sábado, 31 de enero de 2009

Los cometas a través de la historia 8: Kant, Laplace y Messier

Inmanuel Kant (1724-1804) un intelectual intuitivo y con conocimientos científicos, famoso por sus trabajos filosóficos, coincidiría con Laplace en una teoría del origen del sistema solar. Se propugna la existencia de una nebulosa solar primigenia y unos planetesimales o protoplanetas girando alrededor del protosol. Acretando materia en una especie de “efecto bola de nieve” a más materia mayor gravedad y así sucesivamente.

Esquema de la teoría nebular

Los cometas tienen origen en esta nebulosa siendo los cuerpos más primitivos y menos alterados del sistema solar. Los cometas vienen a ser como los exilidados de nuestro sistema solar, astros marginados o desterrados que no participaron como los demás en el banquete de la formación del sistema solar.

El físico francés Laplace daría una formulación más científica a la idea original de Kant. Esta hipótesis se contraponía claramente con su gran rival: la teoría catastrófista de formación del sistema solar.

La teoría básica de Kant-Laplace es plenamente aceptada por la comunidad científica en la actualidad.

El francés Messier (1730-1817) fue el primer gran cazacometas junto con Carolyn Herschel, Trabajó como astrónomo de la armada francesa y en el observatorio de Cluny.

Charles Messier fue un activo buscador de cometas

Messier fue el primer el astrónomo profesional que recuperó el Halley en 1759 a principios de año, y es también descubridor de quince cometas más además otros seis codescubrimientos.

Es enormemente conocido por su famoso catálogo de “nebulosidades” que lleva su nombre. Messier no estaba especialmente interesado en los objetos de su catálogo. Messier hizo su catálogo puesto que la apariencia nebular de los cometas le confundía y al localizar estos objetos evitaba falsas detecciones de cometas.

Este catálogo reune las principales nebulosas, galaxias y asociaciones estelares de aspecto borroso y presuntamente confundibles con cometas vistas desde la Latitud de Paris. Publicó un catálogo de 103 objetos aunque se han añadido siete más, hasta totalizar 110.

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Métodos para detectar Planetas Extrasolares y 5

Detección por observación directa

Como sabemos, los planetas son fuentes de luz extremadamente débiles comparadas con sus estrellas, y el poco brillo que nos llega de ellos tiende a perderse entre el resplandor de su estrella madre. Por eso en general es muy difícil detectar los directamente. Sin embargo, en ciertos casos, los telescopios actuales pueden ser capaces de detectarlos directamente. Existen proyectos para equipar la actual generación de telescopios con instrumentos capaces de obtener imágenes de Exoplanetas. Por ejemplo, el Telescopio Gemini va a incorporar el instrumento GPI, el VLT El SPHERE y el Telescopio Subaru el HiCiao.

Es más probable conseguir una detección de este tipo cuando el planeta es especialmente grande (considerablemente mayor que Júpiter), con una amplia separación de su estrella y el joven (lo que implica que emite una intensa radiación infrarroja).


En julio de 2004, un grupo de astrónomos utilizó el complejo VLT en Chile para obtener una imagen de 2M1207b, un cuerpo compañero de la enana marrón 2M1207. En diciembre de 2005 se confirmó la categoría planetaria del objeto descubierto. Se cree que este planeta tienen varias veces la masa de Júpiter y un radio orbital mayor a 40 unidades astronómicas.

Imagen del Telescopio Espacial Hubble del planeta en torno a la estrella Fomalhaut

El 13 de noviembre del 2008 se obtuvieron imágenes de un sistema múltiple multiplanetario utilizando los telescopios Keck y Gemini. Se observaron tres planetas directamente en órbita de HR 8799, cuyas masas eran equivalentes a 10, 10 y 7 veces aproximadamente la masa de Júpiter. El mismo día el 13 de noviembre 2008 se anunció que el telescopio espacial Hubble observó directamente (ver noticia) un exoplaneta orbitando la estrella Fomalhaut cuya masa no era mayor que tres veces la de Júpiter. Ambos sistemas están rodeados por discos no muy distintos al cinturón de Kuiper.

Otros tres posibles Exoplanetas han sido descubiertos directamente: GQ Lupi b, AB Pictoris b, y SCR 1845 b. Todavía ninguno ha sido confirmado como planeta; podrían ser también pequeñas enanas marrones.

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¿Por qué la Luna y el Sol tienen el mismo tamaño en el cielo?

El Sol y la Luna son los actores principales en nuestro glorioso teatro natural. Suponiendo que pases toda tu vida en el mismo lugar de la tierra, en promedio disfrutarías de sólamente uno, y si eres especialmente afortunado o tu vida es larga, quizá dos. Pero realmente merece la pena esperar un eclipse total de sol. En el momento de la totalidad el Sol y la Luna se ajustan de una manera tan perfecta que los rayos de sol solamente pueden atravesar a través de los valles y montañas de la superficie lunar, creando el maravilloso efecto de "anillo de diamantes".

El hermoso "anillo de diamantes del eclipse de 2001 visto en Zambia"

Todo esto es gracias a una tremenda coincidencia. El sol está a 400 veces la distancia de la luna y también tiene 400 veces la anchura de la luna. Por lo tanto los dos tienen el mismo diámetro aparente en el cielo vistos desde la Tierra, situación única en todo el sistema solar esto implica a los siete planetas restantes y sus 166 lunas conocidas. La tierra es el único planeta que alberga vida. ¿se trata de una mera coincidencia?

Para algunos esta tremenda coincidencia es un argumento para apoyar la existencia de Dios, pero para otros se trata de situación debida únicamente al azar.

Los astrónomos afirman en su mayoría, que se trata de mera coincidencia. Pero quizá no sea tanto como los números puros y duros sugieren. Nuestra Luna es diferente. Las múltiples lunas de los grandes planetas exteriores: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno; se cree que se formaron a través de uno de estos dos procesos: o bien por acreción de materia de un disco dentro del campo gravitatorio del planeta, una versión en miniatura de la formación de los planetas del sistema solar; o bien a través de la posterior captura gravitatoria de cuerpos pequeños en encuentros cercanos. La segunda posibilidad se cree que es válida para explicar el origen de los dos pequeños satélites de Marte: Deimos y Phobos, los dos otros únicos satélites naturales en el sistema solar interior.

Fases de un eclipse total de Sol

Pero nuestra luna es sencillamente demasiado grande en relación al tamaño de la Tierra para haberse formado fácilmente a través de estos procesos. Los científicos planetarios creen que sólo puede haber una explicación: en los primeros 100 millones de años del sistema solar, cuando una lluvia de escombros azotaba el sistema solar interior, un objeto del tamaño de Marte colisionó con la Tierra. Este impacto reconfiguró radicalmente nuestro planeta, expulsando una inmensa cantidad de materia que finalmente se condensó para formar nuestra enorme Luna.

Y aquí viene lo mejor. Un satélite de semejante tamaño es una buena noticia para la vida en la Tierra. Mientras la tierra rota, su eje tiene una tendencia natural a oscilar debido a la fuerzas de atracción de otros cuerpos como el Sol. Pero este efecto resulta muy disminuido por la acción de la gravedad lunar que reduce esta oscilación. Si no existiese la Luna el eje de rotación de la tierra oscilaría mucho más, como es el caso de Marte, y esto tendría un enorme impacto en el clima terrestre a lo largo del tiempo. Se cree que estas inestabilidades habrían hecho mucho más difícil el surgimiento de la vida en nuestro planeta.

La situación de la Tierra en la "zona habitable" alrededor del sol, permite que el agua líquida sea abundante y es éste indudablemente el factor más importante para su fecundidad. Pero la presencia de una gran Luna, lo suficientemente grande para provocar eclipses totales, podría haber representado un papel crucial. Si fuera éste el caso, esto tendría consecuencias importantes para la búsqueda de vida en otros planetas.

Desde el impacto que la creó, la Luna se ha estado apartando constantemente de nosotros, actualmente se aleja 3,8 cm por año. En la era de los dinosaurios hace millones de años, no se podían ver eclipses como los que disfrutamos ahora: la Luna estaba demasiado cerca hace 200 millones de años, y aparecía por tanto mucho más grande en el cielo que el Sol. De igual manera los habitantes de la Tierra dentro de 200 millones de años no podrán ver eclipses totales de ninguna forma, puesto que la Luna aparecerá demasiado pequeña en el cielo como para cubrir el disco del sol.

Que podamos disfrutar de estos maravillosos eclipses parece el resultado de dos coincidencias en las escalas de tiempo: una la formación por impacto de la Luna creando una satélite sobredimensionado y la evolución de vida inteligente. Tanto es así que esa gran Luna que hemos en el cielo, puede ser la razón de que usted esté aquí leyendo este artículo.

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¿Existe un planeta X?

Sabemos lo suficiente como para decir que el sistema solar es una compleja construcción, en la que pudiéramos a asumir razonablemente que sabemos dónde están todos los ladrillos. Pero al profundizar en las regiones remotas del sistema solar, ha existido durante largo tiempo un rumor de un planeta todavía no ha avistado, el planeta X, un cuerpo helado quizá del tamaño de Marte o incluso de la Tierra.

Es posible que existan planetas distantes sin descubrir que hubieran sido eyectados fuera del sistema solar al comienzo de su historia

El planeta X sería la contribución más importante al sistema solar desde el descubrimiento de Plutón en 1930. Plutón ha sido recientemente degradado (ver artículo relacionado: ¿Por que Plutón ya no es un planeta?) del escalafón planetario y expulsados del club por la Unión Astronómica Internacional (IAU) en 2006 que votó a favor de eliminar su estatus de planeta y declararlo a la categoría de planeta enano. La IAU decidió establecer tres criterios precisos para qué un planeta pudiera ser considerado como tal: en primer lugar debería orbitar del sol; en segundo lugar su gravedad debería ser suficiente como para qué tuviera una forma casi esférica; y en tercer lugar debería ser lo suficientemente masivo para ser tener una posición dominante en su región, manteniendo su órbita limpia de otros cuerpos pequeños. Plutón no puede cumplir esta tercera premisa. Tan sólo es un cuerpo más del cinturón de Kuiper un KBO (Objeto del Cinturón de Kuiper), este cinturón es un anillo de cuerpos pequeños helados más allá de la órbita de Neptuno, que abarca desde unas 30 Unidades Astronómicas hasta unas 50 Unidades Astronómicas aproximadamente. Siendo la Unidad Astronómica la distancia entre el Sol y la Tierra.

Panorámica artística desde un objeto del Cinturón de Kuiper

Cualquier nuevo objeto tendría que tener en cuenta el cinturón de Kuiper para poder ser considerado como planeta. Y extrañamente los estudios de este cinturón han sugerido la existencia de este planeta hipotético. Algunos KBOs viajan en órbitas extremadamente excéntricas alrededor del sol. Otros tienen órbitas con gran inclinación con respecto al plano de los planetas mayores. Robert Jedicke, científico especializado en el sistema solar de la Universidad de Hawaii declaró al respecto: "éstas podrían ser señales de una perturbación de un objeto distante masivo."

Moderno esquema del sistema solar (click para ampliar)

Pero de ninguna manera existe un consenso general. Puesto que una lenta emigración de los planetas gigantes (ver artículo "¿cómo se formó el sistema solar?") Podría también explicar algunas de estas extrañas órbitas de estos KBOs, aunque mediante esta teoría existen dificultades para explicar las propiedades observadas de todo el cinturón.

Durante los pasados 20 años, se han escrutado grandes porciones del cielo en la búsqueda de objetos de movimiento lento, en la actualidad existen bastante más de 1000 objetos de este tipo descubiertos. Pero estos sondeos de amplias zonas sólo pueden detectar objetos grandes y brillantes; los sondeos de gran exposición que pueden detectar objetos más pequeños y más débiles únicamente, pero cubren unicamente pequeñas porciones del cielo. Un objeto del tamaño de Marte a la distancia de digamos 100 Unidades Astronómicas sería tan débil que fácilmente escaparía a la detección.

Pero esto podría cambiar pronto. En diciembre de 2008, el primer prototipo de Telescopio para Sondeos Panorámicos con Sistema de Rápida Respuesta (Pan-STARRS) entró en servicio en el observatorio de Haleakala en Maui, Hawaii. Muy pronto cuatro telescopios equipados con las mayores cámaras digitales del mundo, de 1.400.000.000 de píxeles cada una, barrerán los cielos para buscar todo lo que se mueva o parpadee. El propósito principal es la búsqueda de asteroides potencialmente peligrosos para la tierra, pero los habitantes del lejano sistema solar exterior no escaparán a estos ojos que todo lo ven.

Jedicke y su equipo están muy ocupados desarrollando un software para detectar objetos automáticamente utilizando Pan-STARRS. El descubrimiento de un planeta desconocido sería muy intrigante. La única explicación para su presencia allí sería que algunos grandes cuerpos se colapsaron al comienzo de la historia de nuestro sistema solar y hubieran sido eyectados por la gravedad de los planetas gigantes posteriormente. Esto mejoraría nuestro conocimiento sobre la evolución del sistema solar, y quizá sería un paso intermedio hacia regiones todavía más remotas.

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Explicado el misterioso resplandor nocturno de Venus

Al poner en orden los resultados de las últimas observaciones de Venus, los astrónomos estaban intrigados por comprender la dinámica de la atmósfera del planeta, que permitía las emisiones nocturnas de luz infrarroja de óxido nítrico. Principalmente utilizaron información del Orbitador Venus Express, actualmente en servicio, que finalmente también les ayudó a averiguar la causa del extraño fenómeno. Aparentemente el flujo de las sobre la superficie del planeta es directamente responsable de estas peculiares emisiones, que únicamente parecen suceder en el lado nocturno del planeta.

Imagen de la sonda de la NASA llamada Pioneer Venus 1, Pioneer Venus Orbiter o Pioneer 12 que estudió la atmósfera de Venus durante 10 años

Expertos europeos y australianos, publicaron sus resultados en el último número de una prestigiosa revista científica, y afirman que el resplandor nocturno debido al óxido sólo puede ser causado por una cosa, es decir las interacciones entre el nitrógeno y el dióxido de carbono (CO2), que son los dos gases principales que pueden hallarse en el planeta encontramos en el planeta. De acuerdo con el artículo, las moléculas en el interior de estos gases se disocian durante el día de Venus, y sólo se recomiendan en el lado nocturno del planeta, donde la luz del sol no les puede alcanzar.

Al recombinarse producen óxido nítrico, lo que genera esta luminiscencia de Venus tan característica de este planeta. Antes del estudio el resplandor sólo había sido observado en longitudes de onda ultravioleta con la ayuda de instrumentos sofisticados a bordo de el Orbitador Venus Express, pero también las observaciones en el infrarrojo son posibles.

Frank Mills, autor del nuevo trabajo de investigación nos comenta: "una ventaja de observar las emisiones infrarrojas atmosféricas del óxido nítrico es que otras moléculas también presentan una emisión infrarroja, así que un solo instrumento puede utilizarse para observar diferentes moléculas en la atmósfera. Las observaciones anteriores de esta zona de la atmósfera de Venus, había sugerido por ejemplo que la dinámica atmosférica (vientos) de Venus podría variar mucho si observáramos altitudes 10 km superiores o inferiores."

El astrónomo García Muñoz de la Universidad Nacional de Australia, quien dirigió este trabajo, concluye: "este descubrimiento va a ser ciertamente de gran ayuda para una mejor comprensión de la dinámica y composición de la atmósfera de Venus."

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Doble Agujero negro Supermasivo sacude el universo 2

El objeto que causa tanta excitación es apenas una pequeña manchita luminosa de magnitud 17, visible únicamente a través de telescopios con cierta potencia en la constelación de Serpens Caput (la cabeza de la serpiente). El objeto es conocido como SDSS J153636.22+044127.0 o J1536+0441 para abreviar. Este nombre aparentemente tan complicado sencillamente indica las coordenadas del objeto referidas al año 2000. Fue pescado de las profundidades cuando Todd A. Boroson and Tod R. Lauer del NOAA (National Optical Astronomy Observatory) estaban revisando los espectros del sondeo Sloan de 17.500 quasares, buscando ejemplares extraños. Este realmente es único. Parecen los espectros superpuestos de dos núcleos activos galácticos (agujeros negros supermasivos acretando materia caliente) mostrando dos desplazamientos al rojo (z) de 0,3727 y 0,3889. Eso implica una diferencia de 3000 km/s en sus velocidades.

Imagen artística de un cuásar. Los cuásares son las manifestaciones energéticas de nuestro universo más potentes después del Big Bang.

Además una tercera serie de líneas espectrales indica una tranquila región mucho mayor de gas tenue y frío que rodea al par binario. Uno de los agujeros negros se está moviendo con respecto a nosotros a 240 km/s y el otro se está aproximando a nosotros a 3300 km/s segundo ambas velocidades calculadas con respecto a este gas.

Boroson and Lauer estiman que los agujeros negros tienen masas de 20 millones y 800 millones de soles, y que están separados por 1/3 de año luz, tienen un periodo orbital de unos 100 años. En un modelo a escala: los agujeros negros serían del tamaño de un guisante y una pelota de baloncesto y se hallarían a 200 m el uno del otro. El disco brillante y caliente y acreción alrededor de cada uno de ellos sería de unos 60 m de anchura.

Anteriormente el récord de proximidad en un sistema semejante, lo tenía un agujero negro supermasivo binario separado por dos cuyos componentes estaban separados por 25 años luz y su período orbital era de 150.000 años.

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Historia de los Intentos por contactar alienígenas 3: finales del siglo XIX

En la segunda mitad del siglo XIX asistimos a propuestas más realistas. En 1869 el inventor francés poeta Charles Cros imagino utilizar un espejo parabólico para enfocar la luz de lámparas electrificadas hacia Marte o Venus. El supuso que la luz podría ser interrumpida en flashes para codificar un mensaje. "Cros concibió que los planetas podrían estar habitados por series que no fueran sólo capaces de responder, sino que estaba convencido de que 'el eterno aislamiento de las esferas sería vencido'" escribió Raulin-Cerceau.

Francis Galton, explorador y científico inglés

La luz basada en el código Morse también fue considerada por él estadístico británico Francis Galton en 1896. Galton tuvo en cuenta en no dar por sentado que los marcianos tendría nuestro mismo sistema de cómputo en base 10, ya que probablemente no tendrían 10 dedos.

Alrededor de esa época, A. Mercier, miembro de la Sociedad Astronómica francesa, diseñó un plan para colocar varios reflectores en la to realice el que pudieran dirigir la luz del sol hacia Marte. También consideró el uso de la luna como una pantalla gigante para proyectar haces de luz.

¿Podrían los alienígenas haber visto cualquiera de estas manifestaciones luminosas?

Seth Shostak del Instituto SETI respondió: "depende de cuánto dinero creamos que en los marcianos se gastan en sus telescopios."

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viernes, 30 de enero de 2009

¿Cómo se formó el sistema solar?

Al observar los planetas del sistema solar, y advertir tantas diferencias entre ellos, podrías llegar a la conclusión de que no pertenecen a la misma familia y si son hermanos serían adoptados más que hermanos de sangre. Sin embargo, esto no no es así. La historia del nacimiento del sistema solar explica los vínculos de sangre entre los hermanos, todos se formaron en la misma nube molecular que colapsó para formar el Sol. Podrías pensar también que estos cuerpos tan diferentes están esparcidos por todo el sistema solar sin ton ni son. Pero trata de mover una pieza del sistema solar actual o trata de añadir algo más y el edificio entero se vendrá abajo. Entonces ¿cómo se formó esta delicada arquitectura?

Disco de formación planetaria de la estrella Beta pictoris. La materia forma un disco delgado a partir del cual se forman los planetas

Cuando nuestro sol se formó el solo se tragó el 99,8% de la materia de la nube de polvo y gas que le rodeaba. De acuerdo con el modelo generalmente aceptado, el material restante fue esculpido por la gravedad en forma de un delgado disco de gas y polvo rodeando la estrella recién nacida (ver ilustración inferior). Mientras los granos de polvo de este disco orbitaban el sol, colisionaron y progresivamente se condensaron aglomeraron en cuerpos mayores. Al iniciarse la fusión del hidrógeno la región más interna del disco en el sol, empezó a soportar un intenso calor, de forma que solamente los metales y los minerales formados por sindicatos con altos puntos de fusión pudieron permanecer en estado sólido. Los cuerpos en esta región solamente podrían alcanzar un cierto tamaño, produciendo los cuatro planetas rocosos del interior de nuestro sistema solar: Mercurio, Venus, la Tierra y Marte.

Acción del calor solar en el sistema solar interior

Sin embargo, estas restricciones no existían más lejos, más allá de la "línea del hielo" dónde el metano y el agua están también presentes como sólidos. En esta región y los planetas podían desarrollarse y crecer a mayores tamaños, hasta ser lo suficientemente grandes para acretar moléculas de gas, principalmente hidrógeno, antes que la creciente energía del sol separase estas moléculas. De esa manera es como los gigantes Júpiter y Saturno se formaron, y más allá en condiciones todavía más frías los gigantes helados Urano Neptuno. Esa es la razón por que los astrónomos esperan que estos planetas tengan también núcleos rocosos por debajo de sus capas fluídas.

¿cómo podrían aglomerarse rocas en un ambiente con gas que tendiera a disgregarlas?

Hasta ahora, todo está bastante claro. Pero cuando consideramos ciertos detalles, el modelo de acreción presenta problemas, según dice Alessandro Morbidelli el observatorio de Niza en la costa azul en Francia. Para comenzar nadie sabe exactamente cómo rocas de 1 m de diámetro pudieron aglomerarse en cuerpos de decenas de kilómetros de diámetro. Los objetos sólidos de ese tamaño hubieran sido afectados por la presión del gas que le rodeaba de forma que hubieran perdido velocidad y habrían descrito trayectorias espirales en dirección al sol antes de que pudieran unirse. Una idea prometedora propuesta para resolver este problema, es que dentro de la nebulosa de gas existírian zonas determinadas donde la turbulencia del gas producía vórtices de baja presión en los cuales la rocas podían unirse y coagularse.

Fases de la formación del sistema solar. La última fase explica gráficamente la teoría de la migración planetaria propuesta por Morbidelli y otros (click para ampliar)

Un problema parecido existe en los planetas gigantes. Los núcleos sólidos deberían haberse aglomerado en la presencia de gas que posteriormente acretarían. El riesgo de que estos planetas fueran desplazados hacia el sol está ilustrado en el ejemplo de los "hot Jupiters" que hemos descubierto en otros sistemas planetarios. Estos planetas son de aproximadamente el mismo tamaño que Júpiter, pero que orbitan en torno a sus estrellas a una distancia igual a la de la Tierra o incluso más cerca. Si hubiera sucedido algo parecido en nuestro sistema solar podría perfectamente haber sucedido que la Tierra y los demás planetas interiores podrían haber sido eyectados fuera del sistema solar también, aunque no existe certeza en esta conclusión.

De acuerdo a Phil Armitage en la Universidad de Colorado en Boulder, no existen muchas señales de algo parecido a esta dramática situación en nuestro entorno. Nuestra masiva Luna podría resultar un indicio de que el sistema solar interior fue durante 100 millones de años mientras se consolidaban los planetas rocosos un entorno muy violento, pero pronto se calmó. En relación a esto existe una teoría desarrollada por Morbidelli y sus colegas, que propone una reconfiguración y expansión del sistema solar exterior unos cientos de millones de años después del nacimiento del sol, cuando una conjunción particular entre las órbitas de Júpiter y Saturno dieron un empujón gravitacional que había empujado a Urano y Neptuno hacia afuera para ocupar las posiciones actuales. Algunos de los cuerpos pequeños que estaban esparcidos por el camino cayeron hacia Júpiter y su inmensa gravedad podría abrir eyectado parte de ellos del sistema solar. En el espacio profundo, estos fragmentos sin acretar habría formado a la hipotética nube de Oort, una región remota de dónde proceden los cometas de largo periodo.

Los efectos de esta última perturbación gravitacional del sistema solar podrían haber sido una afectación del cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, que hubiera creado el último gran bombardeo que sufrió la Tierra hace unos 4000 millones de años con enormes impactos de meteoritos, 500 o 600 millones de años después de la formación del Sol. Desde entonces, sin embargo, los objetos que constituyen nuestro sistema solar se habrían asentado en un equilibrio dinámico mucho más tranquilo hasta llegar a nuestra ventajosa situación actual.

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Doble Agujero negro Supermasivo sacude el universo 1

Los astrónomos escarbando en las enormes cantidades de datos del sondeo del cielo Sloan Digital Sky Survey (SDSS) han hallado aparentemente un único hallazgo: el primer cuásar binario cuyos componentes se hallan muy cerca y orbitan muy rápido. Dos agujeros negros supermasivos parecen estar girando el uno alrededor del otro a altas velocidades a menos de un año luz de distancia.

Si este extraño objeto binario realmente es lo que parece, y su movimiento orbital esperado debería cerrar pronto esta cuestión, sería un importante descubrimiento. Su existencia sería una razón que impulsaría la construcción de la misión LISA. El objetivo de esta ambiciosa misión es detectar ondas gravitacionales mediante un interferómetro espacial, que está siendo actualmente desarrollado por la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA. LISA sería capaz de percibir los efectos en el espacio tiempo que dos agujeros negros supermasivos girando en espiral y fusionándose en cualquier parte del universo visible.

La frecuencia con que sucede en realmente estos fenómenos es desconocida, aunque los astrónomos han intentado realizar estimaciones. Este descubrimiento o incluso estudiar únicamente un solo agujero negro supermasivo binario en el proceso a su violento destino haría que la construcción de LISA valiera la pena.

En esta ilustración simbólica, LISA (interferómetro espacial láser) mide en las pequeñas arrugas en el " tejido" del espacio tiempo de una fusión de agujeros negros a miles de millones de años de distancia. LISA estará constituido por tres estaciones a 5 millones de kilómetros de distancia en órbita solar, unidas por haces de rayos láser que detectan pequeños cambios en sus separaciones con una precisión menor a la anchura de un átomo.

Todo esto asumiendo que LISA se construya. Una misión piloto, LISA Pathfinder, está programada para lanzarse a finales del 2009 y probar esta tecnología. Si al final LISA consigue ser financiada, lo cual es dudoso, no sería lanzada antes de 2018.

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Interesante Cometa visible a simple vista en febrero

Al final del próximo mes de febrero la tierra recibirá un nuevo visitante celeste llamado Lulin o cometa C/2007 N3, que los astrónomos dicen que puede que nunca haya visitado este rincón del sistema solar y que debería poder ser visible a simple vista.

Los cometas son conglomerados de hielos, polvo y pequeñas rocas. Los cometas son remanentes de los primeros tiempos de la formación del sistema solar. Mientras se acercan al sol parte de su capa exterior de hielo se vaporiza, liberando gases y partículas sólidas que se proyectan en una cola apuntando en dirección opuesta al sol.

El astrónomo y escritor Gary Kronk, estima que hacia el 24 de febrero la cola de gas de Lulin debería medir ocho veces la longitud del diámetro de la luna llena. En ese momento estará a tan sólo 60 millones de kilómetros de la tierra, casi tan cerca como en la máxima aproximación de Marte.

El cometa Lulin "cazado" desde Italia en julio. Las rayas diagonales no son más que un efecto de la exposición prolongada al tomar la imagen. Es el efecto de seguir al cometa mientras se mueve con papidez contra las estrellas.

Rastreando a Lulin desde su descubrimiento en el verano de 2007, los astrónomos han calculado quilla había estado moviéndose durante 10 millones de años antes de que llegase al sistema solar. Dicen que o bien Lulin estuvo aquí hace 10 millones de años, o fue de alguna manera desviado de la nube de oro, donde miles de millones de cometas rodean el sistema solar y jamás ha entrado en el sistema solar interior anteriormente.

Kronk nos explica: "si esta es su primera aproximación al sol, no sabemos cómo responderá. Algunos cometas se hacen más brillantes que lo esperado y algunos no."

El brillo de Lulin depende de la cantidad de hielo que el sol pueda derretir de su corteza para quien pueda liberar una cola de partículas. Un cometa en su primera aproximación al sol puede resistir su calor, y de esta manera evitar la aparición de una brillante cola. Pero Kronk cree que Lulin se acercan lo suficiente a nuestra estrella para que esto sea improbable. Kronk confía en que cometa será visible a simple vista, brillando en magnitud 5 en la escala estándar de brillo.

Kronk comentó al respecto: "esto es lo que hace a los cometas tan increíbles, cada cometa tiene su propia personalidad. Nadie sabe exactamente , y cometa puede comportarse." Kronk cree además que Lulin se estará moviendo tan rápido como para detectar un movimiento aparente contra las distantes estrellas de fondo.

Los podría ser uno de los pocos cometas que presentará dos colas en lugar de una. La cola adicional o anti cola sería visible porque la Tierra y el cometa se mueven en un mismo plano orbital.

Cuando sopla el viento solar el gas y las partículas son arrancadas del cometa y las partículas mayores quedan rezagadas detrás del núcleo del cometa. Cuando vemos el cometa de perfil la cola parece extenderse a ambos lados del núcleo del cometa, pero tan sólo es un efecto de perspectiva.

El cometa Arend Roland mostrando su extraña anticola

El último cometa con una anti cola visible fue el cometa Arend-Roland en 1957, recuerda Kronk. "Lulin me podría dar la mejor oportunidad de mi vida para ver algo parecido."

Los astrónomos profesionales también están esperando ansiosamente la visita de Lulin. Michael Mumma, director del Centro Goddard de Astrobiología, y sus colegas han programado tres meses de observación es que empiezan la próxima semana, mediante los telescopios Keck en la cumbre del volcán Mauna Kea de Hawaii.

Mediante el análisis de la luz de Lulin esperan detectar el isótopo de hidrógeno deuterio, para fortalecer su hipótesis de que el hielo de los cometas aporto cierta cantidad del agua de la tierra durante los primeros mil millones de años después de su formación.

Ver otra noticia más reciente relacionada con el Cometa Lulin
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Estudio muestra gran abundancia de enanas marrones en región de formación estelar

El número de estrellas en el universo es enorme. Puesto que existen miles de millones de estrellas en cada galaxia, y existen miles de millones de galaxias, el número total de estrellas es tan grande que se nos escapa a nuestro entendimiento.

Cuando los astrónomos del telescopio Subaru pensaron sobre este número colosal, las preguntas que vinieron a sus mentes fueron estas: ¿cómo se distribuye la población estelar en relación a la masa? ¿cuántas estrellas son más masivas o menos masivas que nuestro sol? ¿Cuál es el intervalo de masas de las estrellas que se han informado en la Vía Láctea?

Estas importantes preguntas y algunas más, reflejan algunos de los temas más importantes de la astronomía. El primer paso para responder estas preguntas es determinar la distribución inicial de masa de las estrellas que se mide por una función llamada función inicial de masas (IMF)

Para explorar las débiles y distantes estrellas de baja masa, unequipo de astrónomos japoneses e indios usaron el espectrómetro infrarrojo refrigerado y la Cámara infrarroja CISCO del telescopio Subaru en Hilo, Hawaii. Aprovechándose de la capacidad de del telescopio Subaru de 8 m y de la excelente sensibilidad de resolución de la Cámara, los equipos obtuvieron datos sin precedentes de la región principal de formación estelar W3. Esta revisión está situada a 6000 años luz en la constelación de Casiopea, se trata de una región muy activa y de formación estelar masiva. Hasta la fecha esta imagen infrarroja (abajo) es la mejor imagen tomada nunca desde un telescopio en la superficie de la Tierra de una región de formación estelar masiva. Esta imagen de alta resolución muestra rasgos distintivos rojizos y azulados, filamentos oscuros entre las nebulosidad es difusas y una importante población de estrellas en la región principal de W3.

Imagen compuesta tricolor de la región principal de W3, donde están naciendo estrellas masivas. Los objetos en color rojo a la izquierda del centro son estrellas masivas extremadamente jóvenes, rodeadas por estrellas menos masivas de un millón de años de antigüedad. Las nebulosas con variedades de colores y apariencias las constituye el gas ironizado que reflejan la luz de estas estrellas. Las nubes oscuras en forma de filamentos son también curiosas. La línea abajo a la izquierda muestra la escala de 0,2 parsecs, que equivale a aproximadamente 40.000 unidades astronómicas. Credito National Astronomical Observatory of Japan

El estudio muestra por primera vez que existe un número significativo de enanas marrones en esta región. Este resultado es notablemente distinto de lo obtenido en los casos de el Trapecio e IC 348, donde se observó una disminución de la proporción relativa de enanas marrones. Los hallazgos de la investigación indican que la proporción de enanas marrones puede diferir entre diversas regiones de la galaxia. En adelante, el equipo observará región es todavía más masivas de formación estelar en zonas remotas para estudiar si estos resultados se observan en otros lugares.

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Eclipse anular de Sol del 26 de enero en imágenes

Un eclipse anular de sol tuvo lugar el pasado 26 de enero, fue visible desde el sudeste asiático, el sur de África y Australia.



El disco oscuro de la luna se pasea a través del sol al atardecer, durante el primer eclipse solar de 2009. Las imágenes están tomadas en la bahía de Manila en Filipinas.


Esta imagen fue tomada por M.r. Taufik en Bontang Indonesia.



Aquí vemos unos aficionados preparandose para el momento en la isla de Java



Aquí vemos varios momentos del eclipse tomados con algunos minutos de diferencia en Bandar Lampung (Indonesia)

Sólo las personas en una estrecha franja del Océano Índico y en algunos lugares del sureste asiático pudieron ver el anillo. El resto tuvo que conformarse con un eclipse parcial. Ver video inferior.



Puesto que la órbita lunar es elíptica, su distancia a la tierra varía y por tanto su tamaño aparente. Los eclipses anulares suceden cuando la Luna se haya lejos y su disco aparente no es suficiente como para cubrir el sol. Un acontecimiento como éste sucede unas 66 veces por siglo, pero en diferentes regiones geográficas del planeta.

El próximo eclipse solar sucederá el 22 de julio de este año, y será visible en el norte de la India, el centro de China, el sur de Japón y en parte del Océano Pacífico.
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Rusia pretende lanzar una nueva Estación orbital en su camino a la Luna

La Agencia Espacial Rusa propondrá al gobierno la construcción de una estación orbital propia para apoyar la futura exploración de la Luna y Marte, según informó una agencia oficial el pasado jueves.

Alexei Krasnov, director de los programas de vuelo tripulado de la Agencia Espacial Rusa (Roscomos), también declaró que Roscosmos propondrá la extensión del uso de la estación está espacial internacional (ISS) hasta 2020.

El enorme módulo Zarya de 19 toneladas derivado del programa Salyut de estaciones orbitales

El ensamblaje orbital de la ISS comenzó con el lanzamiento del módulo ruso Zarya, financiado y construido por Rusia. Zarya fue lanzado desde Kazajstán el 20 de noviembre de 1998. Zarya que significa "amanecer", fue el primer módulo de la ISS.

Krasnov declaró en una conferencia de prensa en Moscú: "pronto propondremos a nuestro gobierno un proyecto para construir un complejo en órbita baja, que podría servir como cimiento para la implementación del programa lunar y posteriormente del programa marciano.

"Krasnov declaró que Rusia al igual que otros países, "está fijándose en la luna a medio plazo, y no sólo desea ir y regresar, sino establecer una base lunar, que nos permitiría explorar Marte en un futuro."

Krasnov añadió: "estas son nuestras intenciones, pero estamos trabajando duro para asegurar que estos planes tengan la financiación adecuada y en soporte legal del gobierno."

Rusia, un pionero en la exploración robótica lunar, abandonó su programa de exploración lunar con el fin de la carrera espacial, a mediados de la década de los 70, pero la idea de explorar nuestro satélite ha sido revisada recientemente, debido a los ambiciosos proyectos internacionales para aprovechar los recursos lunares y usar esta futura infraestructura cómo trampolín para futuras exploraciones espaciales.

En un principio o Roscosmos dijo que su primera misión no tripulada a la Luna incluiría un Orbitador lunar para disparar 12 en penetradores a lo largo de diversas regiones lunares para crear una red sismológica. Estos ingenios serían usados para investigar el origen de la Luna.

Krasnov también dijo que Roscosmos propondría extender el uso de la estación espacial internacional (ISS) hasta 2020.

Desde el lanzamiento del módulo Zarya en noviembre de 1998 el proyecto de la ISS, la ISS ha ido creciendo. El proyecto estaba concebido para finalizarse en cinco años y debido a algunos contratiempos como el accidente del Columbia en 2003, está tomando más tiempo del esperado, en julio de 2008 la estación se hallaba completada aproximadamente en un 76%.

Krasnov añadió: "estamos considerando la extender hasta al menos 2020 la vida útil de la ISS, pero esta decisión debe ser adoptada por los gobiernos de los 15 países participantes en el proyecto."

El proyecto de la ISS tiene actualmente como socios: la NASA, Roscosmos, la Agencia Espacial de Canadá, la agencia de exploración aeroespacial (JAXA), y 11 países miembros de la agencia espacial europea (ESA).

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Historia de los Intentos por contactar alienígenas 2: inicios del Siglo XIX

Florence Raulin-Cerceau del Centro Alexandre Koyre de París ha documentado los primeros intentos de comunicación con inteligencias extraterrestres (CETI), o lo que ahora se llama a menudo SETI (Search of ExtraTerrestrial Inteligence) activo.

"A comienzos del siglo XIX, los inventores imaginaban "el telégrafo celeste" un equipo para comunicarse con los supuestos habitantes de los planetas del sistema solar" escribió recientemente Raulin-Cerceau, con su colega en la revista francesa "Pour la Science".

Carl Friedrich Gauss. Crédito: Christian Albrecht Jensen

El primero de estos inventores fue el matemático alemán Carl Friedrich Gauss. En 1820 Gauss habló sobre cómo reflejar la luz solar hacia los planetas con un invento llamado heliótropo. También se le atribuye la idea de cortar un triángulo gigantesco en el bosque siberiano y plantar trigo dentro.

Raulin-Cerceau escribió: "el tamaño y al contraste del color debería haber hecho que el objeto fuera visible desde la luna o Marte, y la figura geométrica podría ser sólo interpretada como una construcción artificial".

20 años después, al astrónomo Joseph von Littrow se le ocurrió una idea similar derramara queroseno en un canal circular de 30 km de diámetro que pudiera ser encendido por la noche para advertir de nuestra presencia.

Parte 1
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La NASA pide tu ayuda para apuntar el Hubble

El equipo que dirige el Telescopio Espacial Hubble necesita tu ayuda para escoger el lugar dónde apuntará la la próxima vez al el cielo.

Las personas de todo el mundo pueden votar a través de Internet para seleccionar el próximo objeto que el telescopio espacial estudiará. Puede elegirse entre seis objetos que el Hubble nunca ha estudiado antes. También puedes entrar en un sorteo para ganar una de las 100 nuevas imágenes del del objeto escogido. La imagen ganadora será publicada entre el dos y el cinco de abril, durante el evento que se celebra en honor al Año Internacional de la Astronomía: "100 horas de Astronomía". Este evento global está dirigido a animar a todo el público para experimentar el cielo nocturno. Necesitas votar antes del uno de marzo para apuntar el Hubble hacia objetivo favorito.

Los objetos propuestos son dos nebulosas planetarias (NGC 40 y NGC 6072), una nebulosa de emisión (NGC 6634), una espiral de perfil (NGC 4289),1 galaxia espiral (NGC 5172) y las galaxias en interacción (Arp 274)

Esta es una captura de pantalla del sitio web del Hubble donde tiene lugar la votación, las puntuaciones están borradas.

¡Visita la página web del telescopio Hubble y vota!

Si necesitas más información que que ayuden tu decisión aquí hay un video con el doctor Frank Summers, un astrónomo muy divertido que te explicará cada uno de los objetos propuestos.

Este evento es parte del Año Internacional de la Astronomía (IYA), el aniversario del 400 aniversario de las observaciones astronómicas de Galileo con su telescopio.

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Cambios en la superficie de Titán 2: Nuevos mapas

Estos mapas actualizados del satélite de Saturno Titán, están formados a partir de datos tomados con el subsistema de imagen científica, e incluyen imágenes tomadas en agosto de 2008 del hemisferio norte de Titán ( click para ampliar).

Los imágenes del ISS y del espectrómetro VIMPS evidencian que las áreas oscuras cerca de los polos son largos de hidrocarburos líquidos, este análisis ha sido confirmado por imágenes tomadas por los cambios en los lagos que se cree se deben a la caída de lluvia.

Las líneas de colores en las regiones polares de estos mapas ilustran los límites entre diferentes regiones cada una con albedos distintos (es decir diferencias en el brillo superficial). Estas líneas han sido interpretadas por los científicos de la misión Cassini como líneas de costa potenciales. Los contornos azules indican rasgos que han cambiado entre las dos observaciones hechas con un año de espacio.

El mapa superior es una proyección cilíndrica. Los efectos atmosféricos hacen complicado incorporar datos en las latitudes más al norte, que se muestran separadamente en una vista polar. El mapa y abajo izquierda es una proyección polar Norte mostrando de este la latitud 55° hasta los 90°. El mapa de abajo a la derecha es una proyección polar sur que muestra las latitudes entre -55° -90°.

Los mapas han sido compilados a partir de imágenes tomadas en abril de 2004 hasta agosto del 2008, y ser una solución varía desde unos pocos metros hasta unas decenas de metros por pixel. Las variaciones de brillo son debidas a diferencias en el albedos superficial más que rasgos topográficos.

Elizabeth Turtle, del equipo de imagen de Cassini nos comenta: "un reciente estudio sugieren que no existe suficiente metano líquido en la superficie para reponer el metano atmosférico a grandes escalas de tiempo geológico. Nuestro nuevo mapa nos da una mayor cobertura de los polos de titán, pero incluso si todas las zonas queremos estuvieran llenas de metano líquido, todavía no sería suficiente para sostener la atmósfera durante más de 10 millones de años."

Combinado con análisis previos, las nuevas observaciones sugieren que deben existir reservas subterráneas de metano.

Y tal es el único satélite en el sistema solar con una máscara gruesa en la cual subsiste una compleja química orgánica. " Es único. Por cuánto tiempo ha existido la atmósfera de titán o puede seguir sobreviviendo todavía es una cuestión abierta."

Esta pregunta y otras relacionadas con la meteorología de este satélite y sus ciclos estacionales pueden explicarse mejor por la distribución de líquidos en la superficie. Los científicos también están investigando por qué los líquidos se acumulan en los polos en lugar de latitudes más bajas, donde en cambio las dunas son comunes.

Tony DelGenio del Instituto espacial Goddard de la nasa, coautor del estudio y miembro del equipo de imagen de Cassini nos comenta: "los trópicos de titán pueden ser bastante secos, puesto que experimentan tan sólo episodios breves de lluvia en la primavera y otoño cuando el pico de luz solar se mueve entre ambos hemisferios. Será interesante averiguar si en los próximos años se forman nubes o lagos temporales cerca del ecuador.

Titán y los cambios en su superficie en debido a los cambios estacionales continuarán siendo un objetivo prioritario de investigación durante la misión Equinoccio de Cassini.

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jueves, 29 de enero de 2009

Historia de los Intentos por contactar alienígenas 1: Introducción

El deseo de contactar con vida inteligente de otros planetas es mucho más antiguo que la fiebre por los OVNIS o el movimiento SETI. Varios científicos del siglo XIX contemplaron como podríamos comunicarnos con posibles marcianos o venusianos.

Éstas propuestas primitivas, que preceden en 150 años el primer mensaje extraterrestre enviado en 1974, estaban basadas en señales visuales, mientras que la intención de la radio todavía tardaría décadas en producirse.

De hecho la historia muestra que las ideas para la comunicación interplanetaria han existido siempre no importando cuál era la tecnología del momento, fueran lámparas, radios o lasers.

En palabras de Steven Dick, historiador jefe de la NASA: "lo haces con lo que sabes."

Galileo, Kepler y otros consideraron que los planetas no estaban habitados, siendo cuidadosos para no perturbar la autoridad de la Iglesia.

Dick, autor de varios libros sobre el tema, comenta al respecto: "la idea floreció en el siglo XVII en el marco del debate de la de la "pluralidad de mundos", pero continuaba siendo un asunto controvertido"

Uno de los más influyentes partidarios de la vida extraterrestre fue Bernard le Bovier de Fontenelle, que escribió "Conversaciones sobre la pluralidad de los mundos" en 1686

A pesar del interés, no existe un debate registrado de cómo podríamos localizar o contactar a estos potenciales alienígenas hasta más de un siglo después.

Parte 2
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Cerberus Fossae: una sima en las llanuras de Marte

Credito: NASA/JPL/University of Arizona

En la mitología griega de de Cerbero era un fiero perro de tres cabezas que guardaba la puerta del Hades o inframundo.

Esta imagen tomada por el orbitador Mars Reconaissance Orbiter (MRO) de la NASA está parte de Cerberus Fossae (las simas de Cerbero), un largo sistema de fisuras alineadas Cerberus Fossae fue que de la principal erupción volcánica más joven de Marte que cubrió gran parte del área circundante con lava. Esta revisión ha tenido muchos otros tipos de actividad volcánica.

Las paredes de las fisuras revelan normalmente capas de lava. En este lugar han atravesado una antigua colina que domina las llanuras de alrededor. Las capas en la colina están inclinadas en relación a la roca que se encuentra por encima, y que parece cubrir en pliegues la región mientras serpentea continuamente sobre la colina en las llanuras.

Este contacto inclinado es conocido como discordancia angular. Es más probable que se formara cuándo las capas horizontales se inclinaron por las fallas antes y las erupciones volcánicas más recientes, formando estas colinas irregulares. Las colinas están compuestas por roca relativamente antigua, mientras que las suaves llanuras y la delicada cubierta de pliegues se formaron posteriormente.

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Cambios en la superficie de Titán 1: Lagos

Recientes imágenes del astronave Cassini de la NASA confirman la presencia de lagos de hidrocarburos líquidos al observar cambios en los lagos debido a la lluvia.

Durante años los científicos de Cassini han sospechado que las áreas oscuras cerca de los polos norte y sur de Titán, el mayor satélite de Saturno, podrían tratarse de lagos. Un análisis publicado hoy en la revista de investigación Geophysical Research Letters, a partir de recientes imágenes en la región polar sur de Titán revelan que han aparecido nuevas áreas que probablemente sean lagos que no aparecían en las imágenes de la misma región tomadas hace un año. La presencia de extensos sistemas nubosos cubriendo esa región durante el intervalo de un año

Las imágenes, sugieren que los nuevos lagos podrían ser el resultado de una gran tormenta de lluvia y que algunos lagos podrían deber su presencia tamaño y distribución en la superficie de Titán a las condiciones meteorológicas de la luna y a la sucesión de sus estaciones.

Las imágenes de alta resolución del subsistema de imágenes de Cassini (ISS) han abarcado hasta ahora casi la totalidad de la superficie a escala global. Un mapa reciente de Titán publicado hoy por el equipo de imagen de Cassini incluye las primeras imágenes en el infrarrojo cercano del "distrito de lagos" ubicado en el norte del hemisferio delantero, la imagen está tomada entre 15 y 16 de agosto de 2008. Llamamos hemisferio delantero de un satélite, a la cara del satélite que apunta siempre en dirección del movimiento mientras orbita del planeta. Éstas imágenes tomadas con el ISS complementan a los datos ya existentes en alta resolución obtenidos por el espectómetro visible e infrarrojo para mapas (VIMS) y a los datos de los instrumentos de radar.

Estas observaciones muestran mayor de reservas de metano líquido en el hemisferio norte que en el hemisferio sur.

Y puesto que el hemisferio norte se acerca al verano, los científicos de Cassini predicen la formación de grandes sistemas de nubes convectivas en esa región y una mayor precipitación líquida de la que se supone que se produzca en el sur y que podría rellenar de hidrocarburos los lagos del norte.

Algunos de los lagos de la región polar Norte son grandes. Si están llenos, Kraken Mare tendría unos 400.000 km², lo que supondría una superficie de cinco veces mayor al lago superior de Norteamérica. Todas las áreas oscuras "lacustres", observadas en la región polar Norte por el ISS, totalizan más de 510.000 km², casi el 40% mayor que el mayor "lago" de la tierra: el Mar Caspio.

Sin embargo, la evaporación de estas grandes reservas líquidas no basta para reponer el metano perdido de la atmósfera por la lluvia y los depósitos líquidos de partículas derivadas de la bruma de metano que humedecen la superficie.

Estos mosaicos del polo sur de Saturno obtenidos con un intervalo de un año, muestran cambios en áreas oscuras que pueden ser producidos por la lluvia que rellena los lagos fruto de lluvias estacionales de hidrocarburos líquidos.

Las imágenes de la izquierda (sin nombres arriba y con nombres debajo) fueron tomadas el 3 de julio de 2004. Las de la derecha lo fueron el 6 de junio de 2005. En las imágenes de 2005, se pueden ver nuevas zonas oscuras rodeadas por círculos en las imágenes con nombres. Los rasgos muy brillantes son nubes de la baja atmósfera (la troposfera). Las nubes de titán se comportan de forma similar a las de la tierra, cambiando con rapidez en cuestión de horas y apareciendo en diferentes lugares de un día u otro. Durante el año que transcurrió entre estas dos observaciones, las nubes se observaron frecuentemente en el polo sur de Titán por observadores de la Tierra y también por los subsistemas de imagen de Cassini.

Es probable que la lluvia de una gran tormenta creada las nuevas zonas oscuras que fueron observadas en junio de 2005. Algunos rasgos superficiales, como el lago Ontario, muestran diferencias de brillo entre ambas observaciones que son sencillamente varaciones en la iluminación entre ambas observaciones. Estos mosaicos usan imágenes tomadas en luz infrarroja a una longitud de onda de 938 manómetros. Las imágenes se han orientado mostrando el polo Sur en el centro (Cruz negra) y el meridiano cero hacia arriba. La resolución de las imágenes es de varios kilómetros por pixel.
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Spitzer estudia un planeta con infernales variaciones de calor 2

Spitzer observó anteriormente HD 80606b, justo antes y durante de su máxima aproximación a la estrella en noviembre de 2007, mientras el planeta se abrasaba bajo el calor de la estrella. Cuando y sus colegas planearon la observación, ellos nos habían si el planeta desaparecería completamente detrás de la estrella, un evento llamado eclipse secundario, o por el contrario permanecería visible. Afortunadamente para el equipo el planeta desapareció temporalmente de vista, proporcionando la temperatura inicial y final (si el planeta no hubiera sido eclipsado, el equipo no habría podido conocer el cambio de temperatura sin saber el punto de partida).

La tremenda oscilación térmica observada por el telescopio es Spitzer indica que el aire cercano a la superficie gaseosa del planeta debe absorber rápidamente el calor y también perderlos rápidamente. Este tipo de información atmosférica que revela como un planeta responde a súbitos cambios de temperatura (una versión extrema del cambio estacional) nunca había sido tenida en ningún exoplaneta (un planeta que gira alrededor de otra estrella).

Estudiando este planeta bajo estas circunstancias extremas, nos imaginamos como el planeta manejaría semejante calor, ¿lo retendría? ¿O lo disiparía? la respuesta a esta pregunta es que el planeta libera el calor y lo disipa. Con ello estamos respondiendo también a otra pregunta: ¿qué le pasaría a un planeta como Júpiter si se acerca a la tanto al sol?" Añadió Laughlin.

Representación artística de un Hot Jupiter

Laughlin y sus colegas dicen que un factor clave en poder realizar estas observaciones es la órbita altamente excéntrica del planeta. A diferencia de los Exoplanetas llamados "Hot Jupiters" que permanecen en órbitas muy próximas alrededor de sus estrellas, HD 80606b rota alrededor de su eje aproximadamente cada 34 horas. En cambio los "Hot Jupiters" se cree que su rotación ha sido capturada y sincronizada con su estrella por las fuerzas de Marea, de la misma forma que pasa con nuestra Luna, en este caso este tipo de planetas siempre mostrarían la misma cara a sus estrellas. Puesto que 80606b gira muchas veces sobre su eje durante su órbita, los astrónomos han podido medir cómo responde su atmósfera al ser abrasada por la estrella.

El coautor del estudio Drake Deming del Goddard Space Flight Center de la NASA nos comenta: "el planeta está girando suficientemente rápido para qué el punto de calor pueda verse, de forma que no pueda esconderse."

Astrónomos profesionales y aficionados están deseando observar HD 80606b el próximo día de San Valentín, 23 de febrero, cuando de nuevo el planeta se acerque y pase junto a su estrella. Existe una probabilidad del 15% de que el planeta sea eclipsado por su estrella, un suceso conocido como eclipse primario. En este caso el acontecimiento no sería tan importante para ver, pero podría proporcionar más detalles sobre la naturaleza de este mundo tan temperamental.

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Spitzer estudia un planeta con infernales variaciones de calor 1

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA ha observado un planeta que se calienta al rojo vivo en cuestión de horas antes de enfriarse rápidamente de nuevo.

Este extraño planeta es conocido como HD 80606b, un gigante gaseoso que orbita una estrella a 190 años luz de la tierra. Ya se sabía que era bastante inusual, con una órbita que le llevaba a una distancia casi igual a la que separa la Tierra del Sol, y le acercaba mucho más cerca de su estrella que la distancia que separa el planeta Mercurio de nuestro sol. Los astrónomos han utilizado el observatorio infrarrojo Espacial Spitzer para medir la temperatura del planeta mientras pasaba junto a su estrella. En cuestión de seis horas, la temperatura del planeta subio de 800 a 1500° Kelvin (527 a 1227ºC).

Estas imágenes generadas por computadora muestre en el desarrollo de varios rasgos meteorológicos del planeta HD 80606b durante los días después de su máxima aproximación a su estrella. Credito: NASA/JPL-Caltech/UCSC

En palabras del astrónomo Greg Laughlin del observatorio de Lick: "Observamos al desarrollo de una de las más terribles tormentas en la galaxia. Esta es la primera vez que hemos detectado cambios meteorológicos a tiempo real en un planeta fuera de nuestro sistema solar." Laughlin es el autor principal de un nuevo informe sobre el descubrimiento.

HD 80606b fue descubierto originalmente en 2001 por un equipo caza planetas suizo liderado por Dominique Naef de el Observatorio de Ginebra (Suiza). Usando un método conocido como velocidad-Doppler (velocidad radial), los astrónomos advirtieron que este planeta tiene una órbita exageradamente excéntrica, más parecida a las órbitas de los cometas que a la órbita de un planeta. En su camino en la órbita , HD 80606b's se aleja hasta 0,85 unidades (unos 125 millones de kilómetros) astronómicas de su estrella y se acerca a tan sólo 0,03 unidades astronómicas (apenas 450.000 km, poco más de la distancia que nos separa de la Luna)

El planeta tarda unos 111 días en completar una órbita alrededor de su estrella, pero la mayor parte del tiempo se sitúa en distancias lejanas, mientras que la parte más cercana de su órbita la recorre en menos de un día. Esto no es más que una consecuencia de la segunda ley del movimiento planetario de Kepler, que afirma que los cuerpos orbitales, planetas y cometas, barren areas iguales en tiempos iguales.

Laughlin afirma: "si pudieras flotar sobre las nubes de este planeta podrías ver a sus sol crecer cada vez más y más rápido aumentando su brillo en un factor de 1000."

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Métodos para detectar Planetas Extrasolares 4

Análisis de los discos cirunestelares

Los discos circunestelares son discos de polvo espacial alrededor de muchas estrellas. El polvo puede detectarse porque absorbe la luz visible de la estrella y la reemite en longitudes de onda infrarroja. Incluso si las partículas de polvo tienen una masa total mucho menor que la de la Tierra, todavía pueden tener suficiente superficie total como para superar en brillo a la estrella en luz infrarroja.

El telescopio espacial Hubble tiene la capacidad de observar discos de polvo a través de su instrumento NICMOS en el infrarrojo cercano. Ahora incluso se están tomando mejores imágenes mediante el Observatorio Espacial Infrarrojo Spitzer, que es capaz de observar longitudes de onda infrarroja en las que el Hubble no puede.

Esta representación artística ilustra una colisión masiva de objetos, quizá del tamaño de Plutón. Ambos cuerpos chocan y crean polvo que crea el anillo de la cercana estrella Vega.

Los discos de polvo han sido hallados hasta ahora alrededor de más del 15% de estrellas cercanas de tipo solar. Se cree que el polvo se genera en colisión es entre cometas y asteroides. La presión por radiación de la estrella empuja a las partículas de polvo hacia el espacio interestelar en un tiempo relativamente corto. Por lo tanto la detección de polvo indica nuevos aportes de polvo por nuevas colisiones, que rellenan el vacío dejado. Además nos da una fuerte evidencia indirecta de la presencia de pequeños cuerpos como cometas y asteroides que orbitan alrededor de la estrella. Por ejemplo el disco de polvo alrededor de la estrella Tau Ceti nos indica que la estrella tiene una población de objetos análoga a nuestro cinturón de Kuiper, pero al menos 10 veces más densa.

De una forma más especulativa algunos aspectos que aparecen en los discos de polvo sugieren a veces la presencia de auténticos planetas. Algunos discos tienen una cavidad central, lo que significa que tienen una forma real de anillo. La cavidad central puede estar causada por un planeta que mantiene a raya el polvo dentro de su órbita. Otros discos contienen aglomeraciones que pueden estar causadas por la influencia gravitatoria de un planeta. éstas causadas. Éstos dos tipos morfológicos están presentes en el disco de polvo alrededor de épsilon Eridani pidió que sugieren la presencia de un planeta con un radio orbital de unas 40 UA (40 veces la distancia Tierra -Sol), además del planeta interior ya detectado a través del método de la velocidad radial.

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El róver Spirit presentó un extraño comportamiento

El equipo que opera el róver marciano Spirit tiene la intención de realizar pruebas de diagnóstico esta semana después de que Spirit no informase de sus actividades durante el fin de semana, incluyendo una petición para conocer su orientación después de un movimiento incompleto.

El domingo durante el día marciano 1800, Sol 1800, en lo que inicialmente era una misión de 90 días marcianos, la información radiada por Spirit indicaba que el rover había recibido sus comandos para el movimiento para la jornada, pero no se había movido.

Esto puede suceder por muchas razones, incluyendo el propio vehículo robótico perciba que no esta listo para moverse. Sin embargo, sucedió otro comportamiento todavía más anormal durante Sol 1800: Spirit aparentemente no registró las actividades principales del día en su memoria no volátil, la parte de su memoria que perdura incluso cuando está desconectado.

El lunes, los controladores del JPL de la NASA, enviaron una comando al róver para que martes durante Sol 1802, encontrase al sol con su cámara con el fin de determinar su orientación de forma precisa.

No conocer su orientación podría haber sido una posible explicación para que Spirit no realizarse sus movimientos en el fin de semana. A comienzos del martes, Spirit informó que había obedecido las órdenes y de hecho había localizado el sol, pero no en el lugar esperado.

Sharon Laubach, jefe del equipo que dicta las órdenes y comprueba los comandos para los róvers dijo al respecto: "Aún no tenemos una buena explicación de por qué Spirit ha estado comportándose de esta manera durante los días pasados. Nuestros próximos pasos será realizar un diagnóstico de las actividades."

Entre otras posibles causas como el equipo está considerando en la hipótesis de que los componentes electrónicos hayan sido alcanzados por rayos cósmicos produciendo efectos transitorios. El martes, Spirit utilizó aparentemente bien su memoria no volátil.

A pesar del el comportamiento Rover Spirit el director proyecto científico John Callas del JPL dijo el miércoles, actualmente Spirit se encuentra en una secuencia normal de control, responde a las órdenes de Tierra e informa que se encuentra en buena salud.

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