de muchos metros de diámetro.

A fecha de hoy la sonda Cassini continúa orbitando esta maravilla de astro enviándonos imágenes espectaculares. Estas imágenes codificadas tardan a la velocidad de la luz casi una hora y media en llegar a nuestro planeta. El nombre del robot espacial es en honor al astrónomo italiano Giovanni Domenico Cassini que fue el primero en comprender la naturaleza de estos anillos. Cassini vivió en el Siglo XVII.
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Steins: Un diamante en el espacio

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La astronave Rosetta despegó el 2 de marzo de 2005 y después de tres sobrevuelos: dos con la propia Tierra y uno con Marte, para ganar velocidad, salió hacia el exterior de nuestro sistema cruzando el cinturón de asteroides en busca de su objetivo, el Cometa Churyumov-Gerasimenko, Chury para los amigos.

En cada sobrevuelo que realiza la astronave en ruta hacia el cometa es una buena oportunidad para probar los sistemas de navegación y científicos. En este caso la cita espacial programada era con el asteroide Steins, del que tan apenas se sabía nada ,sino que media unos pocos kilómetros de diámetro. La sorpresa fue tremenda al encontrar este gran trozo de roca en forma de bello diamante cósmico el pasado 5 de septiembre.

Los asteroides son considerados a veces como cenicientas de nuestro sistema solar, pero sin duda tienen muchas cosas que enseñarnos en cuanto a la historia de su formación y son en si mismos objetivos de alto valor científico. La misión Dawn de la NASA está en ruta hacia Ceres y Vesta que alcanzará en los próximos años, estos dos asteroides son los más grandes de nuestro sistema, aunque de mucho menor tamaño que nuestra luna.

La velocidad de acercamiento a Steins fue de 8.6 km por segundo y si tenemos en cuenta que el asteroide mide apenas 5 km de diámetro es una velocidad muy alta.

Rosetta todavía tiene que sobrevolar la Tierra por tercera y última vez el 13 de noviembre de 2009 y el 10 de junio de 2010 se encontrará con Lutetia, otro asteroide algo mayor. Después la nave entrará en un período de hibernación mientras se aleja de la Tierra en el espacio profundo. En agosto de 2014 Rosetta alcanzará su destino final el cometa Chury.

La misión de Rosetta es altamente interesante y todo un desafío puesto que su propósito es orbitar en cometa Churyumov-Gerasimenko para obtener datos científicos valiosísimos. Nunca antes se ha intentado esto. Por si fuera poco Rosetta lanzará una pequeña nave de aterrizaje, "Philae", que intentará posarse sobre la superficie helada del cometa para estudiarlo insitu.

Los cometas son cuerpos celestes helados con complejas moléculas orgánicas y algunos científicos los asocian con el surgimiento de la vida en la Tierra. Estos astros helados nos dejan con la boca abierta al acercarse al Sol y formar espectaculares colas luminosas.

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