lunes 16 de febrero de 2009

Nuevo mapa gravitatorio lunar indaga en los misterios de su formación

El primer mapa detallado de los campos gravitatorios de la cara oculta de la luna muestra que los cráteres son diferentes de los del lado visible. Los resultados podrían revelar más sobre la etapa de la historia de la Luna primitiva hace varios miles de millones de años, cuando el magma fluía sobre la superficie.

El nuevo mapa gravitatorio fue recopilado por la sonda japonesa Kaguya, que lanzó dos pequeñas sondas lunares en órbita la luna en 2007.

Se rastrearon los movimientos de estas tres sondas, que son sensibles a las variaciones del campo gravitatorio lunar. Las variaciones en el campo gravitatorio lunar pudieron ser recogidas en sus señales de radio desde la Tierra.

Aunque la sonda principal Kaguya estuviera en el lado oculto de la luna y por lo tanto fuera del contacto directo con la tierra, una de las pequeñas sondas envió sus señales a la tierra.

El mapa resultante es el primer mapa detallado de la cara oculta de la luna y muestra que los cárteles en esa zona han aportado una huella gravitatoria diferente de aquellos que están en el lado visible.

Esto sugiere en que miles de millones de años atrás, pudieran existir grandes diferencias de temperatura o de grosor entre ambas caras de la Luna.

Walter Kiefer, geofísico planetario del Instituto Lunar y Planetario en Houston, Texas nos comenta: "éstos nuevos datos son fabulosos, no habíamos podido estudiar también el lado oculto hasta ahora."

La mayoría de los grandes cráteres de la Luna se formaron hace 3800 millones de años. Éstos fueron parcialmente cubiertos por magma que fluía en la superficie antes de que la luna se enfriarse y cesase su actividad geológica.

Pero algunos cráteres parecen haber sido rellenados también desde abajo. Los investigadores creen que material fundido del manto también brotó en estos caracteres, puesto que éstos son lugares donde los impactos habían adelgazado la corteza lunar.

Las nuevas medidas de Kaguya revelan que algunos cráteres de lado oculto parecen haber sido rellenados solamente con material del manto estos cráteres tienen una gravedad mayor a lo normal en el centro, y están rodeadas por un grueso anillo con menor gravedad que se acerca mucho a la elevación original del cráter.

Todavía no está claro lo que estas nuevas medidas de los cráteres sugieren sobre la historia primitiva de Luna. Para que estas estructuras pudieran sobrevivir, el lado oculto debería haber sido demasiado frío y rígido como para permitir que el manto brotase en los centros que estos cráteres y los suavizarse durante mucho tiempo. La superficie tuvo que ser muy rígida como para soportar estas estructuras. Según argumenta Noriyuki Hamiki de la Universidad japonesa de Kyushu.

Pero Keifer dice que los anillos con menor gravedad podrían también explicar el escenario opuesto. Según Keifer, las estructuras en los centros de los crateres tuvieron que ser estrechas porque la capa superior de lado oculto de la luna era demasiado delgada y caliente para poder soportar estructuras mayores. Kiefer espera que la comparación de las observaciones Kaguya con los modelos ayuden a asentar la cuestión.

Los dos lados de la Luna también muestran otras tremendas diferencias. La sonda lunar de la NASA Lunar Prospector, que operó a finales de la década de los 90, halló que los elementos radiactivos parecen estar concentrados en el lado visible, mientras que el lado oculto muestra menos evidencias de actividad volcánica pasada.

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Carlos Perla Hernández
Monterrey, Nuevo León, Mexico
Soy español afincado en México. Soy miembro de la Agrupación Astronómica Aragonesa y Secretario de la Sociedad Astronómica de Zaragoza (España). He colaborado como redactor y traductor en www.astrored.org www.sondasespaciales.com www.astroseti.org y Ciencia@NASA todas ellas especializadas en astronomía y astronáutica. Estoy titulado por el Centro CIRCE de investigación de energías renovables. He asistido a multiples congresos y seminarios de astronomía así como ha participado activamente en la comunidad astronómica aficionada desde 1981, realizando artículos y charlas de divulgación. Todos los artículos y traducciones de este blog son realizados por mi a menos que se indique lo contrario.
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