domingo, 30 de noviembre de 2008

Espectacular Bólido cruza los Cielos de Canadá



En este sobrecogedor video, los cielos de Canadá se iluminan después de que un enorme bólido cruzará los estados de Alberta y Saskatchewan. El video fue tomado el 20 de noviembre por un coche de policia en Edmonton, Alberta. El suceso fue recogido por múltiples cámaras de seguridad y por aficionados de toda la región. Miles de personas fueron testigos oculares de este espectacular fenómeno.


Científicos de la universidad de Calgary ya han encontrado fragmentos de este bólido que explotó en el la atmósfera. El lugar del hallazgo se sitúa a unos 40 km al sur de la comunidad de Lloydminster en la frontera entre Alberta y Saskatchewan. Se han hallado pequeños fragmentos junto a un charco congelado, ver fotos.

La búsqueda de nuevos meteoritos continúa. El bólido de unas 10 toneladas de peso, ha sido incluido ya entre los más grandes meteoros vistos en Canadá en la última década.
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sábado, 29 de noviembre de 2008

Planeando sobre las Nubes de Titán 1

Un globo de aire caliente se mueve suavemente bajo la brisa, planeando sobre cadenas montañosas y grandes lagos. Gruesas nubes se extienden sobre el horizonte entero, amenazando lluvia. La ténue luz que se filtra ilumina un lado del globo asemejándolo a un gran signo de interrogación en el cielo.

Esta es una visión que flota en las mentes de los científicos que estudian Titán, el mayor satélite de Saturno. La sonda Cassini que viaja ahora alrededor del sistema de Saturno, nos ha dado las mejores imágnenes de Titán, sin embargo todavía aguarda mucho por descubrir.

Athena Cousteins, un astrofísica y planetóloga del Observatorio de París, está ayudando a trazar un plan para mandar un globo de aire caliente a Titán, así como un orbitador y una sonda de superficie. El proyecto se llama TSSM Titan and Saturn System Mission. Esta triple apuesta puede revelar muchas cosas de la todavía misteriosa luna.

Cousteins nos cuenta al respecto: "Titán es el mejor lugar fuera de la Tierra para operar un globo, puesto que tiene una atmósfera densa. Aunque la atmósfera de Titán está plagada de niebla de hidrocarburos, está compuesta en su mayor parte de nitrógeno, igual que la Tierra. De hecho los astrobiólogos creen que esta atmósfera es bastante parecida a la que tenía la Tierra hace miles de millones de años, antes que la vida sobre nuestro planeta generase el óxigeno que existe hoy en día."

El aspecto de Titán al descender la sonda Huygens en 2005 recordó de una forma extrañamente similar al de una Tierra joven. Las fotos mostraron una montaña con cauces de ríos erosionando el terreno en su camino a un lago, algo muy familiar a la Tierra actualmente. Excepto que las montañas de Titán están compuestas de hielo y los ríos son de metano líquido.

La sonda Huygens aterrizó en el lecho de un río con arena y guijarros. Este terreno es muy blando y puede ser peligroso para un vehículo robot movil. En Marte el rover Opportunity se quedó atascado durante semanas en una duna y casi no pudo salir de ella. "El terreno en Titán puede ser muy endeble y sería un problema quedarse atascado en todas partes." apunta Cousteins.

Según esta científica para poder moverse la sonda TSSM debería estar provista de un rotor de helicóptero que le permita volar de un lugar a otro. El diseño de la sonda puede incluir flotadores para evitar hundirse en el caso de que aterrizase en uno de los lagos de hidrocarburos de Titán. La sonda llevará una pala para tomar muestras del suelo ya sean líquidas o sólidas.

Los modelos de Titán sugieren que la superficie esta constituida principalmente por partículas de hidrocarburos que llueven desde una densa atmósfera, sin embargo Cousteins asegura no conocer con exactitud la química de la superficie de Titán. "Huygens se diseñó como módulo de descenso sin instrumentos para analizar la superficie tras el aterrizaje. Si me preguntas de que están compuestas las dunas te diré que no lo sé. La única forma de averiguarlo es mandar mandar un robot que realice un muestreo del suelo y lo analice in situ." Explica Cousteins.

Huygens captó algunos datos inesperados de la superficie después del aterrizaje. La sonda calentó en suelo helado y provocó que se evaporará y un instrumento diseñado para detectar la química de la atmósfera detectó gas metano. Sin embargo Cousteins dice que el instrumento obtuvo una visión bastante limitada de la composición del suelo, y de hecho persisten muchas más preguntas que respuestas sobre la química superficial de Titán.

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Hubble descubre Planeta Alienígena de forma Directa

El Telescopio Espacial Hubble ha tomado la primera imagen del primer planeta en luz visible en órbita de otra estrella distinta del Sol. Se estima que el planeta es como máximo 3 veces más masivo que Júpiter, el planeta que ha sido nombrado como Fomalhaut b. Orbita en torno a la brillante estrella Fomalhaut situada a 25 años luz en la constelación de Piscis Austrinus o pez austral. Esta estrella es una vieja conocida para los observadores del hemisferio Sur.

Concepción artística de la estrella Fomalhaut y el planeta tipo Júpiter hallado por el Telescopio Espacial Hubble. El planeta llamado Fomalhaut b, orbita esta joven estrella de 200 millones de años de edad.

Fomalhaut ha sido un candidato para la caza de exoplanetas debido a su exceso de polvo en sus cercanías, lo que se interpreta comon un signo de formación planetaria. Este halo de polvo fue descubierto por el Observatorio Infrarrojo IRAS a comienzos de los 80. En 2004 el coronógrafo y en cámara de alta resolución del Hubble (ACS) captó la primera imagen en luz visible de la región en torno a Fomalhaut. Un coronógrafo es un instrumento destinado a bloquear la luz de una fuente muy brillante de forma que puedan apreciarse los objetos débiles a su alrededor. La imagen mostró claramente un anillo de escombros protoplanetarios de 35000 millones de km de diámetro y mostrando claramente su límite en un borde interior.

Este enorme disco de polvo es similar a nuestro Cinturón de Kuiper, que bordea el exterior del sistema solar y está plagado de objetos helados desde granos de polvo a objetos del tamaño de planetas enanos como Plutón.

El astrónomo Paul Kalas de la Universidad de California en Berkeley y los miembros del equipo propusieron en 2005 que el anillo de polvo estaba siendo afectado gravitacionalmente o más bien "pastoreado" por un planeta situado entre la estrella y el borde interior del anillo.

Ahora el Hubble ha fotografiado una fuente puntual de luz a 3,000 millones de km en el interior del límite interno del anillo. Los resultados han sido publicados en el número del 14 de noviembre de la revista Science.

En esta imagen de luz visible obtenida se muestra el planeta recién descubierto Fomalhaut b. En su órbita en torno a su estrella madre

"Nuestras observaciones del Hubble fueron increíblemente exigentes. Fomalhaut b es 1000 millones de veces menos brillante que la estrella. Comenzamos nuestro programa de observación en 2001 y finalmente nuestra persistencia ha dado fruto." cuenta el investigador Kalas líder del equipo descubridor.


Las observaciones se efectuaron con intervalos de 21 meses por el coronógrafo de la Cámara Avanzada del Hubble (ACS) los reultados muestran que el objeto se mueve en torno a una órbita en torno a la estrella, a la cual está vinculado gravitatoriamente. El planeta está a 17,000 millones de km de la estrella unas 10 veces la distancia que separa a Saturno de nuestro Sol.

Kalas y su equipo utilizaron el Hubble para fotografiar Fomalhaut en 2004 e hicieron un descubrimeinto inesperado del anillo de escombros. Asimismo advirtieron unas fuentes brillantes en la imagen candidatos a planetas. Una imagen muy detallada obtenida en 2006 mostró que uno de los objetos había cambiado su posición desde la exposición de 2004. El desplazamiento angular entre ambas exposiciones corresponde a una órbita con un período de translación de 872 años, según se puede calcular mediante las leyes de Kepler que rigen el movimiento planetario.

Se espera que observaciones futuras puedan detectar el planeta también en luz infrarroja y busquen evidencias de vapor de agua en su atmósfera. Esto llevaría a claves sobre la evolución de un relativamente recién nacido planeta de 100 millones de años de edad. Las medidas astrométricas de la órbita del planeta darán suficiente precisión como para determinar una masa precisa.

El Telescopio Espacial James Webb, que debería lanzarse en 2013, será capaz de realizar observaciones coronográficas de Fomalhaut en el infrarrojo medio y cercano. Este nuevo observatorio orbital será capaz de cazar planetas en el sistema y explorar la región interior del anillo de polvo en busca de estructuras como un cinturón de asteroides.

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viernes, 28 de noviembre de 2008

Titán: El gemelo Congelado de la Tierra 4: Dunas

La lluvia no es lo único que cae de los cielos de Titán, puesto que gran parte de la precipitación la constituyen pequeñas motas de smog de hidrocarburos que se depositan lentamente en la superficie. Cada motita de smog en Titán tiene apenas la centésima parte del ancho de un cabello humano, sin embargo se han acumulado cantidades gigantescas en el transcurso de miles de millones de años. Estas partículas se foman de una forma que no comprendemos todavía bien y se aglomeran multiplicando su diámetro por 250 y hasta llegar a un punto en que son arrastradas a la superficie como la arena de los desiertos terrestres.

En el 2005 después de la segunda pasada del radar de Cassini los científicos quedaron impactados por grandes extensiones de delgadas bandas oscuras, apodadas en la jerga como "arañazos de coche". Las tiras tienen características distintivas como son separaciones de 1.5 a 3 km y alturas de entre 30 y 150 metros.

Formaciones similares de dunas encontramos en la Tierra en los desiertos de Namib, el Sahara y Australia. En nuestro planeta se disponen en forma longitudinal con sus crestas orientadas paralelamente a la direcciòn del viento. El viento no levanta granos de arena por encima de la duna, pero si lo hace a lo largo de sus lados. En la Tierra las dunas longitudinales son formaciones relativamente estables fruto de la acción de un vientos fuertes que soplan en una dirección, que se complementan con vientos fuera del eje dunar que facilitan que la arena se apile, de forma que existen dos vientos que soplan en dos direcciones distintas según la estación. No sabemos que tipo de viento esta dando forma a las formaciones de dunas de Titán, pero sabemos que el polvo de hidrocarburo se mueve o al menos lo ha estado haciendo recientemente. Las bandas de la superficie entre las dunas están sorprendentemente limpias de arena, a pesar de la proximidad de montañas gigantes en sus proximidades. Esa es la señal de una constante formación de dunas.

Cassini no puede averiguar el tamaño de las partículas desde la órbita, pero si sabemos que la gravedad en la superficie de Titán es la séptima parte de la de la Tierra y la presión atmósferica es alrededor de un 50% mayor. Podemos suponer que las particulas son sólo algo mayores que las de las dunas de nuestro planeta.

No conocemos bien de que están compuestas estas partículas. La arena de las dunas terrestres es SiO2, óxido de silicio pero en Titán debe ser diferente. Los espectros realizados con el instrumento VIMS de Cassini sugieren algún tipo de compuesto carbonáceo. Los mapas de Titán muestran que estos "mares" de arena se extienden por todo el ecuador y cubren alrededor de un 20% de la superficie del satélite. En comparación las dunas terrestres apenas cubren el 6% de las tierras emergidas de nuestro planeta y las marcianas alrededor de un 1% de la superficie total.

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Enigmas del Sistema Solar 2. El Sol y su Atmósfera Hipercaliente

¿Por qué la atmósfera solar es mucho más caliente que su superficie?

Esta pregunta ha retado a los heliofísicos durante más de 50 años. Las primeras observaciones de los espectros de la corona solar ya revelaban algo asombroso: La corona solar (su atmósfera) es más caliente que la fotosfera (su superficie visible). De hecho es muchísimo más caliente puesto que la temperatura fotosférica es de 6000º C y la de la corona es de alrededor de 1 millón de grados celsius. Es lógico quedarse perplejo ante estos datos, pues si consideramos una bombilla incandescente no es sensato pensar que el aire que rodea la bombilla esté a mayor temperatura que el cristal de la propia bombilla, lo que observamos en este ejemplo es que al acercarnos a la fuente de calor la temperatura aumenta y no disminuye. Pero esta paradoja se está dando ahora mismo en nuestro Sol y podríamos afirmar con mucha lógica y sin ser físicos que se estarían violando todas las leyes de la física.

Aparentemente es tremendamente contradictoria esta observación. Por lo tanto debe existir algún método de transmisión del calor que no conocemos bien. Sin embargo los heliofísicos están cerca de resolver este tremendo enigma.

Al mejorar los instrumentos de observación es posible desarrollar modelos del Sol mucho más sofisticados ahora que hace 5 décadas. La corona solar está siendo estudiado mejor que nunca desde la Tierra y desde el espacio. Los científicos creen ahora que existen mecanismos magnéticos de transmisión del calor solar a la corona.

Los dos candidatos principales son las nanofulguraciones y las ondas de calentamiento.
Aunque estamos muy seguros que las ondas de calentamiento y/o las nanofulguraciones pueden ser las culpables de este tremendo calor en la corona solar, hasta que no podamos introducir una sonda dentro de la corona solar no estaremos totalmente seguros de qué calienta la corona.

Existe una misión propuesta llamada Solar Probe Mission que investigaría esta cuestión. La misión que se aproximaría a tan solo 3 radios solares unos 4 millones de km del Sol.

Representación artística de la Solar Probe Mission

Esta misión se trata de además de un gran desafío científico, de un tremendo reto tecnológico, puesto que deberá tener un fabuloso escudo térmico capaz de lidiar con temperaturas muy altas y resistir los embates de partículas cargadas del Sol. El ambiente en las cercanías del Sol es tremendamente hostil hasta para los robots. Por ahora ninguna nave ha viajado más cerca del Sol que la órbita de Mercurio dónde ya es necesario soportar temperaturas del orden de los 400º C.

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jueves, 27 de noviembre de 2008

Misión Solar Explorará Zonas Nunca Antes Vistas de Júpiter

Después de dos años de retraso la NASA ha dado luz verde a la misión Juno hacia Júpiter, será la primera misión de la historia a Júpiter con una sonda alimentada por paneles solares.

Juno estaba programada inicialmente para lanzarse a comienzos de 2009, pero las restricciones en el presupuesto retrasaron el siguiente paso del diseño de la sonda. Ahora se han aprobado los fondos necesarios para construir la nave, según anunció la agencia espacial norteamericana el pasado lunes.

Juno será lanzada desde Cabo Cañaveral en Florida en agosto de 2011. Después de alcanzar Júpiter en 2016 orbitará el planeta durante un año describiendo un total de 32 órbitas, en su misión nominal. Juno será el segundo orbitador de Jupiter después de la sonda Galileo que orbitó el planeta gigante por espacio de 8 años antes de hundirla en la atmósfera del planeta en 2003. Galileo dejó un sabor un tanto agridulce puesto que un fallo en su antena principal privó de muchos datos de su exploración.

A diferencia de Galileo la misión Juno orbitará Júpiter no en torno a su plano ecuatorial sino describiendo una órbita polar rozando ambos polos a apenas 5000 km de altura.

Esta órbita nunca antes lograda en Júpiter le permitirá explorar y observar zonas nunca antes vistas de este planeta. La sonda además volará entre la atmósfera joviana y sus potentes cinturones de radiación que rodean el planeta.


Al cruzar estos cinturones las corrientes de partículas cargadas podrían oscurecer el cristal que cubre los paneles solares de la sonda y de esta forma limitar su capacidad y su vida útil.

Juno portará 11 instrumentos científicos, algunos de los cuales se utilizarán para medir la gravedad del planeta, su campo magnético y su composición química. Scott Bolton del the Southwest Research Institute de San Antonio Texas e investigador principal de la misión afirmó al respecto: "Tenemos que conocer los ingredientes de Júpiter antes de reconstruir su receta."

Puesto que el oxígeno es el tercer elemento más abundante en el universo y en el Sol, muchos científicos planetarios esperan ver una cierta cantidad de agua en Júpiter. Sin embargo la sonda atmosférica de Galileo que se zambulló en su atmósfera en 1995 años apenas detectó rastros de agua. Dave Stevenson de Caltech declara al respecto: "la sonda atmosférica de Galileo estaba configurada para detectar agua pero fracaso en su intento por lo que podría pensarse que tal vez descendiese en una zona seca de la atmósfera de Júpiter."

Juno realizará una búsqueda más global y utilizará antenas de radio para medir la luz absorbida por el agua y el amoníaco a seis diferentes profundidades atmosféricas. Si se halla agua podría servir para comprender la historia de la formación del planeta, ya que se cree que el hielo de agua era un componente dominante con respecto al polvo durante los primeros estadíos de la formación de nuestro sistema solar. Stevenson dice al respecto: "el agua es un trazador del material sólido que se ha agregado al planeta." Todo esto combinado con las mediciones del campo magnético y el gravitatorio podrán mejorar el modelo que tenemos de Júpiter y ayude a determinar cómo se formó.

El campo gravitatorio de Júpiter será mapeado mediante los tirones gravitatorios que ejercerá en la trayectoria orbital de la nave y su velocidad. Estos cambios se medirán por los desplazamientos de la frecuencia de las señales de radio de retorno a la Tierra recogidas por la Red de seguimiento de antenas de espacio profundo DSN. La DSN (Deep Space Network) es una red internacional de grandes antenas de radio.

Estas medidas revelarán finalmente si Júpiter tiene un nucleo de elementos pesados que fueron una vez hielo y roca. Si Júpiter tuviese ese nucleo pesado, ello sugeriría que Júpiter se formó por "acreción nuclear" es decir la lenta acumulación de materia sólida antes que el gas se uniese y constituyese su atmósfera.

Los magnetómetros de la astronave se emplearán para trazar mapas del campo magnético. Este mapa puede usarse para inferir la intensidad precisa de las presiones en el interior de Júpiter que producen que el hidrógeno interno se comprima de forma que conduzca la electricidad.

Otras misiones a Júpiter como la Galileo, Voyager, Pioneer o la reciente New Horizons que sobrevoló el planeta en su camino a Plutón, han confiado para su suministro energético en la electricidad generada por el calor generado por la desintegración de elementos radioactivos como el plutonio. Sin embargo Juno llevará enormes paneles solares capaces de convertir la débil radiación solar recibida a la altura de la órbita de Júpiter en electricad para operar los instrumentos científicos, sus computadoras de abordo, sus sistemas de control térmico y sus transmisiones a la Tierra. Juno tendrá una imponente envergadura de 20 metros una vez despliege sus tres paneles. La única nave que operará con paneles solares a distancias similares será la europea Rosetta que cruzará brevemente la órbita de Júpiter en su largo camino hacia el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko que alcanzará en 2014.

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Enormes Glaciares enterrados en Marte

El orbitador marciano Mars Reconaissance Orbiter (MRO) ha desvelado la presencia de hielo subterraneo en Marte en latitudes mucho más bajas de lo anteriormente identificado.

Tras los análisis los datos del radar de la astronave MRO, los científicos han detectado que los glaciares enterrados se extienden a decenas de kilómetros del borde de los acantilados y escarpes montañosos. Existe una capa de material rocoso cubriendo esos hielos y de esa forma haberse preservado como remanentes fósiles desde la última edad del hielo marciana. Este descubrimiento tiene un gran paralelismo con los enormes glaciares descubiertos en la Antártida por debajo de capas de rocas.

Los datos fueron obtenidos a partir de los ecos del instrumento de radar de la MRO, un análisis detallado revela diferencias en los ecos de terrenos rocosos y hielos.

John W. Holt de la Universidad de Texas en Austin comenta al respecto: "Estos glaciares demuestran que los hielos de los casquetes polares no son la única reserva marciana de hielo de agua en Marte." Holt, autor del informe, añade uno de las estructuras que examinamos es tres veces más extensa que la ciudad de Los Ángeles y de hasta 2.5 km de grosor. Además de su valor científico intrínseco, estos depósitos de hielo podrían suponer una valiosa fuente para el suministro de agua para una exploración tripulada a Marte en el futuro."

En esta representación artística se muestran dos imágenes de la región de cráteres de la región de Hellas en la de la izquierda se muestra tal y como se ve desde arriba. En la segunda se superponen los datos del instrumento de radar SHARAD con los depósitos de hielo

Los científicos han estado intrigados por unas suaves colinas que contenían depósitos en las bases de accidentes orográficos mayores. Estas suaves colinas llamadas en la jerga marciana "aprons" fueron observadas por primera vez por los orbitadores Viking en la década de los 70. Una teoría explica que los aprons son en realidad lujos de material rocoso lubricados por una pequeña cantidad de hielo. Ahora los datos de la MRO han dado una respuesta a este enigma.

Ali Safaeinili a cargo del instrumento de radar de la astronave de la NASA añade: "Estos resultados son la señal que nos lleva a pensar en la presencia de enormes cantidades de hielo en estas latitudes."

Los ecos de radar de la MRO indican que las ondas de radio atraviesan con facilidad las aprons y después son reflejadas por una capa subterránea inferior sin apenas pérdida de intensidad. Esto es precisamente lo que se esperaba si la areas de las aprons están compuestas por hielo grueso por debajo de una capa de material delgada. El radar no detecta ecos en la primera capa de estas estructuras puesto que no contienen cantidades significativas de hielo, si en cambio tierra y rocas. La velocidad aparente de las ondas de radar que atraviesan las aprons es consistente con la composición del hielo de agua.

El instrumento de radar de la MRO fue fabricado por la Agencia Espacial de Italia y con él se buscaba estudiar la estratificación del subsuelo marciano en los polos y en latitudes intermedias.

Roberto Seu jefe del instrumento científico en la Universidad de la Sapienza en Roma declaró: "Desarrollamos este instrumento para que pudiera funcionar en este tipo de terreno. Es ahora prioritario observar otras aprons para determinar si también son de hielo."

Holt y el equipo que elaboró el informe, estudiaron los glaciares enterrados en la cuenca Hellas de Marte en el hemisferio meridional. Se informó además de la aprons con apariencia similar extendiendose desde los acantilados en el hemisferio Norte.

Jeffrey J. Plaut, geofísico, va más allá: "Incluso hay un volumen de hielo de agua mayor en los depósitos de norte. El hecho de encontrar estas estructuras entre los 35 y 60º de latitud en ambos hemisferios, nos lleva a pensar en un mecanismo accionado por el clima que explique por qué están ahí."

Estas capas de tierra y rocas que recubren estos glaciares ha evitado que el hielo se vaporice, que es lo que ocurriría si la exposición del hielo al Sol en estas latitudes fuera directa.

James W. Head de la Brown University, se pregunta: "La pregunta clave aquí es :¿Cómo llegó el hielo a aparecer allí por primera vez?". Brown parece tener una respuesta: "El eje de rotación marciano era mucho mayor en el pasado. Los modelos climáticos nos indican que las capas de hielo cubrirían estas latitudes medias durante estos períodos de inclinación pronunciada. En ese escenario los glaciares enterrados serían remanentes fósiles de una edad de hielo de hace millones de años. En la Tierra estos glaciares subterráneos ubicados en la Antártida suponen los vestigios más antiguos de organismos vivos primitivos y de claves del pasado del clima en nuestro planeta."

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jueves, 13 de noviembre de 2008

Olas en los Anillos de Saturno

¡Absolutamente impresionante! La astronave Cassini capturó una colisión entre la luna de Saturno, Prometheus y el anillo F, lo que crea la ola. La fuerza de gravedad de la luna atrae la materia del anillo, dejando tras de sí un surco oscuro. Incluso hay una película del suceso.

La formación de estas ondas y surcos sucede en un ciclo que se repite en cada órbita de Prometheus. Durante su órbita de 14.7 horas a lo largo de Saturno, cuando Prometheus alcance su apoapso, momento de mayor lejanía de Saturno y mayor cercanía al anillo F, El satélite de forma oblonga crea una onda de material del anillo, Pero debido a que Prometheus orbita más deprisa que la materia anular, esta nueva onda es creada en una posición distinta del anillo unos 3.2 grados por delante de la anterior. De esta manera una serie completa de surcos por ondas se producen a lo largo del anillo F, y Cassini ha capturado más imágenes mostrando estos llamados surcos por onda.


Nuevas imágenes como la superior, de nuevo muestran estos surcos. Esta imagen recoge el lado oscuro de los anillos desde unos 36º por encima del plano de los anillos. La imagen fue tomada en luz visible con la cámara de ángulo estrecho de Cassini, el 30 de septiembre de 2008. La vista fue tomada desde 970,000 km de distancia de Saturno y en un ángulo de fase Saturno-anillos-nave de 45º grados. La escala de imágenes es de unos 5 km por píxel.

En algunas observaciones pueden verse facilmente entre 10 y 15 surcos por onda en el anillo F (arriba). Finalmente un surco por onda desparece mientras las fuerzas de fricción actúan para dispersar las partículas de polvo que lo integran.

video

La película muestra la mitad de un ciclo de surco por onda. Los instantes de oscuridad en la película representan el período durante el cual Prometheus y el anillo F atraviesan la sombra de Saturno. Las imágenes de la película se tomaron con la cámara de ángulo estrecho el 23 y 24 de noviembre de 2006. La película consta 72 imágenes con tomadas cada 10.5 minutos cada una durante un período de 12.5 horas.

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El Sol comienza a despertar de su letargo

Después de dos años sin apenas manchas y fulguraciones en una extraña calma, finalmente el Sol está dando signos de vida.

David Hathaway del NASA Marsahal Space Flight Center lo expresa así "Tenemos el máximo solar ante nosotros". Hathaway experto en manchas solares realizó esta afirmación después de un brote de manchas en octubre: "El mes pasado contamos cinco grupos de manchas, no parece gran cosa , pero después de un año record en bajo número de manchas y con raros períodos de tiempo sin absolutamente ninguna, cinco es un número significativo. Representa un incremento real en la actividad solar."

Es incluso más significativo el hecho de que 4 de los 5 grupos de manchas pertenecían al ciclo solar 24. Representando la primera manifestación de este nuevo ciclo de manchas. Hathaway comenta: " Octubre es el primer mes en el que vemos que el número de manchas del ciclo solar 24 supera al número del ciclo solar 23. Es una clara señal de que el nuevo ciclo está comenzando."

El ciclo solar 23 tuvo su máxima actividad en 2000 y desde entonces ha decaído a niveles bajos. Mientras Tanto el ciclo solar 24 está luchando por empezar. 2008 es un año en el que vemos que dos ciclos activos se solapan en el tiempo, de forma que los vemos activos al mismo tiempo. En 2008 desde enero a Septiembre el sol produjo un total de 22 grupos de manchas y de ellos el 82% pertenecían al viejo ciclo 23 y es resto al 24. En octubre la tendencia se ha invertido, puesto que el 80% de los grupos pertenecen ya al nuevo ciclo 24.

El grupo 1007 visto desde el Observatorio Espacial SOHO

A primera vista ambos ciclos parecen similares, pero si una mirada detallada revela que esto no es cierto. Para apreciar la diferencia los heliofísicos se basan en dos criterios: la latitud solar del grupo de manchas y su polaridad magnética. Los grupos de los nuevos ciclos aparecen siempre en latitudes solares altas, mientras que los de los ciclos antiguos se concentran en el ecuador. El 4 de octubre cinco grupos de manchas cumplían ambos criterios para pertenecer al ciclo 24.

El grupo mayor de manchas del nuevo ciclo apareció el último día de octubre. Se le nombró como 1007, o 007 de forma familiar,

Las manchas tienen dos nucleos oscuros de dimensiones mayores a la Tierra y están conectadas por filamentos magnéticos de miles de kilómetros de longitud. El astrónomo amateur Alan Friedmann obtuvo la fotografía inferior desde su observatorio casero en Búfalo, Nueva York.

El 3 y el 4 de noviembre liberaron una seried de fulguraciones de la clase B. Aunque esas fulguraciones se consideran menores, las explosiones generadas se percibieron en la Tierra. Los rayos X bañaron el lado soleado de nuestro planeta y las ondas de radiación ionizante atravesaron la atmósfera terreste sobre el continente europeo.

Los radioaficionados notaron extrañas perturbaciones en las transmisiones de VHF causadas por alteraciones en la ionosfera.

Hathaway calma un poco la excitación: "Todavía estamos a años del máximo solar y mientras tanto el Sol va a atravesar por algunos períodos más de tranquilidad." Aunque haya habido este brote de actividad, el mes de octubre es muy pobre en cuanto a actividad de manchas, con una cuenta de cero manchas en 20 de los 31 días.

Pero de cualquier forma es el inicio del incremento de la actividad solar, pues el Sol podría experimentar su máximo hacia 2011 o 2012.

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miércoles, 12 de noviembre de 2008

Enigmas del Sistema Solar 1. Urano y su extraño eje inclinado

¿Por qué Urano gira de lado sobre si mismo?

Urano es un planeta extraño, pues mientras los demás planetas del sistema solar giran apuntando hacia arriba aproximadamente perpendiculares con su plano orbital, el eje de Urano es casi paralelo a este plano mostrando 98º de inclinación sobre la perpendicular del plano eclíptico, mientras que por ejemplo la Tierra tiene sólo 23.5º. Esto significa que durante períodos muy largos de 42 años, tanto su polo Sur como el Norte apuntan casi directamente al Sol.


La mayoría de los planetas tienen una rotación "prógrada" de forma que todos los planetas rotan en dirección contraria a las agujas del reloj. Cuando se ven desde arriba del sistema solar (por ejemplo por encima del polo Norte terrestre). Sin embargo Venus tiene una rotación retrógrada, lo que nos induce a pensar que en sus primeras etapas como planeta un gran impacto alteró su rotación y su sentido de giro. ¿Pasaría esto también con Urano?

Algunos científicos creen que Urano fue víctima de un fenómeno como éste último. Pero otros científicos proponen una solución más elegante para explicar este extraño comportamiento. En etapas tempranas de la formación del sistema solar los científicos han realizado simulaciones por computadora que muestran que la configuración orbital de Júpiter y Saturno puede haber cruzado el umbral de la resonancia orbital 1: 2. Durante este período inicial la combinación de las atracciones gravitatorias de Júpiter y Saturno transfirieron momento orbital al pequeño gigante gaseoso Urano, movéndolo a una posición fuera de eje.

En cualquier caso se necesita investigar más para ver cual de las dos teorías es la correcta.
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Cambios misteriosos en el lejano Eris

La superficie del plutoide más grande conocido parece haber cambiado en los últimos años, de acuerdo a nuevas medidas de cómo los elementos se han estratificado en su superficie helado. Pero los astrónomos no pueden explicar la causa de este aparente cambio.

Eris es el objeto conocido más grande situado más allá de la órbita de Neptuno, con una masa de casi un tercio mayor a la de Plutón. Eris se mueve en una órbita muy elíptica alrededor del Sol en un tiempo de 560 años. Los astrónomos creen que este lejano mundo está cubierto por un capa de metano congelado y pequeñas cantidades de hielo de nitrógeno, Cuando se acerca al Sol estos hielos se creen que se vaporizan en la regiones soleadas mientras que se condensan en regiones en sombras.

Eris está ahora en su máximo alejamiento al Sol, de forma que se espera que fuera inactivo y helado. Pero un nuevo estudio sufiere que la superficie de este planeta enano puede haber cambiado en los últimos años.

Stephen Tegler de la Northern Arizona University en Flagstaff declara al respecto: "Estamos realmente estrujándonos el cerebro sobre esto." Tegler y sus colegas probaron que la superficie de Eris era supuestamente inactiva midiendo como el hielo de metano es absorbido por la luz del Sol.

El metano absorbe algunas frecuencias de luz más intensamente que otras. La luz que es absorbida debilmente puede por tanto atravesar la capa de metano de la superficie a grandes profundidades, aunque la profundidad exacta es difícil de estimar.

Estudiando diferentes frecuencias de luz o bandas de luz, en el espectro de Eris usando el telescopio de 6.5 metros del Observatorio MMT en Arizona, los expertos han concluido que la concentración de nitrógeno parece aumentar con la profundidad. Ese resultado basado en observaciones en cinco diferentes bandas en 2007, contradice las observaciones realizadas en 2005 con el telescopio William Herschel desde España.

Las observaciones del 2005, midieron dos bandas de luz y sugerían que el nitrógeno es mucho más abundante cerca de la superficie. Ambas series de observaciones son válidas dicen los investigadores pero hasta ahora no han podido explicar el origen de esta discrepancia.

Una posibilidad es que Eris haya experimentado algún cambio ambiental reciente que haya alterado los centímetros que están directamente bajo la superficie, declar Tegler. Pero tales cambios parecen inverosímiles en un cuerpo que se haya tan lejos del Sol. "Es muy complicado imaginar que algo tan intenso esté sucediendo en una escala de tiempo tan corta" apunta Mike Brown de Caltech, experto en estos cuerpos y que no ha trabajado en este estudio.

Willian Grundy coautor del estudio desde el observatorio Lowell de Flagstaff Arizona explica:"Otra posibilidad es que ese metano y vapor de nitrógeno haya sido eyectado del interior de Eris y condensándose después en una nueva capa de hielo". Grundy añadió: "Ninguno está seguro si Eris es suficientemente cálido para albergar este tipo de criovulcanismo pero una erupción de este tipo no es totalmente descabellada."

En este sentido La misión New Horizons que se dirige a Plutón y lo sobrevolará en 2015, podría ayudar a determinar si este planeta enano ha experimentado erupciones similares. Grundy dice: "si un cuerpo pequeño como Plutón ha desarrollado erupciones similares eres podría hacerlo sin duda también."

De forma alterna los dos equipos podrían haber observado distintas partes de Eris. Nuevos cálculos arrojan una periodo de rotación de 26 horas, con lo que la duración del día podría ser muy parecida a la terrestre. Futuras observaciones podrían realizar un seguimiento de la apariencia del planeta durante múltiples rotaciones para determinar si Eris tiene una composición desigual.

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martes, 11 de noviembre de 2008

Titán: El gemelo Congelado de la Tierra 3: Lagos

Huygens no identificó ningún charco en la superficie de Titán, ahora nos damos cuenta que aterrizó en un vasto desierto helado.

Sin embargo existen lagunas de líquido en su superficie, pero están en las regiones polares. Cassini observó por primera vez áreas de color oscuro agrupadas en 2005 maravillando a los equipos científicos desde entonces.

Región de lagos en Titán

En inicio la evidencia de lagos de hidrocarburos no era contundente. En las imágenes del radar y en las imágenes infrarrojas estas zonas aparecían oscuras. Las imágenes de radar son indicativas de la presencia de superficies planas que reflejan la señal de radio al espacio. Las imágenes infrarrojas oscuras implican que un liquido absorbe los fotones antes de que se dispersen por la acción de las partículas en suspensión.

La prueba definitiva llegó en diciembre de 2007, cuando el Espectómetro visual de mapeo infrarrojo de la Cassini (VIMPS) obtuvo buenos datos de una regíon sospechosa oscura cerca del polo Sur llamada Ontario Lacus. VIMPS analizaron la reflectividad en la el rango de 2 a 5 micrones. La atmósfera de Titán es transparente en estas frecuencias infrarrojas. Una serie de líneas espectrales encajaban con las esperadas para la presencia de etano líquido.

Imágenes de alta resolución de la región de Ontario Lacus de ese sobrevuelo, revelaban lo que parecen ser barrizales y un anillo concéntrico exterior al lago. Estas líneas de costa nos muestran que el lago se ha evaporado desde su línea de nivel original y que su nivel sube y baja con el tiempo. Recientes estudios muestran que los lagos del norte producen nubes y llueve a sotavento de ellos un efecto similar observado en los Grandes Lagos de Norteamérica.

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Los cometas a través de la Historia 1

Las primeras crónicas de la aparición de los cometas fueron consignadas por los chinos hacia el segundo milenio a Jc. Y en unos 3000 años clasificaron 21 tipos de cometas diferentes realizando 338 avistamientos entre ellos casi todos los del Halley. También existen registros de japoneses y coreanos pero son menos importantes. Los chinos utilizan la astronomía para hacer predicciones astrológicas, los astrólogos chinos debían ser muy cautos o muy ambiguos en sus predicciones porque su vida dependía de ello. Hay quien dice que la astrología es madre de la astronomía para mi no es más que su hermana bastarda.


Existen registros en fragmentos de tablillas cuneiformes babilónicas tal vez del S.VII a Jc. En las que se consignas conocimientos astronómicos anteriores del segundo o tercer milenio a Jc. Se relatan presagios en torno a los cometas y su inclusión en una obra astronómica mucho más general sugiere que pudieran considerarse como astros de pleno derecho. Por lo demás utilizaban la posición del cometa los babilonios para interpretar buenos o malos augurios como el rendimiento de las cosechas.

Según Séneca, dos astrónomos Epígenes y de Apolonio de Mindos estudiaron en Babilonia. Para el primero los cometas eran torbellinos de aire de origen telúrico, mientras que para el segundo tenían una categoría parecida a los planetas.

Estobeo hacia el siglo V de nuestra era recordando las teorías caldeas confirma la opinión de Apolonio y son una especie de estrellas despistadas que descienden de las profundidades del éter y vuelven después a él.

La Biblia habla en algún pasaje de antorchas de fuego humeantes y una espada que pendía sobre Jerusalén. O bien son descripciones simbólicas o quizá algo más reales en cualquier caso la narración es tan oscura que admite varias explicaciones.

De las creencias egipcias no conocemos prácticamente nada, únicamente Diodoro de Sicilia sugiere que a diferencia de los caldeos eran fenómenos atmosféricos.

Los filósofos griegos no se ponen de acuerdo, como siempre. Para Jenofonte (540 a Jc.) son la acción de las nubes inflamadas que se desplazan y amontonan. Para Anaxagoras y Demócrito, son dos astros que confunden su luz en una sola dándo un aspecto alargado.

En Otra observación curiosa por parte de estos dos filósofos griegos se conjetura que los cometas no poseen cabellera por si mismo, sino que surgen en determinados momentos de su carrera en el espacio debido a la reflexión de los rayos solares sobre el vapor húmedo que arrastra y difunde su luz.

Para Estratón (III a Jc.) es como la luz encerrada dentro de una linterna que le da una apariencia neblinosa. Todas estas teorías griegas muestran un agudo sentido de la observación a menudo perdido por el hombre moderno, y además una convivencia y tolerancia de ideas opuestas o diferentes, no en vano los griegos inventaron la democracia. Mostrando el caracter del pueblo griego dónde el debate intelectual era algo muy habitual, lejos de ideas dogmáticas que le siguieron en la edad media. Un era oscura envuelta en un ambiente de miedo, terror, y censura, y cimentado en una inmensa ignorancia del que los poderosos del momento, jerarcas políticos y religiosos supieron sacar partido.

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lunes, 10 de noviembre de 2008

Rovers marcianos: Todo en Orden y Hacia Delante

Como osos desperezándose del invierno la llegada de la primavera marciana en el Sur de Marte está reviviendo a los dos veteranos rovers de la NASA mientras las tinieblas del otoño se abren camino en el ártico marciano poniendo un epitafio de hielo a la misión Phoenix.

Spirit después del invierno se halla en el extremo norte de la meseta Home Plate, después de subir la colina para recoger más energía solar. Con apenas 260 Watios-hora de energía en sus paneles al día, Spirit ha permanecido inmovil hasta mitad de octubre registrando un panorama de 360º a todo color y recogiendo datos científicos. Sus próximos destinos son una colina llamada Von Braun y el pequeño cráter Goddard a 200 o 300 metros.

Cuando Spirit comenzó a moverse, ha podido superar pendientes de 30º, progresando en el camino hacia esos lugares. Sin embargo 2 semanas de movimiento no han levantado el polvo que limita la potencia generada por sus paneles solares.

Spirit comenzará la parte principal de su recorrido después del apagón de comunicaciones debido al alineamiento del Sol con Marte entre el 29 de noviembre y el 15 de diciembre.

Al otro lado del planeta el rover Opportunity, después de conseguir trepar con éxito la pared del crater Victoria a finales de agosto, ha completado el primer mes de viaje hacia el distante cráter Endeavour. El viaje se espera que se prolongue durante más de dos años cubriendo 12 km de distancia.

Rodadas en las arenas de Marte de Opportunity tras salir del cráter Victoria a final de agosto

El viento ha retirado el polvo de los paneles solares de Opportunity de forma que puede generar más de 600 Watios-hora por día que permiten al vehículo moverse rápidamente. Sin embargo la navegación debe ser cuidadosa puesto que el terreno que atraviesa tiene suaves dunas dónden podría quedarse atascado. El rover puede cubrir 100 metros en una hora, pero sólo pueden verse 20 o 30 metros adelante. Lo que siginifica que los ingenieros de tierra deben pararlo regularmente para que elijan una ruta segura.

Cuando Marte entre detrás del Sol los controladores aparcarán Opportunity en un lugar donde pueda pasar las dos semanas incomunicado realizando medidas científicas, antes de retomar su viaje.

En el camino al cráter Endeavour los controladores buscarán rocas interesantes.e Pero debido a que parar para tomar datos lleva de 5 a 10 días por roca sólo examinarán unas pocas Increíblemente los rovers marcianos fueron diseñados para durar 90 días, sin embargo y para sorpresa de todos ya han conseguido sobrevivir casi 5 años en el planeta rojo. Aunque los achaques se notan en ambos robots Jake Matijevic, ingeniero jefe en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena dicen que todavía están funcionando bien.

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El enigma del Metano: ¿La Prueba de vida en Marte?

Sabemos de la existencia del gas metano en la atmósfera marciana desde hace 4 años. Sin embargo no sabemos de dónde procede. En la Tierra el gas metano está producido por la presencia de agentes biológicos. Vegetales en putrefacción o faltulencia de grandes animales como vacas.

Desde luego después de años de exploración en Marte estamos seguros de que no hay vacas pastando en Marte.Incluso si la vida hubiera existido o existiese en Marte, la molécula del metano se rompería e forma muy rápido por efecto de la luz solar. La única posibilidad que nos queda es que el metano sea remplazado por fuentes químicas o biológicas. Ahora recientes descubrimientos separados realizados en Marte, todavía hacen más intrigante el enigma de su origen.


El metano fue descubierto en Marte por 3 grupos independientes en 2003 -2004. Una detección se realizó usando la sonda europea Mars Express, mientras que una segunda fue a partir de observaciones de los telescopios Keck II y Geminis Sur y la tercera utilizó el telescopio Canada-Francia-Hawaii.

El misterio de cómo el metano está siendo renovado en la atmósfera ha llevado a los científicos a continuar sus observaciones en un esfuerzo para entender qué está ocurriendo en Marte. Michael Mumma del Centro Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt Maryland fue uno de los descubridores originales del metano en Marte. Las observaciones de su equipo muestran que el metano no se distribuye de forma uniforme en Marte, sino que se concentra en varios "puntos calientes". Su equipo ha presenciado como las nubes de metano se extienden cientos de kilómetros de estos "puntos calientes" y se disipan en un año por la acción de la luz solar, suponiendo un período mucho más corto de los 300 a 600 años que se creía que duraba este proceso. Por lo tanto si el metano se destruye con tanta rapidez obviamente se tiene que producir en mayor cantidad que lo que se creía anteriormente. Mumma informó de estos resultados en una reciente conferencia de ciencias planetarias.

La región de Nili Fossae en Marte un "punto caliente"

Una de los puntos calientes es Nili Fossae, una fisura que ha sido erosionada y rellenada parcialmente por sedimentos y eyecta rica en arcilla de un cráter cercano. ¿Podría vivir un ecosistema subsistir bajo la superficie terrestre? En la Tierra los microbios subterráneos sobreviven sin luz, en un ambiente libre de óxigeno y lejos de la superficie. Además el asunto es más intrigante cuando conocemos en la Tierra que los microbios subterráneos son metanógenos puesto que obtienen energía de su sustrato mineral expulsando metano como producto de desecho. Nili Fossae es uno de los lugares probables de aterrizaje para el Mars Science Laboratory (MSL) el próximo robot movil de la NASA para explorar el planeta rojo a partir del próximo año.

Estas cuevas marcianas ¿podrían albergar vida?

Sin embargo los astrobiólogos no descartan la posibilidad de que algún tipo de proceso geológico o químico esté liberando metano. Y esto todavía es más intrigante puesto que eso implicaría una fuerte actividad geológica en el interior de Marte. Un a idea propuesta es que los clatratos helados cerca de la superficie estén constantemente liberando pequeñas cantidades de metano mientras las temperaturas y las presiones en superficie cambian. Los clatratos son formas de agua sólida que contienen gran cantidad de metano en su estructura cristalina.

Caroline Thomas y sus colegas de la Universidad de Franche-Comte dicen que los clatratos solamente pudieron existir cerca de la superficie de Marte si la atmósfera hubiera sido alguna vez rica en metano. Pues de otra forma nunca podrían haberse formado eso clatratos. Unsa posiblidad es uqe los impactos de cometas enriquecieron la atmósfera con metano.

También es descubirmiento de depósitos de hematita gris cristalina en el suelo marciano podría ser prueba de una atmósfera antigua rica en metano. De otra manera la unica posibilidad es el origen biológico y por tanto la existencia de vida en el subsuelo de Marte.

El equipo de Thomas apunta: "Nuestros resultados muestran que los clatratos hidratos de clatratos ricos en metano serían estables en el subsucelo marciano solo si la atmósfera primitiva de Marte hubiera existido o si existiera una fuente de metano subterránea aún presente La verdad no sabemos lo que todo esto significa, pero el MSL tendrá la capacidad de resolver el engima o al menos acercarnos a la solución de este misterio. Entre tanto los orbitadores marcianos, exploradores robóticos y telescopios terrestres continuarán observando y aportando nuevos datos, pero cabría la posibilidad que hasta que los humanos no pongan el pie en Marte no se aclarará este rompecabezas.

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Monte Wilson: primer Observatorio Moderno y 5

Acabada la segunda guerra mundial Hale empezó las primeras observaciones con el Hooker. Hacia final de 1918. Constituyéndose en el mayor y más poderoso telescopio de su tiempo. El telescopio revestido de aluminio reflejaba el 82 por ciento de la luz incidente superando netamente a los revestidos por plata.


El telescopio Hooker 2.54 m una vez montado.

El Hooker continuó observando hasta 1985 cuando fue desmontado su espejo primario e instalado un sistema de óptica adaptativa. Si bien hacia los años 50 y posteriores el telescopio entró en una especie de semirretiro al existir instalaciones con cielos más oscuros y de mejor nivel técnico.

Sin embargo hacia 1993 el telescopio volvió a entrar en servicio y actualmente se alquila al módico precio de 1800 Dólares la noche. Disponiendo de modernísimos aparatos y cámaras de todo tipo.

CONTRIBUCIONES CIENTIFICAS DEL TELESCOPIO HOOKER

Una contribución científica muy importante del Hooker fue la determinación de que las llamadas entonces "nebulosas espirales" y otras nebulosas condensadas esféricas o elípticas, eran objetos extragalácticos que no pertenecían por tanto a nuestra galaxia poniendo fin a una larga controversia. Ello fue posible debido a la identificación de estrellas cefeidas en M31 y hallar una distancia de unos 700 000 años luz a todas luces tremebunda, si bien el cálculo de Hubble resultó corto y actualmente se estima en 2.3 millones de años luz aproximadamente. De cualquier forma el universo resulto ser mucho más grande de lo que se suponía.

La nebulosa en espiral M 51 resultó ser una galaxia a varios millones de años-luz

Si bien Hubble se llevó la fama de tales descubrimientos, no olvidemos el trabajo oscuro de un humilde mulero autodidacta, Milton Humason, que se encargó de determinar habilmente multitud de los espectros del observatorio y sin los que Edwin Hubble nunca habría afirmado lo que después afirmó.

La segunda contribución capital fue la medida del desplazamiento hacia el rojo de cientos de galaxias que sorprendentemente y salvo sólo dos casos entre cientos de millones, es efectivamente hacia el rojo y no hacia el azul. Lo que implica que las galaxias están separándose entre si unas de otras en todo el universo. Ello tenía unas grandes implicaciones cosmológicas puesto que implicaba que el universo estaba en expansión, alejándose las galaxias a mayor velocidad cuanto mayor fuera su corrimiento al rojo. Estableciéndose una ley de proporcionalidad (ley de Hubble).

Podemos decir que la galaxia A se aleja al doble de velocidad que la B y por tanto está a doble distancia sin embargo el valor en parsecs o en años luz era muy variable y depende del valor de una constante H (constante de Hubble) que puede variar los valores absolutos de distancia de una forma muy significativa. Los últimos datos dan un valor para H de alrededor de 70, dando una edad la universo de casi 15 000 millones de años. Pero la extremada dificultad para determinar el valor de esta constante nos hace dar estos datos con una necesaria reserva.

Otro logro interesante en Monte Wilson fue la fabricación del primer interferómetro óptico. El interferómetro Michelson. un complicado mecanismo de Espejos en el que se estudian los patrones de interferencia de dos haces de luz de una misma estrella de forma simultánea. El dibujo o patrón de interferencia utilizado en Monte Wilson permitió medir los tamaños aparentes de algunas estrellas cercanas o gigantes. De tal modo se midió el tamaño aparente de Betelgeuse de tan sólo 0.047”, es decir algo menos de la mitad del de Plutón en la actualidad o sea ridículamente pequeño. Resultando ser la única estrella de la que disponemos una imagen en forma de disco (al límite de la resolución del Telescopio Hubble). Tal dato obtenido hacia 1920 permitió conocer que dicha estrella es una supergigante que mide unos 800 diámetros solares y se halla a unos 500 años luz. La dificultad de esta técnica es que vibraciones ajenas a el proceso de medición falseen las medidas, estas vibraciones pueden ser debidas al uso de maquinaria o vehículos de motor, hasta pequeños movimientos sísmicos. Su precisión debe ser absoluta y conocer con mucha precisión la separación de los dos haces de luces.

Por ejemplo, se está empezado a utilizar el complejo VLT de Cerro Paranal (Chile) al completo, es decir interferométricamente lo cual es bastante complejo, dado que se pueden utilizar hasta cuatro haces diferentes. El complejo interferométrico de Cerro Paranal tiene capacidad de obtener resoluciones angulares propias de un telescopio equivalente a 200 metros. Los telescopios Keck en Hawaii están realizando observaciones similares, aunque esta vez sólo son dos los telescopios “en sintonía”.

PROYECTOS NUEVOS O EN DESARROLLO

El observatorio de Mount Wilson cuenta con varios telescopios robotizados operados remotamente, el más grande de 60 cm de diámetro que son usados en tareas educativas por estudiantes de astronomía, en diferentes lugares de los Estados Unidos (programa TIE)

Otro proyecto importante a punto de ver la luz es el CHARA, un interferómetro óptico de última generación que consta de seis telescopios de 1 metro de diámetro. Separados por varios cientos de metros y cuya finalidad es realizar medidas astrométricas de estrellas y por lo tanto calcular sus movimientos propios y sus diámetros de una forma muy precisa.

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domingo, 9 de noviembre de 2008

¿Es lo mismo materia oscura y energía oscura?

Es extraño que en nuestro universo la materia visible en alguna longitud de onda apenas constituye el 4% de la masa total del universo. ¿Dónde está el 96% restante entonces?

Sin duda es un asunto muy oscuro y misterioso. Pero los últimos modelos y teorías apuntan que hay una conexión entre ambas.


La materia oscura fue descubierta en 1933 por Fritz Zwicky al darse cuenta que era imposible que las galaxias pudiesen mantenerse unidas con la materia que podemos observar. Debería entonces existir materia que rodeará a la visible que no fuera posible detectarla y que suministrase la gravedad adicional para que la galaxia se mantuviese unida. También al observar la rotación de las galaxias vemos como las estrellas de la periferia rotan más rápido en torno al centro galáctico que las que están más próximas al centro. Esto es extraño puesto que en nuestro sistema solar con más de un 99% de su masa concentrada en el Sol los planetas peeriféricos giran mucho más lento que los cercanos. Esta paradoja sólo podría tener sentido si la distribución de la masa en la galaxia fuera esférica cosa que no se observa. Por tanto la única explicación posible es que exista una cantidad de materia oscura en las galaxias.

Esta materia oscura podría estar en forma de pequeñas estrellas muy débiles, estrellas de poca masa cuyo horno nuclear no llegó a activarse (enanas marrones), púlsares o agujeros negros. O también en forma de partículas exóticas poco conocidas o desconocidas.

Para acabar de enredar el asunto hace algunos años se descubrió que el universo no sólo se estaba expandiendo sino que esta expansión estaba acelerándose por una fuerza desconocida, que en un futuro lejano llevaría a derrotar a la gravedad totalmente y a separar las galaxias, de forma que dentro de varios miles de millones de años, no sólo las estrellas estarán envejecidas y las galaxias lucirán menos sino que las galaxias se encontrarán cada vez más lejos hasta llegar un momento que el cielo sea casi completamente negro.


Esta misteriosa fuerza llamada energía oscura o quintaesencia y nos lleva a complejas teoría que unen el mundo microscópico con el macroscópico y a relacionar para simplificar este complejo panorama. La energía oscura puede relacionarse también con otro fenómeno llamado "energía de vacío" que impregna a todo el espacio. Si sacaramos todos los átomos y partículas e hiciéramos un vacío perfecto la energía de un volumen dado no sería cero puesto que existe una pequeña energía innerente al espacio entendido como dimensión.

El Dr. Hong Sheng Zhao físico de la Universidad de Saint Andrews, ha desarrollado un modelo en que muestra que la energía oscura y la materia oscura son fenómenos más intimamente relacionados con lo que previamente se creía.

Zhao apunta: "Materia oscura y energía oscura pueden ser las dos caras de una misma moneda, los astrónomos adquiritán un conocimiento mayor de los efectos sutiles de la energía oscura en las galaxias en el futuro y resolveremos los dos misterios al mismo tiempo."

Ambos fenómenos se observan en todo el universo y son corroborados por todos los nuevos descubrimientos. En el modelo del Doctor Zhao la energía oscura y la materia oscura son llamadas como "un fluido oscuro". A escala galáctica este fluido se comporta como materia proviendo fuerza gravitatoria y a grandes escalas el mismo fluido actúa como el motor de la expansión del universo. En el modelo de Zhao, predice la relación 3 a 1 entre ambas observada por los cosmólogos. El acelerador de partículas LHC un proyecto billonario internacional, que entrará pronto en servicio, servirá para apoyar esta teoría, si Zhao está en lo cierto las partículas de materia oscura tendrán tan baja energía que el colisionador no podrá generarlas.

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Rastros del impacto de un asteroide

Este es el rastro persistente después de la entrada del asteroide 2008 TC3 sobre los cielos de Sudán.

Un mes después de que este asteroide impactara contra la atmósfera terreste aquí tenemos la primera imagen desde Tierra del suceso. No se trata del brillante bólido que todos esperábamos ver, pero es la prueba visual de que ago golpeó los cielos de Sudán el pasado 7 de octubre.

La imagen está sacada de un vídeo que estaba grabando el señor Mohamed Elhassan Abdelatif Mahir al amanecer siguiente del incidente. Las estelas de humo son todo lo que ha quedado después de que el asteroide de 3 metros de diámetro explotara en la alta atmósfera, los vientos de gran altitud producen que se retuerzan en el cielo de la mañana.


No tenemos un video de un deslumbrante bólido entrando en la atmósfera en el caso de 2008 TC3, sin embargo esta imagen es una clara evidencia del impacto y además ayudará a acotar la búsqueda de posibles fragmentos del asteroide.

Aunque sólo existen detalles a grandes rasgos, parece que una persona en tierra observó el cielo de Sudán poco después que el meteorito explotara en la alta atmósfera. No sabemos si esta imagen videográfica pertenece a algún equipo de búsqueda de meteoritos, o sencillamente un sudanés curioso ante este acontecimiento, pero es muy oportuno e interesante este video.

Es actualmente la única evidencia que tenemos desde tierra del suceso en el momento y el lugar predicho por los astrónomos del telescopio de Mount Lemmon en Arizona. Los astrónomos a cargo de este telescopio informaron de la entrada de un objeto mientras realizaban una búsqueda de NEOS (Objetos cercanos a la Tierra) financiada por la NASA. Curiosamente la detección de NEOs pretende alertar de los riesgos de la colisión de asteroides con nuestro planeta para evaluar e identificar riesgos y tomar medidas de emergencia en caso necesario.

También una cámara web en una playa de Egipto recogió imágenes del bólido. También a las 2:43 UTC de la madrugada del Martes un dispositivo de captación infrasónica en Kenia detectó la explosión atmosférica de intensidad de entre 1.1 a 2.1 kilotones. Estás observaciones están también apoyadas por imágenes del satélite meteorológico europeo METEOSAT-8. También un piloto de la aerolínea KLM informó de una brillante luz a 1200 km del lugar del impacto.

Aunque las frecuencias de colisión de estos pequeños asteroides son de entre 5 a 10 al año, esta es la primera vez que un asteroide ha sido descubierto antes de impactar con la Tierra, probando de esta manera la viabilidad de un sistema de alerta temprana para futuros impactos de asteroides. El logro es impresionante puesto que 2008 TC3 tenía sólo 3 metros de diámetro.

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Titán: el Gemelo Congelado de la Tierra 2: Ríos

Pero no fue eso lo que Cassini y Huygens se encontraron. Titán es un mundo dónde los hielos hacen el papel de rocas y un líquido ultrafrío de etano y metano representa el papel de agua. Si bien Marte tiene interesantes desiertos y Venus una actividad volcánica reciente, para un geólogo sería Titán el más interesante exceptuando su frígida temperatura de -179ºC.

Cassini penetra el velo de nubes de Titán ofreciendo detalles de la superficie.

Pero quizá los resultados más impresionantes del descenso de la sonda Huygens fueron imágenes de cascadas descendiendo por las laderas de las colinas. Es indudable que el líquido ha fluido recientemente sobre la superficie de Titán y la ramificicación de los cauces muestra que se han formado por la lluvia, y no por procesos de inundación como probablemente sucedió en Marte.

Cassini no sólo ha detectado sistemas de cuencas en latitudes en las latitudes ecuatoriales dónde aterrizó Huygens sino también en latitudes medias y polares. Ninguno de esos cauces muestra líquido en movimiento a través de él, pero probablemente se llenan cada vez que llueve, a modo de los torrentes terrestres. Al descender el líquido por las pendientes se producen efectos de erosión parecidos a los de la Tierra.

Titán muestra una amplia variedad de cauces y todavía no comprendemos por qué. Los más grandes tienen una anchura de entre 800 a 1600 metros, poddrían ser lechos secos de antiguos ríos o incluyan valles contiguos o llanuras de inundación.

Unos pocos de los cauces observados pueden llamarse con propiedad "cañones", dónde podemos ver una fuerte huella del poder erosivo del líquido queda manifestado a través del tiempo. Algunos se extienden cientos de kilómetros mientras que otros cerca del lugar de aterrizaje de Huygens discurren por unos pocos kilómetros y después desaparecen. Algunos tienen lechos que aparecen oscuros en las imágenes del radar, dando a entender que son de perfil regulares y suaves, mientras que otros aparecen claros, lo que se interpreta como de perfil grueso o irregular.

Se sospecha que las lluvias de metano dirigen las corrientes de los cauces. Pero ¿cómo es exactamente el fenómeno de la lluvia en Titán? ¿varía con la estación o con la latitud? ¿se trata de lluvias ligeras o torrenciales? Aunque todavía no hemos observado relámpagos, las tormentas de Titán evolucionan de una forma muy similar a las terrestres. Las cúmulos nubosos crecen y se extienden hacia arriba hasta que alcanzan la tropopausia y se encogen. Probablemente la precipitación cae en forma de metano y etano.

Y como en la Tierra las tormentas tienen sus lugares favoritos. Uno de ellos está localizado en el polo Sur, que ahora está experimentando la luz constante del final del verano. Otro es una banda situada a 40º de latitud Sur, donde el calor solar provoca una convección de aire, de la misma manera que se producen las lluvias en la Tierra en las regiones tropicales.

Pero ¿por qué el terreno aparecía húmedo junto a la Huygens, si Cassini nunca ha detectado nubes cerca del ecuador? Realmente no sabemos predecir dónde va a caer la lluvia. Huygens se encontró con una gran turbulencia entre los entre los 25 y los 30 km de altura, y esas condiciones por sí mismas explicarían la lluvia aun en ausencia de nubes. La confirmación de esta "lluvia fantasma" llegó desde el Observatorio Keck en Hawaii, que encontró acumulaciones de metano líquido en esta misma capa atmosférica. Sin embargo, no está muy claro todavía que origina este fenómeno, o si además si se produce en otras latitudes además de las ecuatoriales.

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sábado, 8 de noviembre de 2008

Monte Wilson: el Primer Observatorio Moderno 4

Pero la joya de la corona en Monte Wilson fue un telescopio que marcó época en su tiempo, el telescopio Hooker, que recibió el nombre de un adinerado magnate hierro de aquel tiempo. El telescopio de 2.54 metros (cien pulgadas) fue en su momento el telescopio más potente del mundo y revolucionó la astronomía durante la década de los 20, cambiando completamente la visión del universo que se tenía por aquel entonces, a gracias a los trabajos de Hubble, Humason, Shapley y otros El telescopio entero Hooker pesaba 90 toneladas y su montura se apoyaba sobre una finísima capa de Mercurio líquido para minimizar la fricción.

El primer disco fabricado en Francia en un cristal no
demasiado diferente del de las botellas de vino fue inicialmente descartado dado que presentaba algunas imperfecciones que hicieron dudar de que fuera correctamente pulido, al estallar la Primera Guerra Mundial se interrumpió el envío del nuevo disco bruto. Así que Hale revisó elinicial y pensó que a pesar de los defectos podría llevar adelante el trabajo. Finalmente resultó satisfactorio este proceso de pulido y no se requirió la segunda pieza.


Montaje del Hooker. En la imagen dos operarios descansan sobre la celda-caja del primario, sostenido por una montura ecuatorial en forma de yugo, cuyo eje apunta al polo.

La forma del espejo primario del Hooker es de parábola, cuanto mejor se ajuste esta a la foma geométrica tanto mayor es su calidad óptica. Esta calidad que puede ser mediocre (1/4 de onda), buena (1/8 de onda) o incluso mejor (la llamada difracción limitada). La colocación de espejos secundarios empobrece el contraste del conjunto óptico. Es por ello el tópico de que los refractores superen a los reflectores en detalle planetario, no en resolución pero sí en contraste de color. Cuanto mayor sea el porcentaje de obstrucción central mayor la pérdida de contraste de color. Todo ello suponiendo una virtualmente casi perfecta corrección del color (refractores apocromáticos). Sin embargo con contraste o sin él los telescopios actuales que marcan la pauta en detalle planetario son claro está, reflectores. Por lo cual esta ventaja aparente del color sólo funciona para telescopios de aficionado y poco más.

Los pesos pesados en los grandes observatorios
utilizan reflectores de varios tipos. Los refractores gigantes del XIX son a su lado enormes diplodocus que lucen bien a los ojos del turista, pero de limitada utilidad práctica. Curiosamente en los reflectores no existe aberración cromática (sí en cambio de otros tipos) y son sensiblemente más baratos en relación a la apertura. Por lo tanto en grandes telescopios ganan los reflectores de largo, puesto que sus diámetros (y también la resolución) aumenta mucho por costos similares o incluso menores.

Por el momento los límites de los telescopios gigantes están en el dinero disponible y en el talento de los ingenieros y no en inabordables leyes físicas.

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