viernes, 13 de noviembre de 2009

New Horizons: viaje a los confines del sistema solar

El épico viaje de 10 años y 5000 millones de kilómetros hacia los confines de nuestro sistema solar de la sonda de la NASA New Horizons esta ya finalizado al 50%. New Horizons nos permitirá en unos pocos años echar el primer vistazo al desconocido planeta Plutón.

"Cada vez que vamos a un lugar distinto, descubrimos cosas nuevas que nos dejan desconcertados", explicó el científico planetario Alan Stern del Southwest Research Institute, lider de la misión New Horizons.

Cuando la sonda fue lanzada en 2006, la NASA lo llamó el principio de "un viaje de exploración sin precedentes hasta el noveno planeta del sistema solar". Por supuesto después de la degradación de Plutón del escalafón planetario para pasar a ser un "planeta enano" la misión no puede afirmar que va a explorar el último planeta. Pero, dejando de lado esta controversia, Plutón continúa siendo un objeto interesante que tanto los astrónomos como el público en general están deseando conocer.

Después de desarrollar el primer estudio en profundidad de Plutón y su satélite Caronte, esta nave no tripulada se adentrará todavía más en el Cinturón de Kuiper, una vasta franja llena de objetos helados que está situada justo después de la órbita de Plutón, aproximadamente a 50 unidades astronómicas del Sol.

New Horizons visitará un nuevo tipo de objetos del sistema solar no explorados hasta ahora

“Cuando fue descubierto en 1930 parecía un cuerpo extraño", añadió Stern. "Teníamos cuatro planetas terrestres rocosos y cuatro gigantes gaseosos, y entonces añadimos a la lista una cosa extraña llamada Plutón."

Pero con el descubrimiento del Cinturón de Kuiper en la década de los 90, los científicos descubrieron que este pequeño mundo helado era bastante especial. "Descubrimos que existían muchos plutones. De hecho, es la clase de planetas dominante en el sistema solar. Esto transformó nuestra visión no solamente del sistema solar, sino de lo importante que era enviar una sonda a la Plutón. Nos dimos cuenta que nunca habíamos enviado una nave al tipo de planetas más comunes."

En 2001 un comité especial de la Academia Nacional de Ciencias aconsejó a la NASA que entre las metas de sus próximos 10 años para la exploración planetaria, escogiese la exploración del Cinturón de Kuiper, incluyendo Plutón y Caronte como principales prioridades científicas.

Parte de la motivación para explorar el Cinturón de Kuiper fue el reconocimiento de lo poco que sabíamos sobre esta región fría y oscura en los límites de nuestro sistema solar. A finales del mes pasado, un astrónomo de Queen’s en Belfast informó de la existencia de una mancha roja en la superficie de Haumea, uno de los cuerpos más grandes y extraños del Cinturón de Kuiper. Los científicos suponen que esta misteriosa mancha es como una evidencia que una reciente colisión, o bien una fuga de gas procedente de su interior caliente. De cualquier forma, es la primera vez que los astrónomos han observado este tipo de superficies en detalle de un cuerpo del Cinturón de Kuiper.

Al enviar una sonda a Plutón podremos echar un vistazo mucho más de cerca. Stern espera que el resultado más interesante de nuestra misión al Cinturón de Kuiper sea algo que probablemente no podemos predecir con antelación. "Nadie esperaba que Venus fuera el ponzoñoso infierno que es, o que Marte tuviera cauces de ríos como tiene", añadió Stern.

Al lanzar una misión no tripulada a un viaje de 5000 millones de kilómetros hacia un planeta con una temperatura superficial de -230 °C no es una tarea fácil. Inicialmente los ingenieros de New Horizons estaban preocupándose todo el tiempo de obtener la asistencia gravitacional con Júpiter. Pero para conseguir este impulso adicional, New Horizons tuvo que ser lanzado en el momento correcto, tardar unos días más podría haber extendido una misión de 10 años a más de 13.

"Es el lanzamiento fue una carrera de caballos", explicó Stern. Notablemente todo sucedió sin fallos, y en febrero del 2007, New Horizons obtuvo el empuje necesario del planeta más grande de nuestro sistema solar, tomando hermosas imágenes a su paso.



Actualmente New Horizons está a mitad de camino de su "crucero interplanetario" de ocho años de Júpiter a Plutón. Durante la mayor parte de su viaje, la astronave estará en el estado de hibernación, con los equipos más críticos desconectados para conservar energía. Durante estos períodos de "sueño", New Horizons está alimentado sólo por un generador termoeléctrico de radioisótopos que usa menos energía que un par de bombillas domésticas de 100 W.

Una vez cada 50 días, la nave se da la vuelta para una chequeo y una recalibración. Hasta ahora, explica Stern, los ingenieros de la NASA han tenido pocos problemas en el camino. "Es maravilloso", explicó Stern. "Todo en la nave funciona, no estamos usando ningún sistema de reserva. Hemos tenido algunos fallos de software y hemos puesto algunos parches, y hay algunas diferencias en la forma en que está funcionando comparado con la forma en que debería funcionar. Pero en general, mantenemos el rumbo y la velocidad correctos."

Una vez New Horizons alcance Plutón, utilizarán siete instrumentos científicos distintos para trazar mapas de su superficie y explorar a su atmósfera única, que se cree que contiene trazas de monóxido de carbono y metano. Todos los datos recogidos serán retornados a la Tierra mediante su radiotransmisor y su antena de 2,1 m de diámetro.

"Tardaremos meses en tenerlo todo, y estoy seguro de que tardaremos años en digerirlo todo", añadió Stern. "Pero probablemente tengamos grandes imágenes y otro tipo de datos e incluso en el primer día."

Por supuesto, el primer día no ocrrirá hasta dentro de cinco años y medio, un tiempo muy largo para esperar si eres un ansioso plutófilo, que espera ver un mundo favorito restaurado a su estatus planetario.

Para Stern, sin embargo, a 2015 parece a la vuelta de la esquina. "He estado esperando desde 1989", dijo, "por lo que cinco años y medio parece en casi estamos ahí."

Fuente original
Publicado en Odisea cósmica
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1 comentario:

puertas metalicas dijo...

Gracias por el post, realmente los datos utiles.