miércoles, 31 de diciembre de 2008

Tras 5 años funcionando los rovers marcianos afrontan nuevos retos.

Los rovers marcianos Spirit y Opportunity afrontan todavía grandes descubrimientos mientras se acercan a su quinto año desde su exitoso aterrizaje en Marte.

Nadie entre los cientos de ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que celebraron el aterrizaje de Spirit el 3 de enero y el de Opportunity 21 días después, podía imaginar que los vehículos podían estar operando en 2009.

Ed Weiler administrador asociado de la NASA nos comenta: "El contribuyente norteamericano pagó por 90 días de misión primaria, sin embargo los dos rovers han superado esa cantidad 20 veces. Lo que resulta una extraordinaria rentabilidad de la inversión en estos tiempos de crísis y problemas presupuestarios."

Los rovers han realizado importantes descubrimientos sobre el ambiente marciano antiguo. Han retornado un cuarto de millón de imágenes, han enviado 36 gygabytes de datos, han recorrido 21 km, trepado a una montaña, descendido a cráteres, luchado contra las trampas de arena, sobrevivido a las tormentas de polvo y aguantado el desgaste de sus componentes. Hasta ahora los rovers permanecen operativos para nuevas campañas de exploración que su equipo ha planeado para ellos.

John Callas, del JPL de la NASA y líder de la misión, dijo al respecto: "Estos rovers son increíblemente resistentes considerando el ambiente extremo que sus componentes tienen que soportar cada día. Sabemos que un componente principal de un rover puede fallar en cualquier momento y quedar la misión terminada sin ningún signo de alarma, pero por otro lado podemos podemos extender 4 veces más el tiempo de la misión principal en el año que tenemos por delante."

Los vientos marcianos han ayudado a que esta misión sea tan longeva al limpiar de polvo los paneles solares y mejorar el suministro eléctrico. Sin embargo esta ayuda no es confiable. Spirit lleva sin una limpieza así desde hace 18 meses y sus paneles cubiertos de polvo apenas han suministrado suficiente energía para sobrevivir en su tercer invierno en el hemisferio sur, que acabó este diciembre. Callas afirmó: "Este último invierno ha sido un duro reto para Spirit" apenas hemos podido superarlo."

Al aumentar la luz durante la primavera marciana y el invierno, el equipo de Spirit planea dirigir el rover a dos lugares situados a unos 180 metros del lugar dónde Spirit ha pasado la mayor parte de 2008. Uno es un montículo que puede ayudar a comprender la meseta que Spirit lleva estudiando desde 2006. La meseta, llamada Home Plate son los restos de una capa más extensa de material volcánico eyectado. El otro destino es un hoyo del tamaño de una casa llamado Goddard.

Steve Squyres investigador principal de la Universidad de Cornell explicó al respecto: "Goddard no parece un cráter de impacto, sospechamos que más bien parece un cráter surgido de una explosión volcánica, y eso es algo que no hemos visto hasta ahora."

Squyres espera que el anillo de color claro que rodea el hoyo pueda añadir información a un terreno brillante y cercano rico en silicio. Este terreno es para Squyres el mayor descubrimiento hasta ahora de Spirit llegó a este lugar a mediados de 2007 con una rueda inmóvil que el robot arrastra como un ancla desde que dejó de funcionar en 2006. El silicio probablemente se produjo en un ambiente de manantiales calientes o chimeneas de vapor.

Mosaico de imágenes tomadas por Opportunity durante Sol 1687

Para Opportunity su próximo destino es el cráter Endeavour. Tiene 22 km de diámetro, más de 20 veces más que el cráter de impacto Victoria, dónde Opportunity pasó la mayor parte de los dos años anteriores. Aunque Endeavour está a 12 km de Victoria, la distancia se hace más lejana al tener que sortear múltiples obstáculos en el camino.

Desde que Opportunity ascendiera las paredes del cráter Victoria hace más de cuatro meses ha avanzado más de 800 metros hacia Endeavour y se ha parado para estudiar la primera serie de rocas que el equipo de la misión planea examinar durante el trayecto. Las imágenes de alta resolución del orbitador MRO, en órbita marciana desde 2006, están ayudando a trazar rutas en torno a potenciales trampas de arena que no eran discernibles anteriormente con otros orbitadores.

Frank Hartman piloto de los rovers JPL comentó: "Los rovers cada vez ponen el listón más alto en cuanto a todo lo que pueden hacer. Hace tiempo nos parecía una idea loca ir hacia Endeavour, pero eso es lo que estamos haciendo precisamente."

Squyres dijo además: "Los viajes están motivados por objetivos científicos, pero nos están llevado a algo importante. Esta ha sido la primera expedición terrestre que la humanidad ha hecho en otro planeta. Cuando la gente mire atrás a este período de exploración marciana, en el futuro, Spirit y Opportunity pueden considerarse más relevantes no tanto por los descubrimientos científicos obtenidos, sino porque fue la primera vez que verdaderamente exploramos la superficie de Marte."

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martes, 30 de diciembre de 2008

Enigmas del Sistema solar 3: El misterioso origen del polvo de los cometas

¿Cómo pudo formarse polvo que existe en los cometas congelados?

Los cometas están hechos de hielos y polvo y son auténticos nómadas del sistema solar. Se cree que se formaron en la región exterior de nuestro sistema solar: el cinturón de Kuiper para los cometas de corto período y la nube de Oort para los cometas de largo período. La nube de Oort es una misteriosa región esférica que rodea el sistema solar que estaría poblada de objetos helados, y ocasionalmente algunos de ellos sufrirían el tirón gravitatorio del sol y "caerían" hacia el interior de nuestro sistema.

En cualquiera de los dos casos al acercarse los cometas al sol se produce una vaporización parcial de sus hielos que quería una cola en los cometas llamada coma.
Al aproximarse al sol los cometas liberan multitud de granos de polvo que se sitúan en órbita solar y que origina en las "lluvias de estrellas" que no son más que enjambres de partículas de polvo precipitándose en nuestra atmósfera en forma de meteoros.

El núcleo del cometa Wild 2 a la izquierda una imagen de la sonda Stardust que lo sobrevoló

Pero tras analizar las muestras de polvo recogidas por la nasa en 2004 de la misión Stardust al cometa Wild 2, se ha descubierto algo que contradice las teorías actuales de formación de cometas.

Los granos de polvo recogidos de este cometa helado parecen haberse formado a altas temperaturas, pero si el cometa Wild 2 se cree que se formó y evolucionó en el cinturón de Kuiper a menos de -200° C, ¿cómo podría explicarse entonces que contenga granos de polvo formados en un ambiente de más de 800 °C?

El sistema solar evolucionó a partir de una nebulosa hace 4,600 millones de años y formó un enorme disco de acreción que se fue enfriando. Las muestras recogidas de Wild 2 sólo podrían haberse formado en la región central de este disco cerca del joven sol y de alguna manera tendrían que haber sido transportadas a los extremos del sistema solar para acabar en el cinturón de Kuiper. ¿Pero qué mecanismo podría hacer esto? Por el momento no tenemos una respuesta clara.
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Mira: la Maravillosa

La estrella variable Mira es una peculiar estrella de la constelación de la Ballena. La primera persona que tenemos conocimiento de haberla observado fue el astrónomo griego Hiparco en el año 134 a. C. Sin embargo no fue reconocida como estrella variable hasta que el astrónomo David Fabricius la observó en 1596 y en 1609.

En nombre de Mira significa maravillosa en latín, este apelativo le fue dado por Johannes Hevelius en 1662. Mira es una gigante roja, de un rojo intenso y es la estrella variable pulsante de largo periodo más brillante del cielo. En el transcurso de 332 días y Mira varía de brillo desde la magnitud 3, más brillante de cualquier estrella de sus proximidades, hasta palidecer a la magnitud 10, y así una y otra vez. Cuando está en el máximo su color rojizo de ayuda a destacar en el cielo.

Sin embargo ha habido ocasiones en que esta estrella ha excedido la magnitud 1 y otras en las que no ha podido brillar más allá de la magnitud 5 en el máximo. Las estrellas variables pueden ser bastante impredecibles.

Una razón que puede explicar esta inconsistencia podría ser que Mira se trata del miembro mayor y un sistema binario. Aunque nosotros no podamos verlo con binoculares o incluso a través de los mayores telescopios. De hecho tiene una estrella compañera enana blanca, esta segunda estrella permanece a unas 70 unidades astronómicas (70 veces el promedio de la distancia del sol a la tierra) de Mira y le lleva 400 años completar una órbita.

Mientras se mueve en su órbita la fuerte gravitación de la enana blanca atrae materia de Mira en un disco circundante, esto produce pulsos termales, provocados por una capa de hidrógeno que rodea el núcleo de la estrella gigante, y por un período de tiempo es lo suficientemente densa y caliente para experimentar fusión atómica. La estructura de la estrella queda alterada y con ello un cambio de brillo. Ver vídeo de la NASA:



Aunque Mira es por lo general suficientemente brillante para localizarse sin ayuda óptica cuando se acerca de su pico máximo de brillo. Encontrarla puede ser a veces difícil puesto que se trata de una región del cielo muy pobre en estrellas brillantes.
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lunes, 29 de diciembre de 2008

La Patraña de la astrología y 5

5 La astrología es dañina

Está claro que la astrología no funciona, pero después de todo es divertida, ¿no? ¿Entonces dónde está lo dañino?

En primer lugar, se estima que cientos de millones de dólares se gastan el astrología todos los años solamente los Estados Unidos. Eso es mucho dinero, derrochado en algo que sencillamente no funciona.

En segundo lugar, la astrología promueve la peor cosa del mundo: el pensamiento no crítico. Cuanto más enseñamos a la gente a aceptar sencillamente historias anecdóticas, chismes, datos escogidos (escogiendo aquellos que apoyan nuestras afirmaciones pero ignorando los que no) y francamente completas mentiras, más difícil resulta para las personas pensar con claridad hasta el punto que si tú no puedes pensar con claridad cómo puede funcionar como ser humano. No puedo enfatizar esto suficientemente. El pensamiento no crítico supone romper en trozos nuestro mundo, y aunque el astrología tal vez no esté al tanto de esto, contribuye a este proceso.

En tercer lugar y algo que me irrita personalmente, les que la astrología se olvida de la tremenda grandeza del universo. Vivimos en un lugar impresionante, nuestro universo es tan maravilloso que no tenemos necesidad alguna de personas que inventen historias sobre él. La astrología eclipsa la belleza de la naturaleza, la devalúa.

Podríamos decir también que está en los periódicos, pero la ponen al lado de las tiras cómicas ¿no? ¿Entonces cómo los periódicos incluyen horóscopos? Mi respuesta es que si los periódicos no toman en serio los horóscopos, entonces ellos los deberían publicar en primer lugar. La gente sabe que las tiras cómicas no son reales pero no todo el mundo comprende el astrología tiene tanta legitimidad como el pato Donald. o Blancanieves. Al recordar su lugar en los periódicos, esto indica que su racionalidad es nula. Sin embargo, la mayoría de los periódicos de los Estados Unidos ni siquiera tienen una sección científica, y la ciencia tiene una importancia crítica en nuestras vidas diarias (¿tú lees esto a través de una computadora? ¿No? ¿llevas gafas o ropa, o te cepillas los dientes, tomás medicinas, inviertes en acciones de empresas tecnologicas o conduces un coche?) Por tanto gracias a la ciencia todas esas cosas son reales. Los periódicos no tienen una sección científica, pero sin embargo publican horóscopos.

Retrocediendo a la década de los 80, la esposa del presidente Nancy Reagan, consultaba un astrólogo para asegurarse de que las reuniones y otras cosas importantes eran planeadas en fechas favorables astrológicamente. Su esposo el presidente de los Estados Unidos se dejaba guiar por eso. ¿Todavía crees que esto no es dañino? hombre más poderoso del mundo basaba su calendario en las afirmaciones sin sentido y aleatorias de una estupidez anticientífica.

Espero haberme expresado con claridad.

6 Resumen

1. No existe fuerza conocida o desconocida que pueda afectarnos aquí la tierra en la forma que afirman los astrólogos. Las fuerzas conocidas se debilitan demasiado rápidamente permitiendo que la Luna domine ampliamente la fuerza gravitatoria y el Sol la fuerza electromagnética. Una fuerza desconocida permitiría a los asteroides y a los planetas extrasolares sobrepasar abrumadoramente a la de los planetas cercanos.

2. Los astrólogos tienen a confiar en nuestra capacidad para recordar nuestros aciertos y olvidar nuestros fallos. Incluso una predicción precisa puede ser una simple casualidad.

3. Estudio tras estudio ha mostrado que las afirmaciones y predicciones hechas por los astrólogos no tiene ningún mérito y y no pueden distinguirse a las realizadas aleatoriamente, lo que significa que los astrólogos no pueden afirmar tener ninguna capacidad para predecir el destino de nuestra vida.

4. La astrología es muy dañina, porque debilita la capacidad de las personas para comprender el mundo racionalmente, una capacidad que necesitamos ahora más que nunca.

7 Conclusión.

La astrología está equivocada.

¿Lo ves? Te lo dije y ahora que lo repito esa es la única predicción astrológica que realmente puedes tener en cuenta.

Autor: Philip Plait
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¿Pudo venir la vida desde el espacio?

La Exogénesis, o la idea de que la Tierra pudo originarse en cualquier otro lugar del sistema solar está siendo sometida a prueba mediante cinco proyectos de investigación.

Los cometas han sido a veces considerados como mensajeros espaciales de la vida

Durante años Los científicos han considerado la posibilidad del exogénesis, esta teoría propone que la vida llegó a la tierra de otro planeta y no solamente como las macromoléculas que constituyen los ladrillos de la vida, sino en forma de organismos reales que estaban preparados para sobrevivir cuando llegasen. Supongamos primero que la vida hay evolucionado en otro planeta, y posteriormente un gran impacto que un meteorito hay alcanzado una roca al espacio con formas de vida. Asumiendo que sobreviniese un largo viaje a través de condiciones muy duras y que soportarse la abrasadora reentrada atmosférica de la tierra y el brutal impacto contra la superficie, esos organismos podrían haber colonizado la tierra. Aquí presentamos varios proyectos de investigación que tratan de averiguar si esta hipótesis puede ser viable.

1 Taladrar en Marte

Si la tierra no fuera la una de la vida, entonces Marte sería nuestra mejor apuesta. Marte es más pequeño que la tierra, de forma que se enfrió a una temperatura habitable millones de años antes que nuestro planeta. Y los científicos han identificado docenas de meteoritos marcianos en la Antártida ya que los gases atrapados en su interior se corresponden con los de la atmósfera marciana, eso nos hace pensar que nuestro vecino Marte es un lugar razonable para buscar nuestros primitivos ancestros. En 2016 la agencia espacial europea lanzará el Rover ExoMars dotado con un taladro de 2 m y un laboratorio para analizar las muestras, incluyendo un detector orgánico Urey de la nasa. Este detector buscará aminoácidos y otras señales de vida actual o pasada bajo la superficie del planeta.

2 Enviar muestras al espacio

Hace unos meses la ESA instaló en el exterior de la estación espacial un experimento llamado Expose-R para comprobar la capacidad de supervivencia durante largos períodos de tiempo de organismos vivos. EXpose-R probará la resistencia a los rayos cósmicos, la radiación ultravioleta los cambios drásticos de temperatura y el vacío en esporas bacterianas, semillas y otras muestras biológicas. Después de un año y medio, las muestras serán devueltas a la tierra en una nave Soyuz y llevadas a los laboratorios, donde los investigadores observarán si después del viaje al espacio, estas formas de vida todavía tiene capacidad para reproducirse.

3 Exponer la vida a la reentrada atmosférica

Desde 1999, La ESA ha estado realizando una serie de experimentos llamados Stone para investigar los efectos de la reentrada atmosférica en meteoritos artificiales. En Cada experimentó las rocas son mediadas al escudo térmico de una cápsula no tripulada rusa llamada fotón. La cápsulas lanzadas y traídas de vuelta a la tierra. En el vuelo más reciente los organismos vivos se colocaron en en el fondo de agujeros de 2 cm, incrustados en muestras hechas de arena, granito, basalto y sedimento de un lago. Sin embargo no sobrevivieron al intenso calor. Probablemente se necesiten rocas mayores que proporcionen mayor aislamiento.

4 Disparar bacterias con un cañón

Peter Schultz, geólogo de la Universidad de Brown, usa un cañón en el centro Ames de la nasa para disparar trozos de roca a 6.4 km/s (todavía una fracción de la velocidad del meteorito) contra blancos duros y blandos, estudiando cómo resisten los proyectiles al choque. Sus descubrimientos indican que el la temperarura y las presiones del impacto no son tan altas como para que la vida incrustada en la roca no sobreviva. Schultz probará próximamente proyectiles con una bacteria en su interior.

5 Estudio de vida extrema de la Tierra

Muchos cuerpos en nuestro sistema solar con importantes cantidades de agua como planetas, satélites y cometas están congelados. Para estudiar si la vida podría sobrevivir allí los investigadores están estudiando organismos que viven en condiciones extremadamente frías aquí en la tierra. Richard Hoover del Marshall Space Flight Center regresó recientemente de la Antártida con muestras de microbios extremó filos del glaciar Anuchin y del lago altamente ácido Untersee (en el sur de África). Conociendo mejor la variedad de condiciones adecuadas para la vida. Es una importante guía conocer qué tipo de presiones, pH, y temperaturas pueden soportar nuestros microorganismos para de alguna manera extrapolar los resultados, para comprender mejor si exogénesis es posible.

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domingo, 28 de diciembre de 2008

Historia del Observatorio de Monte Palomar y 4

Durante su larga carrera el telescopio Hale de 200 pulgadas puede contarse como uno de los más productivos instrumentos astronómicos del mundo. Podemos destacar entre otros los esfuerzos de Walter Baade por calibrar las variables RR Lyrae de la vecina galaxia de Andrómeda. El trabajo de Alan Sandage por refinar el valor de la constante cosmológica de Hubble, así como el descubrimiento por parte de Baade de dos poblaciones de estrellas diferenciadas en nuestra Galaxia.

En contra de lo que podía pensarse, a pesar de obtener espectros de galaxias más débiles y fotografiar objetos de hasta la magnitud 23.5 (hasta la llegada de las CCD) impensables con el Hooker; este nuevo telescopio no trajo una revolución en la astronomía como sí supuso el Hooker en el terreno de la cosmología y la escala del universo, sino que confirmó a grandes rasgos los resultados observacionales del equipo de Hubble en Mt. Wilson, continuando su labor.

Los primeras cámaras CCD se incorporaron en 1976 superando en sensibilidad a los tubos fotos multiplicadores. Los nuevos detectores electrónicos y el sistema de óptica adaptativa se incorporaron al venerable instrumento sin problemas.

Representación artística de un cuásar

Se estudiaron cuásares y galaxias con un gran desplazamiento hacia el rojo, hasta 10 o 11 000 millones en el pasado nunca estudiados hasta entonces, descubriendo objetos cada vez más lejanos.

Muy importante fue la elaboración de un Atlas llamado Palomar Sky Survey (POSS), fue realizado entre 1948 y 1958 utilizando el Telescopio Schmidt de 122 cm. Se realizaron placas fotográficas desde +90º de declinación (el polo celeste) hasta -33º abarcando todas las direcciones alcanzando objetos de hasta magnitud 22. Este sondeo fotográfico ha sido una importante referencia para astrónomos de todo el mundo durante años.

Otros descubrimientos fueron la detección de fulguraciones infrarrojas en un agujero negro fruto de eyección de plasma en forma de chorros, algo así como un géiser galáctico, siendo aceleradas las partículas del centro del disco de acreción a velocidades cercanas a la luz.

También fueron descubiertas dos nuevas Lunas en el sistema de Urano en 1997 siguiendo órbitas excéntricas e inclinadas con respecto al eje del planeta lo que sugiere que en algún momento fueron capturadas por el planeta gigante. Se llamaron oficialmente Caliban y Sycorax.

En 1995 desde Palomar se detectó la primera “enana marrón”, Gliese 229-B, con una masa de 20 veces la de Júpiter. Resultando la evidencia de un objeto largamente teorizado de naturaleza subestelar y emisión casi totalmente en el infrarrojo. Estos objetos son muy débiles y esquivos y su abundancia en el conjunto de la galaxia es todavía una incógnita.

Se siguieron igualmente desde Palomar posluminiscencias de algunos GRBs unos objetos visibles ópticamente por poco tiempo que plantean nuevas incógnitas sobre la causa que desencadenan estos extraños estallidos.

Las observaciones de Halton Arp con el 200 pulgadas le permitieron elaborar un atlas de galaxias peculiares. Así como crear una controversia sobre algunos objetos aparentemente unidos fisicamente pero con desplazamientos al rojo dispares, que cuestionarían la validez del desplazamiento hacia el rojo como método de determinar distancias a gran escala.

Primera imagen del Halley obtenida con el Telescopio Hale en 1982. Fue la primera imagen después de su visita en 1910

Es también remarcable la detección del Halley en 1982, en su regreso de 1985-86, con datos más precisos para programar el envío de las sondas espaciales de la flotilla internacional que lo estudió.

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sábado, 27 de diciembre de 2008

Tormentas de polvo azotan el gélido Marte

Estas imágenes muestran como Los vientos se arremolinan en las cumbres de los volcanes marcianos, una tercera imagen muestra una nube de polvo surgiendo de una red de cañones.

Nubes de hielo de agua en torno a Arsia Mons (izquierda) y Olympus Mons (derecha)

Como los satélites meteorológicos en la tierra el orbitador de la NASA, MRO estudia los cambios de tiempo en Marte. Entre otros las tormentas de polvo, estas tormentas giran en forma de espiral al modo de los tornados gigantes terrestres. A veces forman enormes frentes de polvo. Las tormentas levantan las partículas de polvo hacia la atmósfera y sirven como semillas para la formación de nubes de hielo de agua. El hielo de agua se condensa las partículas de polvo para formar nubes blanquecinas en forma de hilos.

En las imágenes de los volcanes se pueden ver de los de nubes formados por remolinos de viento, estos velos de nubes de hielo se disipan en la atmósfera sobre las lenguas de polvo. El orientador ha descubierto que las tormentas más pequeñas de Marte pueden formar tormentas mayores. Ahora que la nasa ha extendido la misión va a haber muchas oportunidades de ver una gran tormenta en Marte.

No es el desierto del Sahara sino una enorme nube de polvo en un conjunto de cañones marcianos

Las grandes tormentas de polvo pueden verse desde los telescopios terrestres llegando a difumimar todos los rasgos del planeta y tener un carácter global. Estas tormentas son peligrosas para los vehículos de exploración Spirit y Opportunity que continúan explorando su superficie. Estos vehículos robóticos dependen enteramente para su suministro energético de la luz solar y el polvo de las tormentas podría limitar o reducir la luz solar hasta el punto en que los robots "muriesen" por falta de energía. Aunque a veces los vientos son beneficiosos puesto que limpian de polvo sus paneles solares de forma que funcionen más eficientemente.

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La Patraña de la astrología 4

5 Causa y defecto.

Como hemos mostrado, no puede haber un efecto sobre nosotros por ninguna "fuerza astrológica", no importa como supongamos que actúe. Da lo mismo lo que sea, pues toda evidencia contradice esta afirmación. También muchas afirmaciones astrológicas incluso las aparentemente precisas no son más que trucos. Pero con todo lo que hemos afirmado aún no significa que toda la astrología sea errónea ¿Existe algo que realmente muestra que la astrología es un fraude?

Si lo hay. Concedamos una oportunidad más a los astrólogos, y asumamos que a pesar de toda la evidencia científica contra esta cosa, existe realmente un efecto sobre nosotros por parte de los planetas, y si existe, debe ser medible y para qué los astrólogos puedan elaborar sus horóscopos sus afirmaciones deben ser consistentes. Después de todo si la fuerza no puede ser medida no puede tener un efecto sobre nosotros y si los astrólogos dicen que esa fuerza existe, entonces todas sus afirmaciones debe ser basadas en esa fuerza y deberían ser consistentes entre sí.

Pero ¡Sorpresa! Las afirmaciones de los astrólogos no son consistentes, incluso no son consistentes internamente. Yo podría mostrar que casi infinitos ejemplos de cómo los horóscopos basados en los signos zodiacales, los mismos que vemos en los periódicos, son completamente inconsistentes los unos con los otros. Yo podría incluso hablar de un concepto astronómico llamado precesión, que indica que el sistema de signos astrológicos basados en el sol también es basura (podría escribir una página entera sobre eso sí si te gusta) pero no me voy a molestar, porque al final yo creo que todo esto es distraernos del tema principal; los astrólogos siempre saldrá con alguna excusa o forma de defender que sus afirmaciones son todavía correctas, cuando un astrólogo dice que las afirmaciones de otro astrólogos son tonterías (por supuesto el otro dice lo mismo también de el primero).

De forma que vamos a dar obviar esto: los astrólogos afirman que obtienen resultados consistentes. Existen estudios, experimentos y todo tipo de pruebas para comprobar esta afirmación. La línea principal es que sus afirmaciones son equivocadas. ¿Cómo lo se? Yo leí un maravilloso trabajo científico, muy detalladamente elaborado, bien documentado y con otros trabajos de referencia, en el que muestra precisamente que la astrología falla en todos sus pruebas. Este trabajo se titula ¿es relevante la astrología en cuanto a la conciencia y la psicología? el trabajo ha sido escrito por Geoffrey Dean, un investigador que lleva mucho tiempo investigando sobre la astrología, e Ivan Kelly un profesor de sicología educacional y de educación especial de la Universidad de Saskatchewan.

El trabajo dinamita cualquier noción de que la astronomía tiene algún efecto en absoluto. Ellos estudian no solamente directamente la astrología, sino también realizan metaestudios, pruebas que son compiladas para mejorar las estadísticas (un método muy poderoso que posibilita que los investigadores expriman datos de calidad de una forma mucho más eficaz que cuando las pruebas individualmente consideradas sean demasiado ambiguas para dar buenos resultados) como ellos dicen es su propio trabajo de investigación:

Se han realizado muchas pruebas a los astrólogos desde la década de los 50 pero solamente desde hace muy poco tiempo ha sido posible realizar una revisión coherente. Las Pruebas a gran escala de personas nacidas con menos de cinco minutos de diferencia no encontraron ninguna correspondencia con las predicciones astrológicas. El meta-análisis de más de 40 estudios controlados sugiere que los astrólogos son totalmente incapaces de realizar predicciones significativamente mejores que el puro azar, incluso en las tareas más sencillas como las predicciones sobre la sociabilidad. Más específicamente los astrónomos que afirman utilizar poderes psíquicos no tienen mejor resultado que aquellos que declaran no emplearlos.

En otras palabras la astrología no funciona. En el estudio se detalla los casos de personas nacidas en lugares muy próximos en el tiempo y en el espacio, lo que llamarían "gemelos del tiempo". Por ejemplo dos bebés que nacen con diferencias de minutos en el mismos hospital. Los astrólogos por supuesto predecían muchos parecidos entre los dos bebés. Pero Dean y Kelly lo expresan de una forma muy sucinta: "los grandes parecidos predichos por la astrología sencillamente no se encontraron aquí".

En Este trabajo se llevan a cabo análisis muy cuidadosos de los estudios, y también se intenta discutir muy cuidadosamente cualquier artimaña que los astrólogos pudiera sacar (por ejemplo, ellos usan la propia definición de un astrólogo de lo que sería un gemelo del tiempo). Sencillamente el trabajo es devastador para la astrología, también es tremendamente arduo para leer. Pero ¡inténtelo! Me carcajeé muchas veces cuando lo leía.

Ivan Kelly escribió otro trabajo llamado: "Los conceptos de la astrología moderna: una crítica". Este trabajo discute las bases subyacentes en la astrología y sus afirmaciones, y sus conclusiones son igualmente devastadoras. En palabras de Kelly: "podemos concluir que la astrología... no es una fuente confiable de información o de conocimiento sobre nosotros... la astrología es parte de nuestro pasado, pero los astrólogos no han dado ninguna razón creíble de por qué debería proyectarse en nuestro futuro..."

Yo no podría decirlo mejor, o quizá sí: la astrología está totalmente equivocada.

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viernes, 26 de diciembre de 2008

Se incrementa la pérdida de hielo en Groenlandia

Un equipo de investigación ha estado estudiando las imágenes de Groenlandia para medir cuanto hielo migra hacia el océano desde los glaciares subterráneos para formar placas de hielo flotantes. Finalmente grandes trozos de estas placas se rompen en el océano y se derriten. Se cree que él calentamiento del clima de Groenlandia es en parte producto del flujo de hielo desde el continente hacia el mar a través de estos enormes glaciares.

Los investigadores que vigila la pérdida de hielo de la gigantesca isla de Groenlandia dicen que la cantidad de hielo perdido el pasado verano supera en casi tres veces la pérdida el pasado año. La pérdida de hielo flotante en 2008 a través de los glaciares de Groenlandia cubriría dos veces mayor al lado de la isla de Manhattan.

Jason Box, profesor asociado de geografía en la Universidad de Ohio State, afirmó que la pérdida de hielo desde el año 2000 es de 920 kilómetros cuadrados es decir 10 veces el tamaño de la isla de Manhattan.

Jason Box afirmó al respecto: "Ahora sabemos que no es necesario que el clima de Groenlandia se siga calentando para que continúe la pérdida de hielo. Probablemente sea superado el punto de equilibrio que podría mantener la masa de hielo se existía."

"Pero eso no quiere decir que lleno de Groenlandia desaparecerá. Es probable que se ajustará a un nuevo equilibrio, pero antes de llegar a ese nuevo punto de equilibrio continuará perdiéndose más y hielo.

Los glaciares de Groenlandia se están deshaciendo en un proceso que lleva produciendose durante los últimos 50 años.

El equipo de investigación liderado por Box, ha estado estudiando las imágenes de Groenlandia de los instrumentos MODIS (Espectrorradiómetro de imagen de resolución media) abordo de dos satélites de la NASA. Box y su equipo han sido capaces de observar cambios en 32 de los más grandes glaciares a lo largo de la costa de la isla.

Su equipo ha calculado que durante el verano del 2006- 2007, las placas de hielo flotante en el extremo de estos glaciares habían disminuido 63 km². Sin embargo, un año después (el verano del 2007-2008) la pérdida de hielo se había casi triplicado hasta 184 km². Gran parte de esta pérdida adicional de hielo se debe a una lengua flotante de hielo llamada el glaciar Petermann.

A finales de verano, el equipo de investigación de la Universidad de Ohio State presenciaron como un enorme de lo que de 29 km² se rompió de la lengua del glaciar Petermann en el norte de Groenlandia. En ese momento, advirtieron que una enorme grieta se había formado más arriba de la placa de hielo, sugiriendo que un bloque de hielo todavía mayor pronto iba a desprenderse.

Box comentó que algunos descubrimientos pueden confundir a la opinión pública de lo que está sucediendo Groenlandia. "Por ejemplo, sabemos que la precipitación de nieve se ha incrementado recientemente la región, pero que no es suficiente para compensar la cada vez mayor pérdida de hielo por fusión, que observamos ahora."

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La Patraña de la Astrología 3

4 Confiando en la imprecisión

Muchas personas afirman que sus horóscopos son precisos. Éstas personas acostumbran a decir que predijeron algo que resultó ser cierto.

Pero hay varias posibles ambigüedades lógicas aquí. En primer lugar ¿realmente la predicción era precisa? ¿era por tanto algo específico como: "te vas encontrar una moneda de cuarto de dólar en el suelo"? la diferencia es que una predicción específica es improbable que sea correcta, mientras que una predicción vaga es improbable que se errónea.

En segundo lugar, todo lo que el horóscopo afirmaba resultó ser cierto? ¿Encontraste un viejo amigo? ¿pudiste resolver un asunto espinoso? o ¿hoy realmente encontraste el amor? o en otras palabras, ¿cuántas predicciones son precisas y cuántas no lo son? Pues las personas tendemos a recordar los aciertos y olvidar los fallos.

¿Todavía tiene dudas? Mi amigo y maestro escéptico James Randi desarrolla una interesante demostración de lo fácil que es engañar a la gente con la astrología. El entra en la clase, presentándose como astrólogo, realiza horóscopos para todos los estudiantes, ellos los leen y evalúan la precisión. Y siempre los evalúan en forma abrumadora como precisos. ¿Cómo lo hace? Entonces él intercambia entre los estudiantes las hojas de los horóscopos que ha realizado, y los estudiantes se dan cuenta de que todo los horóscopos son exactamente iguales. Como la descripción era tan vaga en palabras todos los estudiantes del aula se sintieron identificados con la predicción. Los horóscopos son tan poco precisos que se ajustan prácticamente todo el mundo, y de esa forma su poder predictivo no tiene sentido. Todo está en los cerebros de los estudiantes.

Los astrólogos confían en nuestra incapacidad para recordar cuándo se equivocan y nuestra capacidad casi infalible para encontrar sentido a ideas aleatorias (en otras palabras realiza una afirmación que nos pueda hacer pensar que se está refiriendo a nosotros).

¿cuáles son las probabilidades? Yo tengo un amigo que afirma que un astrólogo le realizó una impresionante predicción precisa sobre el (diciéndole que él se había roto la pierna varios años atrás). Eso podría ser bastante interesante, excepto que por lo que otro amigo mío, un mentalista llamado Banacheck contó una historia diferente. En su show realiza un trabajo increíble, diciendo los números de las personas están pensando, viendo a través de cajas cerradas, adivinando (con increíble precisión) las cartas que las personas tienen. Una vez dijo en un una reunión de escépticos que ocasionalmente él preguntaría si alguien en el público ha sido alcanzado por un rayo. Por supuesto él no es realmente un mago, pero si alguien en el público ha sido alcanzado por un rayo, ellos seguramente creerán porque han asumido que es un mago con poderes psíquicos. Imagínese las probabilidades de poder adivinar semejante cosa. La cuestión es que si la pregunta se hace a un número considerable de personas en las probabilidades de acertar aumentan. Y si él pregunta y nadie responde afirmativamente, el sencillamente continúa con su actuación. Yo añadiría que sí cuando hace ese truco en público, tendría que sonreír irónicamente: y decir "alguien que conozco en la sala una vez fue alcanzado por un rayo". Y si yo fuera un miembro aleatorio del público probablemente lo tomaría como un acierto.

El asunto es que incluso una extravagante suposición hecha por un astrólogo, incluso si es correcta, es carente de sentido. Cuántas veces un astrólogo ha afirmado algo que está leyendo sólo para negarlo.

Cuando lo investigamos en detalle, con una mente escéptica, las afirmaciones astrológicas son sólo humo y espejos.

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miércoles, 24 de diciembre de 2008

Historia del Observatorio de Monte Palomar 3

La montura del Palomar es muy distinta a la de los observatorios de última generación, pues es de yugo o herradura y con un artefacto especial para observar el polo. El astrónomo subía por un elevador hasta la “jaula”. El montaje es ecuatorial con un eje polar fijo y se observaba en un principio en dicha “jaula” en la que el observador tenía que permanecer inmóvil soportando frecuentemente temperaturas bajo cero.



El telescopio Hale fue complementado por dos telescopios Schmidt. El telescopio o cámara Schmidt es un telescopio fotográfico cuya mayor virtud es el abarcar campos muy amplios y tener una gran luminosidad. En Palomar hay dos de estos telescopios uno de 46 cm utilizado en la investigación de supernovas y un segundo y mayor posterior conocido como Telescopio Oschin de 1.20 m (Ilustr. de arriba) con un campo aparente de 36º cuadrados. Lo que permitió hacer dos sondeos cartograficos del firmamento conocidos en inglés como “Surveys”,. Así el Palomar Sky Survey abarca todo el cielo hasta la declinación –33º. Este impresionante y extenso trabajo de cartografía celeste y los demás que la siguieron y se continúan haciendo, sirven de referencia a multitud de otros telescopios y observatorios enclavados en latitudes septentrionales. Para el PSS se realizaron 2000 placas en luz azul y roja de amplio formato 35 x 35 y en esta tarea se vio ayudado por un instrumento muy similar en el Observatorio Anglo-Australiano para mapear también el hemisferio Sur. Se podría decir que los Schmidt apuntaban y escogían los blancos celestes, los objetos interesantes y el 5 metros disparaba, proporcionando imágenes mucho más detalladas aunque con un campo mucho más estrecho.

Durante la Segunda Guerra Mundial, estuvieron totalmente parados los trabajos durante 3 años, pero por fin, el 3 de junio 1948 el Observatorio fue inaugurado oficialmente, unos 20 años después de la presentación del proyecto inicial.

El Telescopio Hale constituyó un tremendo hito en la historia de la astronomía, Edwin Hubble lo describió así: "Antes del que se construyera el telescopio de 200 pulgadas (5 metros), los astrónomos apenas podían tocar el universo con la yema de sus dedos, ahora lo tenían en sus propias manos."

El telescopio Hale fue hasta 1976, el mayor del mundo, una muestra de dónde el talento y la determinación humana pueden llegar. Para los ingenieros de los 50 o 60 la tarea de fundir un espejo de más de 200 pulgadas parecía una labor poco menos que imposible pues estaba en el límite de la tecnología de su tiempo.

En la actualidad sigue funcionado el observatorio aunque afectado por la luz parásita de San Diego y efectúa labores de apoyo a telescopios mayores de 8 a 10 metros así como a misiones espaciales y en él se forman nuevas hornadas de científicos.

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Los colores de las estrellas

Es patente que las estrellas no tienen los mismos colores, pues hay estrellas rojizas, anaranjadas, amarillas, blancas o azuladas (parece que no existen estrellas verdes pero quizá nuestro ojo las perciba en otra tonalidad).

El color de una estrella se mide por el índice de color se toma a la alfa de Lyra la brillante Vega de color blanco, como índice 0. Las que tienen índices positivos son amarillas, anaranjadas o el caso extremo rojizas. Los valores negativos son estrellas blancoazuladas o azules. Así pues la supergigante roja Betelgeuse tiene un índice de color de +1.85, mientras que Spica blancozulada lo tiene de -0.23.

A parte del índice de color, cada estrella tiene una huella espectral típica. Un espectro estelar es el resultado de descomponer la luz de la estrella a través de un prisma. Es posible distinguir difentes lineas oscuras en forma de bandas de absorción. Esto sucede cuando los los gases periféricos de la estrella absorben electrones de una longitud de onda muy determinada, haciendo que un determinado electrón de un determinado átomo suba de nivel enérgetico a una órbita superior.

La manifestación de este fenómeno físico en el espectro es la presencia de un bosque de líneas oscuras que aportan gran información sobre la estrella y que es preciso saber interpretar. constituyen el equivalente a las huellas dactilares de las estrellas, y fueron descubiertas en el Sol por el alemán Fraunhofer en 1814, y a veces son llamadas como líneas de Fraunhofer.

Desde muy antiguo se advirtió los diferentes colores de las estrellas, y se hicieron algunos intentos para elaborar una clasificación de las estrellas con este criterio. El índice de color está intimamente ligado al tipo espectral. Pero es necesario tener en cuenta también el espectro de las estrellas, resultado de descomponer la luz de cada estrella y estudiar las líneas de absorción y en algún caso de emisión.

Después de varios intentos de clasificación, y de sucesivas modificaciones en la nomenclatura se admiten actualmente como válidos los siguientes tipos espectrales:

W: Estrellas muy azules con temperatura fotósferica en torno a 30000º Kelvin o más. No hay aquí líneas de absorción sino de emisión de hidrógeno o helio ionizado. Son muy contadas las estrellas conocidas con este tipo espectral y se las denomina estrellas de Wolf-Rayet.

O: Estrellas azules de entre 20000 y 25000º Kelvin

B: Estrellas blanco-azuladas de entre 15 a 20000º Kelvin

A: Estrellas blancas con temperatura fotosférica de 10 a 15000º Kelvin

F: Estrellas blanco-amarillentas de entre 7 a 10000º Kelvin

G: Estrellas amarillentas como nuestro Sol de entre 5 a 6000º Kelvin

K: Estrellas anaranjadas en torno a 4000º Kelvin

M: Estrellas rojizas de unos 3000º Kelvin. Bandas complejas, algunos compuestos como el óxido de Titanio.

C: Estrellas muy rojas con líneas de Carbono, compuestos carbonáceos, otros compuestos (aquí algunas bandas pueden atribuirse a la ionización de compuestos moleculares).

Existen 3 subtipos: R, N y S, con algunas peculiaridades.

El primer y último tipo, W y C se consideran secundarios, la inmensa mayoría de las estrellas varíam entre el O y el M.

Cuanto mayor es la temperatura aparecen con líneas de aquellos elementos más difíciles de ionizar como el hidrógeno y el helio con más intensidad que por otra parte son en general muy abundantes en cuanto a número. Por ello estas líneas tienden a desvanecerse en estrellas de temperatura más baja y aparecen en cambio compuestos moleculares ionizados o también elementos que pierden algún electrón con facilidad como puede ser el sodio (Na).

Para hilar aún más fino en 1943 se propuso subdividir cada tipo en diez subtipos con números entre el 0 y el 9. Asociando cada tipo a un subtipo por ejemplo: M3, G2, A5 o B8. De tal forma que si el tipo espectral del Sol es G2, le siguen al decrecer la temperatura G3, G4, G5... etc. Y de igual forma al tipo F9 le sigue el G0, G1...

Por lo general salvo algunas excepciones los tipos espectrales encontrados van desde el O3 al M8. No existiendo estrellas más débiles y frías que las M8, salvo algunas estrellas del tipo C, no consideramos aquí las enanas marrones que estrictamente hablando no pueden ser calificadas como estrellas.
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martes, 23 de diciembre de 2008

Historia del Observatorio de Monte Palomar 2

Hale hubiera querido utilizar cuarzo para el espejo, cuyo coeficiente de dilatación es al menos 5 veces menor que otros vidrios astronómicos (esto es importante en un espejo o lente pues su curvatura debe alterarse lo menos posible en razón de los cambios de temperatura). Para ello General Electric aceptó el reto de Hale, pero en 1931 abandonó los experimentos con este material porque requiere temperaturas muy altas de fusión, tiene tendencia a la formación de burbujas y resulta muy difícil trabajar con él. Años después a la realización del Palomar se consiguió fundir espejos de cuarzo y adaptarlos al uso astronómico.

La decisión de Hale fue utilizar vidrio Pyrex (del cual se fabrican todavía hoy algunos útiles de cocina), que no ofrecía un rendimiento como el del cuarzo pero era una solución más viable. El espejo de pyrex fue manufacturado por la factoria Corning de Nueva York, a 4000 km de distancia de California. El Pyrex es todavía empleado en telescopios de aficionado, y contiene algo de óxido de Boro, y es a pesar de todo 3 veces menos dilatable que el vidrio estándar.



El disco bruto (sin trabajar ni pulir) era enormemente pesado, el primer intento realizado en 1934 supuso un bloque de 59 toneladas pero el vidrio resultó defectuoso y el primer intento fracasó. En diciembre de 1934 la segunda fundición resultó un éxito. Pero el enorme bloque tendría que sufrir un período de enfriamiento de 10 meses para evitar tensiones, grietas o burbujas. En esta fase tuvo que soportar un ligero terremoto y el desbordamiento de un río cercano, se pasaron por momentos de gran tensión. La fabricación del espejo tuvo amplio eco en los medios estadounidenses. Mientras tanto Hale agonizaba en Pasadena sin ver su sueño cumplido

En 1936 se tuvo que transportar el enorme bloque a no más de 40 km/h por ferrocarril de costa a costa, unos 4000 km, evitando en lo posible túneles bajos, puentes y pasos subterráneos para permitir que la monumental carga pudiera pasar, pues sobresalía escandalosamente del vagón de transporte y en algunos pasos la carga pasó con sólo unos centímetros de margen. El tubo del telescopio en cambio, no tuvo esa suerte y necesitó ser embarcado a través del Canal de Panamá, con la ayuda de la Armada estadounidense. El azaroso viaje del espejo duró 14 días y durante ese tiempo miles de personas se arremolinaban a lo largo de las vías para ver pasar el tren, resultando un importante evento nacional.

Las mastodónticas piezas de la estructura del telescopio que pesaban conjuntamente más de 500 toneladas, tuvieron que fabricarse en astilleros ya que eran los únicos lugares adecuados para trabajarlas.

Al llegar a Pasadena los ópticos del Caltech comenzaron la tarea de dar forma y pulir el bloque. Para ello se decidió aligerar el espejo en unas 20 toneladas, vaciándolo mediante un sistema geométrico de nervaduras en forma de panal de abeja con apenas pérdida de rigidez. Tambíén tenía una abertura circular central enorme nada menos que 101 cm. Hale poco antes de morir tuvo la satisfacción de ver aquel enorme bloque aunque todavía tendría que ser acondicionado para uso astronómico.

Tanto el pulido del espejo, a construcción de la enorme cúpula y otros detalles técnicos requirieron un gran esfuerzo. El tedioso pulido duró unos 11 años rebajando sólo en este proceso unos 4500 kg del bloque.



Al entrar los Estados Unidos en la segunda guerra mundial fue empacado en una caja de seguridad para darle protección ante un posible ataque aéreo. Esperó tres años más hasta la resolución del conflicto. La gran habitación dónde se guardaba el espejo, se mantenía a una presión algo más alta que la normal para preservarla de la contaminación. El suelo se barría diariamente con imanes. Las paredes se aceitaron puesto que una diminuta mota de polvo podía causar daños irreparables.

Se le aplicó un aluminizado mediante una nueva técnica. Resultó beneficiado además por el invento del tubo fotomultiplicador, que provocaba la emisión de electrones por sustancias fotosensibles.

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El Hubble detecta dióxido de carbono en un planeta extrasolar

El telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA ha descubierto dióxido de carbono en la atmósfera de un planeta que está en órbita de otra estrella. Este es un importante paso hacia el hallazgo en otros mundos de biomarcadores químicos de la vida tal como la conocemos.

El planeta HD 189733b, del tamaño de Júpiter, está demasiado caliente para la vida. Pero lo importante de las nuevas observaciones del Hubble es que demuestran que es posible detectar la química básica de la vida en planetas que orbitan otras estrellas. Los compuestos orgánicos también pueden derivar de los procesos de la vida, y su detección en un planeta de tipo terrestre podría proporcionar algún día la primera evidencia de vida más allá de la Tierra.

Las observaciones anteriores de HD 189733b con el Hubble y con el telescopio espacial Spitzer habían detectado vapor de agua. A principios de este año el Hubble encontró metano en la atmósfera del planeta.

“Es emocionante que el Hubble nos esté permitiendo ver moléculas y analizar las condiciones, la química y la composición de atmósferas en otros planetas”, dice el investigador Mark Swain, del Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, EEUU. “Gracias al Hubble estamos entrando en una era en la que pronto sabremos mucho más acerca de las moléculas en otros planetas”.

Un equipo internacional de astrónomos usó la cámara del Hubble NICMOS (siglas de Cámara de Infrarrojo Cercano y Espectrómetro Multiobjeto) para estudiar la luz infrarroja emitida desde el planeta, que está a 63 años luz de distancia. Los gases en la atmósfera del planeta absorben luz de ciertas longitudes de onda procedentes del interior caliente del planeta. El equipo identificó no sólo dióxido de carbono, sino también monóxido de carbono. Las moléculas dejan su huella espectral única en la radiación procedente del planeta que alcanza la Tierra. Esta es la primera vez que se obtiene un espectro de emisión en el infrarrojo cercano de un planeta extrasolar.

“El dióxido de carbono es lo que más nos emociona, porque es una molécula que en las circunstancias adecuadas podría tener una conexión con la actividad biológica, como la tiene en la Tierra”, dice Swayn. “El mero hecho de que seamos capaces de detectarla y de estimar su abundancia es importante de cara al esfuerzo a largo plazo de caracterizar planetas, tanto para averiguar de qué están hechos como para descubrir si podrían albergar vida”.

Este tipo de observación se realiza mejor en planetas con órbitas puestas de canto en relación a la Tierra, porque pasan de forma rutinaria delante y después detrás de su estrella, fenómeno conocido como eclipse. El planeta HD 189733b pasa detrás de su estrella compañera una vez cada 2,2 días. Esto permite ‘restar’ la luz de la estrella (cuando el planeta está detrás de la estrella) de la del planeta y la estrella juntos, aislando así la emisión del planeta solo y haciendo posible un análisis químico de su atmósfera en su lado diurno.

Swayn está usando así el eclipse del planeta para analizar el lado diurno del planeta, que contiene las partes más calientes de su atmósfera. “Empezamos a encontrar las moléculas y a averiguar cuántas de ellas hay para ver los cambios entre el lado diurno y nocturno”, dice Swain.

Esta exitosa demostración de que es posible analizar la luz de infrarrojo cercano emitida por un planeta es muy alentadora para los astrónomos que esperan usar el telescopio espacial de la NASA/ESA/CSA James Webb, cuando sea lanzado en 2013. Las moléculas que sirven como biomarcadores se ven mejor en longitudes de onda del infrarrojo cercano.

Los astrónomos ansían usar el JWST para buscar espectroscópicamente biomarcadores en un planeta terrestre del tamaño de la Tierra, o una súper-Tierra de masa varias veces superior a la de nuestro planeta. Swain y sus colegas planean ahora buscar moléculas biomarcadores en las atmósferas de otros planetas extrasolares. También planea usar estas moléculas para estudiar los cambios que podrían tener lugar en las atmósferas de planetas extrasolares, para aprender algo sobre el clima en estos mundos distantes.

La co-investigadora Giovanna Tinetti, del University College London, añade: “En los planetas terrestres de nuestro sistema solar, el dióxido de carbono juega un papel crucial en la estabilidad del clima. En la Tierra, el dióxido de carbono es uno de los ingredientes de la fotosíntesis y un elemento clave en el ciclo del carbono. Nuestra observación representa una gran oportunidad para entender el papel del dióxido de carbono en las atmósferas de los planetas tipo Júpiters calientes”.

Traducido por Departamento de Prensa ESA

Fuente Original ESA
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lunes, 22 de diciembre de 2008

La Patraña de la Astrología 2

3 Astrología como una fuerza de la naturaleza

Por un momento consideremos que existen algunas fuerzas planetarias que nos afectan aquí en la tierra ¿Podría ser eso?

Nuestras opciones son limitadas. Los planetas son grandes bolas de hielo roca, metal y otros componentes. Su capacidad para afectarnos es muy débil puesto que están muy lejos de nosotros. Podemos afirmar hoy en día científicamente, que existen sólo cuatro fuerzas fundamentales: la gravedad, el electromagnetismo, y dos fuerzas llamadas la interacción fuerte y la interacción débil. Estas dos últimas solamente funcionan (más o menos) en los núcleos de los átomos de las partículas subatómicas. Es muy difícil imaginar cómo podrían afectarnos en una escala macroscópica (la interacción fuerte se debilita tan rápidamente con la distancia que virtualmente es inexistente a unas pocas billonésimas de metro de la fuente).

De forma que voy a tratar con la gravedad y el electro-magnetismo. Vamos a echar un breve vistazo a las dos.

Sabemos un poco como funciona la gravedad a grandes escalas, escalas como la de nuestro sistema solar. Básicamente, la gravedad de un objeto depende de dos parámetros: su masa, y su distancia. De forma que cuanto más masa tiene el objeto, su gravedad es más intensa, y cuanto más cercano se haya a nosotros más fuerte es la gravedad que nos afecta.

El ejemplo de Júpiter e Io

Veamos la imagen de la imagen de abajo de Júpiter con su luna Io. Adviértase la diferencia de tamaños, Io es del mismo tamaño de la luna terrestre (y el disco negro es su sombra sobre Júpiter, Io está ligeramente a la derecha).

Bueno todo esto puede parecer muy bien pero realmente necesitamos traducirlo a números al menos para analizarlo. ¿Por qué? Por ejemplo Júpiter tiene aproximadamente 25.000 veces la masa de la luna. Eso ¡es una barbaridad! Pero también está 1500 veces más lejos que la Luna en su máxima aproximación. Entonces ¿qué factor gana en el juego gravitatorio?

En este caso la distancia gana por goleada. No entraré en detalles aquí, sobre sobre las cifras, pero la idea de fondo es que la gravedad de los planetas de nuestro sistema solar es una fracción muy diminuta de la gravedad de la luna. De forma que si la gravedad fuera la fuerza que estuviera detrás de la astrología, entonces la luna dominaría todos los planetas combinados. Cosa que no sucede en ningún horóscopo astrológico.

Entonces, si no es la gravedad, ¿podría ser el electro-magnetismo?

La gravedad depende de la masa y la distancia el electro-magnetismo depende de la carga eléctrica y de la distancia. El problema aquí es que los objetos grandes como los planetas, no tienen carga eléctrica. Las cargas eléctricas resultan de la interacción de partículas cargadas como los electrones y los protones. Pero las cargas opuestas se atraen unas a otras también es muy raro encontrar una carga si la otra en sus proximidades, por lo que sus fuerzas se positivas y negativas se cancelan, lo que significa que un planeta es en general eléctricamente neutro.

Algunos planetas, por otras razones tienen campos magnéticos. Pero estos campos son solamente fuertes cerca de su planeta. El campo magnético de Júpiter es muy grande, pero Júpiter está tan lejos que no tiene ningún efecto real sobre nosotros. Es más, el Sol es de largo la fuente electromagnética más potente en nuestro sistema solar. Su campo magnético nos afecta directamente, cuando se produce una fulguración solar gigante, u otras explosiones en la superficie solar, son arrojadas fuertes corrientes de partículas cargadas. Estas partículas pueden interactuar con el campo magnético terrestre, y causar alteraciones (en 1989, un suceso similar causó un apagón en Quebec). Entonces de esta forma el sol tendría que ser la única fuente de efectos astrológicos. Sin embargo los astrólogos tienden a ignorar o caen los planetas la mayor parte del pastel del efecto astrológico sobre nosotros. De cualquier forma la fuerza combinada de los planetas es ridículamente pequeña comparada con la del sol si el electromagnetismo fuera la fuerza detrás de los efectos astrológicos, los planetas podrían ignorarse con seguridad.

Si la gravedad fuera la fuerza rectora de la astrología, la luna dominaría pero no es así. Si el electromagnetismo fuera esa fuerza, el Sol dominaría, pero no lo hace ¡nos hemos quedado sin fuerzas!

La única esperanza de los astrólogos es esperar que alguna otra fuerza desconocida la ciencia actúe. Sin embargo esta esperanza es vana también. ¿Por qué?

Por lo que sabemos hasta ahora como cada una de las cuatro fuerzas se debilita con la distancia. Un objeto más lejano ejerce una fuerza menor en nosotros que uno más cercano. Aunque los astrólogos defienden que todos los planetas tienen iguales (o al menos comparables) efectos, de forma que el cercano planeta Venus y el distante planeta Plutón ejercerían los dos la misma clase de efectos en nosotros (al menos mensurables, en el sentido de que puedan de alguna manera afectan a nuestras vidas). Esto significa, que según las afirmaciones de los astrólogos, la distancia no debería ser un factor con la que opere está fuerza. Obviamente la masa tampoco tendría que serlo, puesto que en el caso contrario Júpiter dominaría los planetas, y el pequeño y diminuto Mercurio sería despreciado.

Si la Tierra es un pequeño guisante. Saturno sería una pelota de tenis a 1,5 km de la Tierra. ¿No resulta ridículo suponer efectos sobre nosotros?

¡Pero esto no puede ser cierto! Y ¿qué pasa con los asteroides? Estos pedazos de rocas y metal que orbitan el sol junto con los planetas. La mayoría de los asteroides están más cercanos a la tierra que los planetas exteriores (recuerde que la distancia no les importa los astrólogos), de forma que deberían tener algún efecto. El problema es que hay muchísimos asteroides. Existen cálculos de que el sistema solar podría tener unos mil millones de asteroides mayores de 100 m de diámetro. Estamos hablando de una cantidad enorme de astros, entonces ¿por qué los astrólogos no los incluyen en sus horóscopos?

Y las cosas cada vez son peores para el astrología. Los astrónomos han encontrado hasta ahora cientos de planetas orbitan otras estrellas. Éstas están muy distantes ciertamente pero ¡cuidado! para la astrología la distancia no es problema. Así que por consiguiente, estos planetas deberían afectarnos también. Ahora, estos no son los únicos planetas que hemos descubierto hasta ahora. Dado que hemos encontrado muchos y el tipo de estrellas que suelen olvidar, es razonable asumir que existen billones (¡Billones!) de esos planetas sólo en nuestra Galaxia. Estos planetas están en todas partes, ¿por qué entonces los astrónomos no los incluyen en sus horóscopos?

Aquí hay aquí hay otro aspecto interesante los astrónomos (los verdaderos científicos) sólo pueden descubrir planetas debido a sus efectos reales en sus estrellas madres. Si estos planetas nos afectan a nosotros, como pretenden los postulados astrológicos, ¿por qué entonces los astrólogos no pueden predecirlos? ¿Por qué ni un solo astrólogo, ha dicho nunca?: "debe debe haber planetas alrededor de otras estrellas, porque podemos verlos en nuestros datos", pero no lo han hecho por qué sencillamente no pueden. Sus datos carecen de sentido. De nuevo a través de las reglas usadas por los astrólogos, todos esos planetas tendrían sencillamente que tener un efecto muchísimo mayor que los planetas de nuestro sistema solar, eclipsando los efectos de nuestros planetas de la misma forma que la luz del Sol eclipsa la luz de una vela.

Pero recuerden que continúo repitiendo esto porque es importante, estoy jugando con las propias reglas de los astrólogos. Si existe una fuerza conocida, y que podamos demostrar, eso no funciona para el astrología, y si por el contrario es una fuerza desconocida que no obedece las leyes de la física, en ese caso los asteroides o los planetas extrasolares dominarían la astrología eclipsando los efectos de nuestro propio sistema planetario.

De forma que no puede existir una fuerza conocida o desconocida. Eso no nos deja nada. La astrología no funciona.

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Historia del Observatorio de Monte Palomar 1

Recordemos que contamos en otro artículo en este blog, la historia del Observatorio de Monte Wilson y los importantes descubrimientos que se obtuvieron, con implicaciones muy importantes en cuanto a la cosmología y a la expansión del universo.

Sin embargo, el creciente desarrollo del area metropolitana de Los Ángeles era un serio obstáculo para obtener las máximas prestaciones del Hooker y otros telescopios allí instalados sobre todo en cuanto a la localización de objetos de cielo profundo, la mayoría débiles galaxias, no resultando en cambio afectados los telescopios solares.

George E. Hale

George E. Hale impulsor del observatorio, abandonaría su dirección en 1923 aquejado de fuertes depresiones. A la par que hábil ingeniero, Hale era un físico solar reconocido inventor del espectro-heliógrafo, cuya descripción excede el propósito de este artículo. Descubrió que las manchas solares eran más frías y por tanto menos luminosas que la fotosfera circundante, resultando oscuras por contraste. Igualmente realizó también trabajos sobre el ciclo de manchas solares de 11 años y advirtió relaciones de éstas con potentes campos magnéticos invirtiéndose su polaridad cada 11 años, estableciéndose también un ciclo magnético de unos 22.

Dada la falta de instalaciones astronómicas en el hemisferio sur, Hale intentó obtener fondos para un observatorio allí. Pero fracasó al no poder obtener los recursos necesarios. Hale diseñó un nuevo y muy ambicioso observatorio. Y obtuvo en cambio una donación de 6 millones de dólares de la fundación Rockefeller.



Así que en 1929 volvió a la carga. El futuro observatorio se situaría a unos 1840 metros sobre el nivel del mar en la cumbre del Monte Palomar a 140 km al sur de Monte Wilson, próximo a San Diego, y dependería de la Instituto Tecnológico de California (Caltech).

En sus primeros bosquejos proyectó un telescopio de 300 pulgadas 7.62 cm, una auténtica locura para la época, que fue descartado. La alternativa sin embargo sería colosal, un ambicioso 200 pulgadas, o sea 5.08 metros (el doble que el Hooker del Wilson, y con un area colectora de luz cuádruple). El tamaño seguía pareciendo absurdo para muchos de sus contemporáneos, pero no olvidemos que Hale fue un visionario adelantado a su época. Este gigantismo permitía fotografiar objetos 1.6 magnitudes más débiles, y al desarrollarse nuevas emulsiones químicas más sensibles incluso más débiles aún. El proyecto de Hale era un auténtico desafío tecnológico para la época, ya que nadie había fundido un espejo tan grande y había reservas sobre otros aspectos técnicos comprometiendo la viabilidad del proyecto.

El proyecto del telescopio y el observatorio sobrevivieron a su creador que moriría sin ver su obra acabada en 1938. En su honor el gigantesco telescopio fue llamado Telescopio Hale. El nuevo telescopio además tuvo que superar innumerables obstáculos, como los financieros en la depresión de los años 30 o los avatares de la Segunda Guerra Mundial. El telescopio no vio la luz hasta 1948.

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domingo, 21 de diciembre de 2008

Escuchando Estrellas mudas

Muchos púlsares (estrellas de neutrones en rotación) podrán ser pronto localizados por el observatorio espacial de rayos gamma de la NASA Fermi (anteriormente llamado GLAST).

En la actualidad se conocen alrededor de 1800 púlsares. La mayoría porque sus haces de ondas de radio y a veces de rayos X, coinciden con nuestra línea de visión mientras giran. Sin embargo los astrónomos creen que estos haces son estrechos, y de esta manera la mayor parte de los haces de los púlsares no pueden ser detectados desde la tierra, resultando ser "pulsares mudos" o estrellas de neutrones invisibles en la práctica.

Sin embargo poco antes del lanzamiento el observatorio Fermi se pudo detectar el primer pulsar emitiendo sus haces en rayos gamma. Los haces de rayos gamma se espera que sean más anchos y por tanto más probable de que apunten a nuestra línea de visión.

Este por está en el centro del remanente de supernova conocido como CTA 1 situado a unos 4600 años luz en la constelación de Cefeo.

A este respecto, Alice Jardin miembro del equipo científico de Fermi comenta: "Éste es un resultado interesante porque significa que muchos pulsares están ocultos". El radioastrónomo Michael Kramer añade: "es una buena noticia que comencemos a detectar estrellas de neutrones en otras bandas del espectro, en remanentes de supernova anteriormente "vacíos".

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La Patraña de la Astrología 1

Recojo en este blog un artículo de Philip Plait sobre la astrología bastante extenso y que públicaré por partes. Este artículo está sacado de su estupendo blog Bad Astronomy. He tratado de traducir, adaptar y resumir el artículo.

ASTROLOGÍA = BASURA
Por Philip Plait

Antes e incluso comenzar, una advertencia: este artículo es un intento personal de mostrar que la astrología no tiene ninguna base real en absoluto.

1 Introducción

He evitado el tema de la astrología durante un largo tiempo. Sencillamente existen tantas y crear ridículas asociadas con el tema que me podría ser imposible hasta siquiera pringar mis dedos de los pies en ellos.

De todas formas voy a abordar el tema. Es hora de agarrar por los cuernos el espinoso tema de la astrología. Este artículo es un intento de esto precisamente.

La astrología está equivocada y quiero mostrarles por qué.

La conclusión es que la astrología está equivocada. Quería poner la conclusión en primer lugar sencillamente para aclarar y asegurarme de que usted le preste a esta atención, más tarde repetiremos esta conclusión.

2 Los fundamentos

Que es la astrología?

Esta es una pregunta difícil de contestar realmente. Hay muchas clases de astrología: signos solares, védica natal, arquetípica, horaria... los diferentes tipos de astrología parecen superar en número las estrellas del cielo. Algunas de las afirmaciones que hacen son inherentemente contradictorias (algunos dicen que el momento del nacimiento es importante, otros dicen que es el mes, etc.), pero todos ellas funcionan bajo una suposición general: existe algún tipo de fuerza celeste que ejerce una influencia para cada individuo, pero solamente para grupos de personas (como diciendo que yo no podría conocer cómo sería el tiempo donde vivo exactamente 10 años a partir de la fecha de hoy, pero sin embargo existe una alta probabilidad de que sea un día claro y soleado). Pero incluso eso puede ser medido utilizando estadísticas y predicciones para que podamos probar su precisión.

Primero veamos si puede haber algún efecto de los planetas y las estrellas como afirman los astrólogos. Entonces después les mostraré que no solamente no existe ninguno, sino de que incluso no puede existir nada de lo que afirman, echaremos un vistazo a lo que los astrólogos asumen como efectos medidos (les daremos una pista: están equivocados). Y finalmente en hablaremos un poco sobre el efecto real de la astrología y como está deteriorando la capacidad de las personas para pensar con claridad.

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