martes 9 de junio de 2009

Betelgeuse: la increíble estrella menguante

Betelgeuse una de las dos estrellas más brillantes de la constelación de Orión el cazador, se ha estado encogiendo durante los últimos 15 años y los astrónomos no saben por qué.

Betelgeuse es una estrella supergigante roja, este tipo de estrellas masivas se encuentran al final de sus vidas y pueden hincharse hasta 100 veces su tamaño original antes de explotar como supernova, o tal vez colapsar para formar agujeros negros sin necesidad de ninguna explosión violenta como un estudio sugiere.

Betelgeuse es una destacada estrella del cielo en la constelación de Orión. En esta espléndida fotografía, Betelgeuse es la estrella brillante rojiza del centro de la imagen. El punto brillante de la izquierda es el planeta Marte

Betelgeuse es una de las estrellas más brillantes del cielo y puede verse en casi cualquier lugar de la Tierra, es una estrella muy popular entre los astrónomos aficionados. Es también la primera estrella cuyo diámetro se midió, es igualmente una de las poquísimas estrellas que aparece como un diminuto disco en lugar de como un punto de luz, vista a través del Telescopio Espacial Hubble. Betelgeuse fue también la primera estrella cuya superficie pudo fotografiarse (después de nuestro Sol), mediante el Telescopio Hubble.

Imagen de Betelgeuse obtenida por el Telescopio Espacial Hubble

El nuevo descubrimiento presentado fue presentado en una reciente reunión de la Sociedad Astronómica Americana celebrada en Pasadena, California. La investigación está basada en datos obtenidos por el Interferómetro Espacial Infrarrojo (ISI) de la Universidad de Berkeley, situado en la cumbre del Monte Wilson en el sur de California.

En 1993 las medidas del radio de Betelgeuse eran de 5.5 Unidades Astronómicas (una unidad astronómica equivale a la distancia media entre la Tierra y el Sol es decir unos 150 millones de km), desde entonces se ha encogido al 15%, lo que significa que su radio ha pasado de superar la órbita de Júpiter ha contraerse hasta una distancia equivalente a la órbita de Venus.

"Es muy impactante ver este cambio" declaró Charles Townes profesor emérito de física de la de la Universidad de Berkeley. "Continuaremos vigilándola estrechamente para ver si continúa contrayéndose o vuelve a su tamaño inicial." Añadió Townes. (Townes ganó en 1964 el Premio Nobel de física por la invención de laser y el maser un laser de microondas.)

Aunque la estrella se están cogiendo, su brillo visible no ha disminuido significativamente durante los últimos 15 años, afirmaron los investigadores.

Edward Wishnow, investigador físico de Laboratorio de Ciencias del Espacio de la Universidad de Berkeley dijo al respecto: "Lo que no sabemos es porque la estrella se encoge. Considerando lo que sabemos sobre el universo de este distante, todavía existen muchas cosas que no sabemos sobre las estrellas, entre otras que ocurre en las gigantes rojas al final de sus vidas."

Townes, que cumplirá 94 años en julio, planea continuar vigilando Betelgeuse con esperanza de encontrar un patrón para el cambio de diámetro y para mejorar la capacidad del interferómetro ISI añadiéndole un espectrómetro.

"Cuando queremos hilar fino con los procesos, vamos encontrarnos con muchas sorpresas y descubrir muchos asuntos importantes y fundamentales" añadió Townes.

Fuente original Space.com

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Carlos Perla Hernández
Monterrey, Nuevo León, Mexico
Soy español afincado en México. Soy miembro de la Agrupación Astronómica Aragonesa y Secretario de la Sociedad Astronómica de Zaragoza (España). He colaborado como redactor y traductor en www.astrored.org www.sondasespaciales.com www.astroseti.org y Ciencia@NASA todas ellas especializadas en astronomía y astronáutica. Estoy titulado por el Centro CIRCE de investigación de energías renovables. He asistido a multiples congresos y seminarios de astronomía así como ha participado activamente en la comunidad astronómica aficionada desde 1981, realizando artículos y charlas de divulgación. Todos los artículos y traducciones de este blog son realizados por mi a menos que se indique lo contrario.
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