viernes 18 de septiembre de 2009

Extraña mancha rojiza descubierta en el asteroide helado Haumea

De acuerdo con la actual clasificación de la Unión Astronómica Internacional, Plutón y los demás cuerpos celestes que orbitan el Sol son planetas enanos. Ceres, Eris, Haumea y Makemake están considerados cuerpos demasiado pequeños para calificar como planetas. Entre estos, uno de los objetos más peculiares: Haumea, un cuerpo que ingresó en la categoría de planetas enanos en septiembre de 2008, y que tiene propiedades peculiares como es su forma elipsoidal, con un eje mayor de doble tamaño que su eje menor. Recientes modelos han probado existe un mancha roja que adorna su superficie.

Simulación de la rotación de Haumea en la que vemos su extraña forma y la mancha rojiza descubierta

A diferencia de Ceres que habita en el cinturón principal de asteroides, y Plutón ninguno de los otros tres planetas se han resuelto directamente, por lo que los datos que tenemos de ellos se han inferido mediante cálculos matemáticos. A través de estos métodos sabemos que Haumea tiene forma elipsoidal. Investigaciones posteriores han determinado que este objeto tiene suficiente gravedad para estar en equilibrio hidrostático. Esto significa que un gradiente de presión en él crea una fuerza de gradiente de presión que se opone con fuerza igual produciendo de esta forma un equilibrio.

Representación artística de Haumea

Recientemente los científicos han analizado su curva de luz (sus variaciones de brillo) y han determinado que debe existir una mancha roja y oscura en su superficie. "Los dos picos de brillo máximo de su curva no son exactamente iguales, como esperaríamos de una superficie uniforme. Esto indica la presencia de una mancha oscura en una superficie que de otro modo sería brillante." afirmó el astrónomo Pedro Lacerda, del Reino Unido de la Queen's University de Belfast. Haumea también tiene una velocidad de rotación muy extraña, de manera que un día de Haumea equivale a 3,9 horas terrestres. Todavía se desconoce la razón de por qué Haumea gira tan deprisa.

Haumea orbita el sol más allá de Neptuno en una región conocida como el Cinturón de Kuiper. Hamea es el cuarto cuerpo conocido del cinturón en orden de tamaño después de Eris, Plutón y Makemake. Haumea tiene dos pequeños satélites y es un elipsoide de 2000 X 1600 X 1000 km. Se cree que Haumea sufrió una colisión con un gran cuerpo hace 1000 millones de años que provocó la rotación ultrarrápida que observamos ahora.

En la imagen la curva de luz de Haumea en dos longitudes de onda distintas

"Nuestros primeras mediciones de Haumea ya nos decían que había una mancha en la superficie, pero unicamente cuando obtuvimos datos infrarrojos pudiemos empezar a comprender que podía ser esta mancha," añade Lacerda. Según algunos puede que la mancha esté compuesta por grandes concentraciones de compuestos o minerales orgánicos. Otros creen que el hielo cristalino puede encontrarse en ese lugar en proporciones mayores. "[...] conseguiremos espectros detallados de la mancha con la esperanza de identificar su composición química y resolver de esta forma el enigma de su origen", concluye Lacerda al referirse a las observaciones programadas de Haumea, que deberán desarrollarse a comienzos de 2010 mediante el Very Large Telescope (VLT) en Cerro Paranal (Chile)

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