sábado, 28 de febrero de 2009

La Turbulencia puede favorecer el nacimiento de estrellas masivas

En las largas y oscuras noches de invierno la constelación de Orión, el cazador, domina el cielo. En la espada del cazador, la nebulosa de Orión resplandece a simple vista, albergando un cúmulo de estrellas recién nacidas llamado el Trapecio. Éstas estrellas son jóvenes prepotentes, cada una orilla con el brillo de 100.000 soles. Son estrellas masivas que contienen entre 15 y 30 veces la masa solar.

Pero, ¿de dónde vienen las estrellas del trapecio? La pregunta no es tan sencilla como pudiera parecer. Cuando hablamos de la formación de estrellas masivas la teoría presenta endiablados problemas.

Conocemos los aspectos básicos: una nube de gas cósmico se colapse sobre sí misma, haciéndose cada vez más densa y caliente hasta que su bono nuclear prende ¿pero cómo comienza esta formación de estrellas masivas?

¿Qué determina el número de estrellas quese forman en una nube? Los nuevos datos del Submilimeter Array (SMA), un proyecto conjunto del observatorio Astrofísico Smithsoniano y el Instituto de Astronomía y Astrofísica de la academia Sinica, están ayudando a responder estas cuestiones.

La región del trapecio en la nebulosa de Orión

El SMA permite que los astrónomos examinen las etapas más tempranas de la formación estelar, cuando las estrellas están ocultas en capullos obscuros de polvo que bloquean la luz visible.

En un estudio recientemente aceptado para su publicación en The Astrophysic Journal, un equipo de astrónomos del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian (CfA) estudiaron dos capullos cósmicos situados a 15.000 años luz de la constelación de Serpens Cauda.

Una región muestra un calentamiento significativo, lo que indica que las estrellas nuevas masivas ya deben haberse formado. La otra región tiene gran cantidad de material para formar estrellas masivas, pero nuestra pocos signos de formación estelar. Esta es una de las etapas más tempranas identificadas en el nacimiento de las estrellas hasta ahora.

Qizhou Zhang autor líder del informe nos comenta: "El SMA nos permite tener a través del gas y el polvo del capullo interesantes detalles, y de esta manera sondear las etapas iniciales de la formación de estrellas masivas".

Comparando los datos del SMA con las predicciones teóricas, los astrónomos pueden comparar si su comprensión sobre cómo se forman las estrellas más masivas que el sol es correcta.

En la formación estelar, la gravedad atrae el material hacia el interior y se condensa. La gravedad también tiende a fragmentar la nube contraída en trozos cada vez más pequeños, lo que lleva a la formación de un cúmulo estelar. Esta fragmentación puede también inhibir la formación de estrellas masivas.

Como resultado, algunos teóricos proponen que las estrellas masivas deben formarse a partir de colisiones de protoestrellas menores.

Dos fuerzas contrarrestan la gravedad y evitan la fragmentación de la nube: la presión térmica del calor de las protoestrellas, y la turbulencia. Esto puede permitir que las estrellas masivas se formen directamente por acreción. Trabajos previos sugerían que la presión térmica era la influencia más importante, pero el nuevo estudio del SMA hallado que la turbulencia es más importante, al menos en las escalas espaciales estudiadas.

"Lo que es único de estas observaciones del SMA, es que podemos comparar por primera vez algunas de las hipótesis de la formación de estrellas masivas con las observaciones por primera vez." Añadió Zhang

"A diferencia de lo que se asumía en modelos teóricos, hemos hallado que la fragmentación no se producen estas nubes, no por un calentamiento estelar, sino más bien por turbulencia."

El equipo ya ha planeado futuros estudios. "Acabamos de empezar a comprender las condiciones iniciales de las regiones lejanas de formación estelar masiva. Un gran sondeo que se ha comenzado con el SMA, revelará pronto la naturaleza que más objetos similares" añadió Thushara Pillai del CfA, y coautor del informe.

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Obama apoyaría el regreso a la Luna en el presupuesto de la NASA

Si alguien esperaba cambios radicales inmediatos en la política espacial de los Estados Unidos tras la toma de posesión del presidente Obama, parece de que se equivoca. Pues de acuerdo con el proyecto del presidente para 2010, publicado el pasado jueves, el plan de la NASA para regresar a la Luna continuaría.

Recientemente, el grupo del astronauta del Apolo 11 Buzz Aldrin y parte de la Sociedad Planetaria, ha hecho una llamada de atención a la NASA para enviar astronautas hacia nuevos destinos como los asteroides.

Sin embargo el proyecto de presupuesto no especifica si el retorno a la Luna sería ejecutado mediante el programa Constellation de la NASA, que pretende construir una cápsula tripulada llamada unión y los cohetes Ares para reemplazar al Trasbordador Espacial.

El equipo de transición de Obama realizó preguntas sobre el programa de cohetes Ares que ha estado plagado de problemas de diseño como el exceso de vibraciones.

Aunque otro grupo argumenta que los actuales cohetes Atlas V o Delta IV actualmente utilizados para lanzar naves o no tripuladas al espacio podrían ser alternativas mejores, otro es insisten en un nuevo diseño.

Mike Griffin, anterior administrador de la NASA, apoyó con fuerza el programa Constellation, dimitió en enero, y su sucesor no ha sido nombrado todavía.

"El presupuesto no dice mucho acerca de un sistema específico", comenta John Logsdon, analista de política espacial. "Yo no interpretaría la ausencia de palabras "Constellation", "Aries", y "Orión" en un sentido u otro. Eso es asunto del nuevo equipo de gestión, cuando sigue a la agencia."

De hecho, la NASA está planeando seguir este rumbo, al menos por ahora. La portavoz de la agencia, Stephanie Schierholz, declaró: "el rumbo que tenemos ahora es actuar como hasta ahora."

Bajo el proyecto de presupuesto, la agencia recibiría 18.700 millones de dólares en 2010. Y combinado con los 1000 millones de financiación aportados en el paquete de estímulos aprobado la pasada semana, la NASA habría conseguido 2.400 millones de dólares más que en 2008.

Comentó Logsdon: "Son cifras bonitas. Entre el incremento propuesto y el paquete de estímulos, la NASA tendría $ 2.400 millones que le dejarían en mejor posición que el año pasado."

El pasado miércoles la cámara de representantes de los Estados Unidos aprobó una partida de financiación a la NASA para 2009. Supone un incremento de $ 360 millones en el presupuesto de la agencia para exploración humana, incluyendo 2.900 millones para el programa Constellation . El presupuesto de la agencia para ciencia descendería 200 millones de dólares de los niveles de 2008. Ahora el Senado está considerando la propuesta.

La investigación del cambio climático y su seguimiento son los objetivos prioritarios más llamativos, en la lista de financiación del proyecto presupuestario del NASA, en el presupuesto para programas específicos de la agencia no está contemplado. Una propuesta detallada del presupuesto no se espera antes de abril.

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Phobos Grunt. Rusia regresa a Phobos



Este video es un adelanto de que el próximo artículo que publicaré sobre la misión rusa Phobos Grunt a la luna de Marte de Phobos. Rusia regresa a Phobos despues de varios intentos fallidos.

Phobos Grunt se la única misión que despegará este año con rumbo a Marte. La misión consta de una aterrizador que se posará en la superficie de Phobos el satélite natural más cercano a Marte, y la nave china Yinghuo-1, que se separará al llegar a las cercanías del planeta y entrará en orbita marciana.

Phobos Grunt extraerá muestras de la superficie de Phobos que serán devueltas a la Tierra mediante una etapa de propulsión para su posterior análisis en el laboratorio.
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Poderoso Laser estudiara los núcleos de los exoplanetas

Algunos hemos escuchado que el Large Hadron Collider (LHC) para colisionar partículas con energías anteriormente inimaginables. Al hacer esto, el LHC creará las condiciones que existían inmediatamente antes del Big Bang, y por tanto permitiéndonos echar un vistazo de las partículas que habrían rellenado el universo en esa época. En cierta forma, el LHC es una máquina del tiempo, con la que podremos ver las condiciones de alta energía que existieron inmediatamente después del Big Bang, hace 13.700 millones de años.

De forma que para comprender las condiciones en el interior de un planeta gigante extrasolar, debemos crear un experimento de laboratorio que pueda recrear las condiciones de un núcleo de estos enormes exoplanetas gaseosos. En una forma bastante parecida a la que el LHC se le creará las condiciones del Big Bang un poderoso láser diseñado para generar reacciones de fusión nuclear se utilizará en un esfuerzo para ayudar a los científicos a echar un breve vistazo a los núcleos de estos distantes planetas.

La energia liberada por el megalaser del NIF es de 500 billones de vatios

La National Ignition Facility (NIF) del Lawrence Livermore National Laboratory de California está preparada para hacerlo. Este laboratorio efectuará experimentos de fusión, con la esperanza de que conseguir una reacción nuclear de fusión autosostenida sea una realidad. El laboratorio utilizada un poderoso haz de rayos láser que dispara hacia un blanco de isótopos de hidrógeno. A parte de la posibilidad de encontrar un camino para que la fusión nuclear sea una fuente de energía viable (otros laboratorios lo han intentado, pero únicamente han podido mantener la fusión durante un instante), los resultados de las pruebas de rayos láser ayudarán a la gestión del arsenal nuclear de los Estados Unidos. Los Estados Unidos no han efectuado pruebas nucleares durante los últimos 15 años, puesto que los experimentos ayudan al ejército para saber si sus bombas todavía funcionan o no.

La energía de fusión y los experimentos en el campo de las bombas nucleares por otro lado, son los usos para este láser. Pero también podría ser empleado para recrear las enormes presiones existentes en un gran exoplaneta de forma que podamos comprender mejor lo que les sucede a la materia ante semejantes presiones.

El Laser NIF dispara a una potencia de 500 billones de vatios durante 20 nanosegundos, lo que no podría parecer demasiado tiempo, pero la energía liberada es inmensa. Raymond Jeanloz, astrónomo de la Universidad de California, llevará a cabo la excitante tarea de utilizar el láser, apuntando o a una pequeña muestra de hierro de 800 micrometros de diámetro, para generar durante un instante de presiones que exceden mil millones de veces la presión atmosférica. Lo que representa 1000 veces la presión en el centro de la Tierra.

Al disparar el laser, el calor resultante vaporizar a hierro arrojando un chorro de gas con tanta fuerza que enviará una onda de choque a través del metal. La compresión resultante es lo que será observado y medido, revelando como la estructura cristalina del metal y el punto de fusión cambia a estas presiones. Los resultados de estas pruebas podrían ayudar a comprender la formación de los cientos de Exoplanetas masivos de descubiertos en los últimos 20 años.

"Los procesos químicos de estos planetas están completamente inexplorados, hasta ahora nunca semejantes ensayos han sido inaccesibles para los laboratorios hasta ahora." Añade Jeanloz.

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Una pequeña oportunidad para la vida en Marte 2

Zent que su ciclo de agua en una reciente reunión de la american Geophysical Society. El y sus colegas no se habían imaginado cuánta agua podía absorberse en el suelo, hasta aquí he las medidas de humedad del suelo del instrumento TECP no fueron concluyentes.

Sin embargo, Zent tenía una idea bastante buena de lo que estaba sucediendo. Las moléculas de agua del aire se estaban condensando en delgadas películas en las partículas del suelo. Estas películas no son únicas de Marte, aparecen cuando el aire contiene vapor de agua.

Algunas veces las películas forman gotitas de agua (vaho) o cristales de hielo (escarcha). Pero Marte estas delgadas películas de agua nunca se vuelven sólidas o verdaderamente líquidas. Zent llama estas películas en Marte "agua no congelada".

En la imagen una pequeña capa de escarcha es visible en el suelo en el entorno a la nave Phoenix. Esta imagen fue tomada a las 6 a.m. el 14 de agosto del 2008. La escarcha comienza a desaparecer poco después al elevarse el sol en la región. Crédito: NASA/JPL- Caltech/University of Arizona /Texas A&M University

Zent explica: "No está libre de fluir como el agua líquida, pero es más móvil que el hielo. Estas delgadas películas permiten procesos químicos y pueden soportar algún tipo de actividad biológica."

Los desolados y gélidos valles de la Antártida rebosan de vida

Zent y otros científicos están interesados en estas delgadas películas porque en la Tierra proveen a los microbios un lugar para vivir cuando las temperaturas están por debajo de 0 °C.

Por ejemplo en los secos valles de la Antártida, el desierto más seco de la Tierra donde las temperaturas están en torno a -20 °C, los científicos han encontrado que la tierra seca está "llena de microbios", afirma Zent. A esas temperaturas tan bajas, las películas de agua no congelada de sólo nanómetros de espesor; son considerablemente más delgadas que los microbios que pueden revestir y sostener.

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viernes, 27 de febrero de 2009

Robots podrían ayudar en la construcción de la base lunar

El futuro de la exploración espacial podría ser, de hecho más brillante en lo que creemos, considerando que las modernas iniciativas rompen completamente con las antiguas y ofrecen nuevas aproximaciones sobre temas de los que se lleva hablando décadas, como el aterrizaje de la Luna, o la construcción de una base lunar. Los investigadores de Astrobotic Technology Inc., que trabajan en colaboración con sus colegas del Instituto de Robótica de la Universidad de Carnegie Mellon, a lograr la idea de enviar robots hacia la luna, para facilitar la construcción de una futura base.

El propósito de estas máquinas sería limpiar el lugar de aterrizaje para futuras misiones, al igual que preparar el suelo para la construcción de los propios edificios. Esta idea innovadora podría tomar también en cuenta recientes inventos que permitirían la fabricación de ladrillos in situ, directamente a partir de suelo lunar y varios compuestos químicos. El estudio actual, patrocinado por la NASA, pretende determinar si esa opción es viable y si tiene alguna oportunidad de éxito.

Robot excavador. Crédito Astrobotic

"La NASA afronta el desafío de diseñar su base, que se espera que empiece a ser operativa en 2020. Para un transporte eficiente de carga, en lugar de aterrizaje necesita estar cerca de los habitáculos para la tripulación y de los laboratorios. Cada aterrizaje y despegue, acelerará el polvo lunar hacia el exterior de la plataforma de lanzamiento. La Luna, está desprovista de atmósfera para frenar polvo y rocas, con lo que estos materiales podrían dañar las instalaciones", explica el profesor de robótica de la Universidad de Carnegie Mellon, también presidente y jefe técnico de Astrobotic Technology.

No debe perderse de vista tiene un futuro lugar de aterrizaje permanente en la Luna tiene que estar cerca de la base, pero la proximidad también significa que los desechos eyectados por las toberas de los cohetes podrían dañar las estructuras. Actualmente, el equipo considera dos posibilidades para resolver este tema, la primera sería construir una barrera semicircular entre el lugar de aterrizaje y la base y limpiar la superficie entera alrededor de la plataforma de forma que no se levante polvo o fragmentos de roca en ese lugar.

La segunda opción "podría reducir la necesidad de construir barreras de protección para averiguar cuál es la mejor elección, las primeras misiones robóticas necesitarían obtener información y sobre el grado de cohesión del suelo, y si existe roca lo grava del tamaño apropiado en el lugar escogido", nos comenta John Kohut, jefe ejecutivo de Astrobotic. Para la primera opción los científicos calculan que sería necesario seis meses y un par de grandes vehículos para construir una barrera protectora.

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Sorprendente actividad de un viejo pulsar

El pulsar aislado más antiguo detectado hasta ahora en rayos X ha sido descubierto por el Observatorio Chandra de Rayos X. este antiguo objeto está resultando ser sorprendentemente activo.

El pulsar PSR J0108-1431, (J0108 para abreviar) y en una edad de 200 millones de años. Dentro de los púlsares aislados, los que no están asociados a ningún otro. Dentro de esta categoría, es 10 veces más antiguo que el pulsar más antiguo conocido detectado en rayos X.

J0108 se encuentra una distancia de 770 años luz, con lo que es uno de los púlsares conocidos más cercanos.

Los púlsares nacen cuando las estrellas que son mucho más masivas que el Sol colapsan después de una explosión de supernova, dejando un remanente increíblemente denso y pesado conocido como estrella de neutrones.

Al formarse las estrellas de neutrones, giran rápidamente, hasta 100 revoluciones por segundo. Hasta el punto que sus haces de radiación son vistos como pulsos por observadores distantes, de una forma similar a un faro cósmico, los astrónomos los llaman "púlsares".

Un pulsar es una estrella de neutrones rotando a alta velocidad. Emite energía en forma de haces de radiación, puesto que su poderoso campo gravitatorio sólo le permite realizarlo así. Su densidad es extrema y su tamaño muy pequeño.

Los astrónomos observan un gradual enlentecimiento en la rotación de los púlsares mientras irradian energía. Las observaciones de radio de J0108, muestran que es uno de los púlsares más antiguos y más de 10 desconocidos, girando a poco más de una revolución por segundo.

La sorpresa vino cuando un equipo de astrónomos liderado por George Pavlov de la Universidad Penn State, observó J0108 en rayos X con el Telescopio Chandra. El equipo encontró que brilla mucho más en rayos X de lo que se esperaba para un pulsar tan viejo.

Parte de la energía que estaba perdiendo al girar más lentamente se está convirtiendo en rayos X la eficacia de este proceso enJ 0108 es mayor que para cualquier otro pulsar conocido.

"Este pulsar está emitiendo radiación de alta energía de una forma mucho más eficiente que sus hermanos más jóvenes. De forma que aunque está claramente debilitándose con la edad, brilla mucho más que púlsares más jóvenes."

Esto probablemente sucede porque existen dos formas de emisión en rayos X generadas en J0108: la emisión de partículas que giran en espiral en torno al campo magnético, y la emisión proveniente de las regiones calientes en torno a los polos magnéticos de la estrella de neutrones.

Para obtener una mejor comprensión de las extraordinarias propiedades de la superficie de una estrella neutrónica y el proceso por el cual las partículas cargadas son aceleradas por el pulsar, sería necesario medir la temperatura y tamaño de estas regiones calientes.

Los púlsares más jóvenes y comúnmente detectados por los telescopios de radio y rayos X, no son representativos de la población total de objetos, de modo que observar a astros como J0108 ayuda los astrónomos a tener una gama completa de comportamientos.

Por esto que este astro está muy envejecido, J0108 esta cerca de la conocida "línea de muerte del pulsar" en que la radiación pulsante se espera que cese y sea mucho más difícil, si no imposible, de observar.

El coautor del estudio Oleg Kargaltsev, de la Universidad de Florida, nos explica: "ahora podemos explorar las propiedades de este pulsar en unas condiciones en las que ningún pulsar se ha detectado fuera de la banda de radio."

"Para comprender las propiedades de estos púlsares agonizantes, es importante estudiar su radiación en rayos X nuestro hallazgo de que un pulsar muy viejo puede emitir rayos X de una forma tan eficiente nos trae esperanzas de descubrir púlsares cercanos de este tipo a través de sus emisiones en rayos X."

Pavlov y otros astrónomos informaron de las observaciones de Chandra el 20 de enero pasado en un número de Astrophysical Journal. Sin embargo, la naturaleza extrema de J0108 no ha sido plenamente clara hasta que recientemente se informó de su distancia.

La nueva distancia es mayor y mucho más precisa que la distancia que se utilizó en el artículo de enero, mostrando que J0108 en la más brillante en rayos X. de lo que se había creído previamente.

"Actualmente este pulsar está en primer lugar por su capacidad en producir rayos X. y nuestros resultados son ahora todavía más interesantes." Afirmo Pavlov.

La posición del pulsar visto por Chandra en rayos X. a comienzos del 2007 es ligeramente diferente que la posición en radio observada a principios del 2001. Esto implica que el pulsar se está moviendo a una velocidad de unos 700.000 kilómetros/hora, un valor cercano a lo normal para los púlsares.

Actualmente el pulsar se está moviendo hacia el sur a través del plano de la Vía Láctea, pero puesto que se está moviendo más lentamente que la velocidad de escape de la Galaxia, finalmente su trayectoria se curve hacia el plano galáctico en dirección opuesta.

La detección de este movimiento ha puede permitir a Roberto Mignani del la distancia del University College en Londres, en colaboración con Pavlov y Kargaltsev, detectar probablemente J0108 en luz visible, utilizando las estimaciones que donde debería estar en una imagen tomada en 2000.

Este estudio en múltiples longitudes de onda de los púlsares antiguos es crítico para comprender la evolución a largo plazo de las estrellas de neutrones, como por ejemplo cómo se enfrían con el tiempo, y como evolucionan sus poderosos campos magnéticos.

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El estudio de las dunas de Titán contradice los modelos de vientos

Los científicos han mapeado varios campos de dunas en Titán que podrían alinearse con sus vientos, que soplarían en dirección opuesta de la que los modelos climáticos habían predicho.

En Titán, las flechas indican la dirección de los vientos predominantes. Las áreas oscura sin flechas pueden ser unas pero todavía no han sido más creadas por el radar. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute (Boulder, Colorado)

Los mapas son el resultado de cuatro años de datos de radar recogidos por la astronave Cassini. Revelan figuras retorcidas que están generalmente orientadas en dirección este-este, lo que significa que los vientos de titán probablemente soplan hacia el este en lugar de hacia el oeste. Si es así, los vientos en la superficie de titán superarían en la dirección opuesta que se creía a partir de modelos previos de circulación atmosférica global. En la imagen, las flechas indican la dirección predominante de los vientos. Las años oscuras sin flechas podrían ser unas que no han sido estudiadas por el radar.

Campos de dunas en Titán. El estudio de sus líneas marca la dirección del viento. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute (Boulder, Colorado)

"En Titán hay muy pocas nubes, de forma que determinar cómo sopla el viento no es tarea fácil, pero al estudiar el alineamiento en que se forman sus dunas, podemos comprender mejor la circulación global del viento." Comenta que Ralph Lorenz, científicos de radar de Cassini de la Universidad Johns Hopkins. "Pero que las dunas actúan como una veleta, apuntando en la dirección en que los vientos soplan."

Las dunas de Titán se cree que están compuestas por granos de arena de hidrocarburos probablemente derivados de la química orgánica de sus plumas atmosféricas. Las dunas forman tierras altas, lo que la una idea aproximada de su altura. Se acumulan cerca del ecuador, y pueden acumular más material hay puesto que las condiciones más secas permite un transporte más fácil de las partículas por el viento. Las latitudes más altas de Titán aparecen lagos que pueden ser más "húmedas" con mayor evaporación de hidrocarburos líquidos, y condiciones por tanto peores para la formación de dunas.

Jani Radebaugh, de la Universidad de Brigham Young, nos explica: "Las dunas de titán son jóvenes, son accidentes dinámicos que interactúan con los obstáculos topográficos y nos aportan claves sobre el régimen de vientos. Los vientos llegan a estas dunas desde al menos dos direcciones diferentes, pero al combinarse crean una orientación determinada."

Los investigadores dicen que conocer el régimen de vientos es importante para planificar futuras exploraciones de Titán que puedan implicar experimentos en globo. Hasta ahora se han mapeado 16.000 segmentos de dunas a partir de 20 imágenes de radar digitalizadas y combinadas para elaborar el nuevo mapa. El mapa está disponible aquí. Un artículo basado en los nuevos descubrimientos se publicó el 11 de febrero en Geophysical Research Letters.

La astronave Cassini fue lanzada en 1997 y ahora está en su período extendido de misión explorando el sistema de Saturno y visitará de nuevo Titán el próximo 27 de marzo. Están programados 17 sobrevuelos en Titán para el año 2009.

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Una pequeña oportunidad para la vida en Marte 1

El aterrizador marciano Phoenix finalizó su misión el pasado mes de noviembre, pero los científicos todavía están analizando sus datos. Un intrigante descubrimiento fue un ciclo nocturno en el que el vapor de agua de la acababan en suelo marciano. Un investigador cree que esto puede apuntar a que Marte haya albergado vida en anteriores etapas climáticas.

Phoenix aterrizó el 25 de mayo de 2008 de Marte. Fue en la primera misión en aterrizar en la región polar norte de Marte donde anteriores misiones orbitales habrían descubierto una capa de hielo por debajo de la superficie.

Brazo robótico de Phoenix con el TECP

Phoenix confirmó que el hielo estaba allí. Analizó muestras de suelo que indicaban un pasado más húmedo para Marte, y estudió las actuales terrazas de agua en las proximidades de la nave con la Sonda de Conductividad Térmica y Eléctrica (TECP).

El TECP "era como una navaja suiza de instrumentos" afirma Aaron Zent, del Centro de investigación Ames de la NASA. Estaba equipado con una pinza que podía hundirse en el suelo para medir su humedad y temperatura. También tenía un sensor para la humedad relativa.

Durante el día, el aire marciano era más húmedo con 2 pascales de agua de presión de vapor, lo que resulta ser de 100 a 1000 veces menor que en la Tierra. Cada noche, a partir de las 8:00 pm (hora solar local) el vapor de agua comenzaba a desaparecer, alcanzando su punto más bajo hacia las 2:00 a.m de la madrugada alcanzando 1% de su valor diurno.

Esto no son un total sorpresa, con temperaturas que caían a -50 °C cada noche. "Pero nadie esperaba observar que el vapor atmosférico fuese de absorbido tanto", comentó Zent.

Durante parte de la misión el agua apareció finalmente en la mañana como escarcha al final de la misión, pero la mayor parte parecía haber sido absorbida por el seco suelo marciano.

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El polvo cósmico cambia el color del Universo

"Tal y como el polvo casero, el polvo cósmico podría resultar una insignificancia", comentó el astrónomo Ryan Scranton en la Universidad de California. Scranton es parte de un equipo de investigadores de Sondeó Sloan Digital Sky Survey que ha estado analizando los colores de los cuásares distantes cuya luz pasa a través de las proximidades de galaxias que se hallan interpuestas en su camino hacia la Tierra. Lo que este equipo ha descubierto es que las vastas extensiones de vacío intergaláctico parece estar llenas de una bruma de diminutas partículas de polvo parecidas al humo que oscurecen la luz de los objetos distantes y también sutilmente sus colores.

"Las galaxias contienen gran cantidad de polvo, la mayoría formado en las regiones externas de estrellas que se mueren", comentó el líder del equipo Brice Ménard, del Instituto Canadiense de Astrofísica Teórica. "La sorpresa viene del hecho de que es hemos observando polvo a cientos de miles de años luz fuera de las galaxias, en el espacio intergaláctico."

Imagen de la galaxia NGC 4565 del Sondeo SDSS-II. La línea oscura central de esta espiral pista de perfil muestra enormes nubes de polvo

Una implicación de este hallazgo es que cuanto más distantes sean la supernovas más polvo deben atravesar, y por lo tanto nuestras estimaciones de sus distancias pueden resultar afectadas.

Los granos de polvo absorben la luz azul más eficientemente que la luz roja. "Tenemos este fenómeno cuando el sol se pone: los rayos de luz tienen que atravesar una mayor distancia de atmósfera terrestre, y por tanto más polvo, con lo que se absorbe más luz azul y el sol aparece rojizo. Algo similar está sucediendo con los cuásares y el polvo intergaláctico, y este enrojecimiento se extiende hasta 10 veces más allá de los límites aparentes de las propias galaxias." Añadió Scranton.

El equipo analizó los colores de unos 100.000 cuásares distantes situados detrás de 20 millones de galaxias, utilizando imágenes del sondeo Sloan Digital Sky Survey 2 (SDSS-II). Gordon Richards en la Universidad de Drexel comenta: "analizar este enorme conjunto de datos y estudiarlos, necesitó conceptos innovadores informáticos y estadísticos. Al realizar un promedio sobre tantos objetos, nos ha permitido medir un efecto que es demasiado pequeño para ver en un sólo cuásar."

Las explosiones de supernova y los "vientos" de las estrellas masivas arrojan gas fuera de las galaxias, y este gas puede arrastrar polvo con él. De forma alternativa, el polvo puede ser directamente empujado por la luz estelar, "nuestros descubrimientos nos dan ahora un punto de referencia para estudios teóricos" explicó Ménard.

El polvo intergaláctico podría afectar a experimentos cosmológicos planeados que utilizan la ssupernovas para investigar la naturaleza de la "energía oscura", un misterioso componente cósmico responsable de la aceleración de la expansión del universo.

El polvo intergaláctico no evita la necesidad de que la energía oscura explique los actuales datos de la supernovas, explicó Ménard., pero puede complicar la interpretación de futuras medidas de distancia de alta precisión. "Estos experimentos tienen metas muy ambiciosas, y los efectos útiles deben ser considerados" añadió Ménard.

Éstos nuevos descubrimientos son descritos en un artículo titulado ""Measuring the galaxy-mass and galaxy-dust correlations through magnification and reddening" (la medida de las masas galácticas y sus relaciones con el polvo galáctico considerando los efectos de aumento y enrojecimiento), fue enviado a la publicación Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, y publicado en el sitio web arXiv.org.

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jueves, 26 de febrero de 2009

El Orbitador marciano MRO entró en modo seguro

La sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) habita el planeta Marte experimentó un reinicio inesperado en su computadora de a bordo el pasado lunes 23 de febrero, y se situó en Modo Seguro, una respuesta de seguridad automática que le limita su actividad.

El Orbitador Marciano MRO tiene una magnífica cámara que está aportando importantísimos datos científicos

Los ingenieros del vuelo de la misión están examinando posibles causas del incidente, a la vez que están planeando que la sonda retome sus actividades científicas en Marte. El incidente no ha sido recurrente.

La sonda se encuentra en contacto y bajo control del equipo de vuelo. Sus baterías están cargadas y sus paneles solares están generando electricidad normalmente. El equipo ordenó con éxito un incremento de más de 10.000 veces en la velocidad de las comunicaciones, horas después del incidente. MRO en modo seguro envía sólo 40 bits por segundo.

Jim Erickson del JPL, jefe de la misión MRO declaró: "vamos a poner de nuevo en funcionamiento normal a la nave, pero debemos hacerlo cautelosamente, tratando con cuidado este tesoro nacional. El proceso tomará varios días."

A partir de los datos recibidos después del incremento de velocidad en las comunicaciones, el equipo ha tenido indicios preliminares de que la causa del reinicio de la computadora podría haber sido una medida, probablemente errónea, y un breve incremento en el nivel de energía. Este incidente tuvo entre 200 nanosegundos y 41 segundos. Una posible explicación apuntada por los ingenieros, es que un rayo cósmico haya impactado en la nave y haya producido una lectura errónea de voltaje que hubiera durado 9 microsegundos, lo suficiente para provocar el reinicio.

El reinicio sucedió a las 12:25 UTC el lunes, mientras el Orbitador se encontraba detrás de Marte desde la perspectiva de la Tierra. Esto es la quinta vez desde que la nave se lanzó en agosto del 2005 que ha entrado en Modo Seguro. El Modo Seguro es un sistema que se activa cuando la sonda percibe unas condiciones para las cuales no tiene una respuesta específica. Los síntomas del incidente del lunes pasado no se ajustan con ninguno de los anteriores incidentes de Modo Seguro.

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Precioso retrato de la Nebulosa Helix

El Observatorio de La Silla en Chile ha tomado una nueva imagen de la famosa nebulosa planetaria Helix, que revela un rico y poco conocido campo con galaxias distantes de fondo.

El brillo verde azulado del centro de la nebulosa Helix está producido por los átomos de oxígeno que brillan bajo los efectos de una intensa radiación ultravioleta producida por la estrella central a 120.000 °C y el gas caliente que la rodea. Hacia el exterior de la estrella y más allá del anillo de minutos, es más notorio el color rojo del hidrógeno y el nitrógeno. Crédito: Telescopio Max-Planck Society/ESO, Observatorio de La Silla en Chile.

La nebulosa Helix, NGC 7293, está a unos 700 años luz en la constelación de Acuario, se trata de una estrella de tipo solar después de arrojar sus capas exteriores y transformarse su núcleo en una enana blanca.

Las capas de gas exteriores de la estrella, salen despedidas y forman a menudo bonitos y complejos diseños, brillando bajo la intensa luz ultravioleta proveniente de la estrella central. El anillo principal de la nebulosa Helix tiene alrededor en dos años luz de diámetro, es decir la mitad y distancia entre el sol y la estrella más cercana.

A pesar de ser fotográficamente espectacular, la nebulosa Helix es difícil de ver visualmente puesto que su luz se reparte sobre una gran porción del cielo, resultando un objeto bastante difuso. La historia de su descubrimiento es también difusa, aparece primero en una lista de objetos nuevos compilados por el astrónomo alemán Karl Ludwig Harding en 1824. El nombre de Helix viene de la forma de sacacorchos vista en anteriores fotografías.

Aunque Helix se parece mucho una rosquilla, los estudios muestran que probablemente conste de al menos dos discos separados con anillos externos y filamentos. El disco interior más brillante parece estar expandiéndose a una velocidad de unos 100.000 km/h y ha tardado en formarse unos 12.000 años.

Puesto que esta nebulosa está relativamente cerca, cubre un área del cielo muy grande de alrededor de un cuarto de la luna llena, y puede ser estudiada en mucho mayor detalle que la mayoría de las nebulosas planetarias y se ha descubierto que tiene una estructura inesperadamente compleja. A todo alrededor del anillo interior existen pequeñas burbujas conocidas como "nudos cometarios", con débiles filamentos extendiéndose hacia la estrella central. Aunque parecen diminutos, cada nudo es tan grande como el sistema solar. Estos nudos han sido extensamente estudiados, tanto por el telescopio del ESO VLA y con el Telescopio Espacial Hubble, pero su comprensión es únicamente parcial. Una mirada detenida a la parte central de este objeto, revela además de los nudos muchas galaxias lejanas vistas a través del delgado velo del gas brillante. Algunas de estas galaxias parecen estar agrupadas en enjambres separados esparcidos por varias partes de la imagen.

Para ver todo esto con calma, observa este video relajadamente.



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Informe elaborado por astronautas muy crítico con la NASA y el retorno a la Luna y 2

Como propuesta, los autores afirman que programa tripulado de los Estados Unidos debería enfocarse en enviar astronautas a un asteroide o a L2, uno de los cinco puntos estratégicos alrededor de la órbita de la Tierra. En ese lugar, una nave podría estar simplemente aparcada de forma que podría seguir el rumbo de la tierra en torno a sus órbitas alrededor del Sol.

Phobos, la luna de Marte es un buen lugar para situar una base de operaciones para explorar el planeta

Los autores afirman que este lugar que está a unas cuatro veces la distancia de la Luna, podría albergar una estación espacial como base de avanzadilla. También podría ser un paso intermedio en el camino hacia Marte, desde donde las misiones tripuladas podrían ser inicialmente enviadas a la luna de Marte Phobos antes de aterrizar en el planeta rojo.

Si los Estados Unidos regresarán a la Luna, la empresa debería ser parte de un esfuerzo internacional o comercial, afirman los autores.

Para evaluar mejor estas opciones, los autores proponen que se desarrolle una nueva agencia con rango ministerial: el Departamento del Espacio de los Estados Unidos. En este nuevo organismo sustituiría a la NASA, y expandiría los actuales esfuerzos de la agencia para trabajar sobre asuntos de vehículos espaciales para alcanzar destinos en órbita terrestre baja, como la Estación Espacial Internacional. El departamento también ayudaría a promover el desarrollo de otras tecnologías, incluyendo el envío de energía solar desde el espacio.

La idea de hacer a la Luna un objetivo internacional es "mucho más recomendable", según Louis Friedman de la Sociedad Planetaria, que el pasado año dio un toque de atención para que los astronautas norteamericanos se dirigieran hacia los asteroides y a Marte.

Friedman dice que la Sociedad Planetaria están valorando firmar el documento, pero sus dirigentes no han decidido todavía al respecto.

Friedman declaró al respecto: "pienso que es demasiado crítico con la NASA. La NASA todavía aporta mucho a los Estados Unidos y al mundo. Por supuesto que tienen asuntos que resolver, pero son cuestiones normales. Ellos lo hacen en público y con mucha publicidad al punto no creo que reestructurar la burocracia federal sea la solución para todos los problemas que la NASA está enfrentando hoy".

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Misión Planck: descubriendo el Origen de Todo y 3

Planck será lanzado en abril de 2009 desde el Centro Espacial de Kourou en la Guayana Francesa. Le acompañará en el lanzamiento el Observatorio Espacial Herschel el de la ESA, en una configuración de lanzamiento dual. La ventana de lanzamiento comienza el 10 de abril de 2009 y dura cuatro semanas.


Video en inglés de los preparativos del lanzamiento de la misión Planck

Unas dos horas y media después de lanzamiento Planck se separará de Herschel y en menos de seis meses, Planck alcanzará su órbita final localizada un millón y medio de kilómetros de la Tierra alrededor del punto llamado "L2", o segundo punto de Lagrange. Se eligió este punto tan alejado para evitar la emisión de calor de la tierra que arruinaría las observaciones. Tanto ée Sol, la Luna, como la Tierra provocarían demasiadas interferencias en las medidas.

Las observaciones científicas de Planck en el L2 durarán 15 meses, permitiendo dos sondeos del cielo. La misión podría ser extendida dependiendo de las reservas disponibles para la refrigeración de los instrumentos.

Planck es un proyecto internacional financiado por la ESA y otros países europeos además de Canadá y la NASA.

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El Origen del polvo cósmico apunta a las Supernovas

El polvo estelar puede encontrarse casi en cada parte de una galaxia, y su papel es uno de los más importantes en el universo, más en concreto en facilitar la formación de estrellas y planetas. Pero hasta llegar ese punto, los astrónomos no tienen ni idea de cuál es el origen real de este polvo. Aunque tienen varias teorías, como la de que los granos de polvo se agregaron de la misma forma que las gotas, durante los intensos vientos estelares de las estrellas en la fase de supernova.

Uno nuevo estudio dirigido por astrónomos de la Universidad de Nottingham, liderado por Loretta Dunne muestra una fuente potencial para el polvo cósmico, los remanentes de supernova. Hasta llegar a esta conclusión, el equipo observado los alrededores de la supernova Casiopea A, un remanente que se formó hace más de 300 años, cuando una estrella cercana estalló. Ahora, esta peculiar formación está escupiendo enormes cantidades de polvo, incluso aunque la temperatura registrada en sus nebulosa sea de -250 °C.

Grano de polvo cósmico visto el microscopio

Para la nueva investigación, el equipo ha utilizado el polarímetro SCUBA del Telescopio James Clerck Maxwell en Hawai. Las observaciones permitieron detectar los movimientos de partículas de polvo girando en torno al campo magnético del remanente de supernova. Al cambiar el ángulo del instrumento, el equipo fue capaz de observar las órbitas y velocidades de giro, y descubrir que la señal de polarización emitida por Casiopea A es la más potente registrado hasta la fecha.

Dunne nos comenta: "no se parece a nada que hayamos visto antes. Podría ser que las condiciones extremas del remanente de supernova se han La responsables de esta fuerte señal polarizada, o tal vez los propios granos de polvo sean muy extraños."

El profesor Rob Irvison, miembro del equipo y científico en el Astronomy Technology Centre en Edimburgo añade: "podría resultar que el material que estamos observando sea una forma de granos de hierro exóticos, pequeños, y con filamentos metálicos. Si estos granos estuvieron distribuidos por todo el universo, pudieran estar reiemitiendo microondas. Esto tendría consecuencias importantes para nuestra comprensión del fondo cósmico de microondas, uno de los elementos de estudio más importantes para entender el modelo del Big Bang."

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Nuevas evidencias de inundaciones de agua en el pasado en Marte

Un nuevo estudio científico apoya investigaciones previas, que mostraban que las antiguas coladas de lava podrían haberse enfriado más rápido de lo normal, probablemente por inundaciones masivas. Las formaciones de rocas muestran las mismas características que le similares formaciones terrestres. Marte es el único cuerpo celeste donde se han observado estas características, exceptuando nuestro planeta. De acuerdo a esta investigación, algunas partes del planeta rojo fueron ocasionalmente inundadas, cuando el hielo de los glaciares entró en los valles con actividad sísmica.

Estas formaciones volcánicas, que son fracturas de todo tipo, se ha creído que eran exclusivas de nuestro planeta, sencillamente porque la Tierra ha sido considerada el único lugar donde el agua líquida podría estar en contacto con la lava volcánica. Sin embargo, estudios más profundos de Marte han llevado a la conclusión de que sus polos todavía están cubiertos de capas de hielo, con el 95% de pureza del agua. Éstos depósitos de hielo están ahora enterrados bajo una delgada capa de depósitos de arena y roca.

En la imagen columnas de lavas basálticas en Marte Valles. Estas formaciones de lava fueron descubiertas en la pared de un cráter virgen de 16 km de diámetro. Existen afloramientos rocosos discontinuos a lo largo de toda la pared del carácter, lo que sugiere que las formaciones de lava cubrieron una superficie de al menos 200 km². Formaciones similares pueden verse en los paredes de otros caracteres recientes en las cercanas llanuras volcánicas de Elysium Planitia–Amazonis Planitia, que incluyen a Marte Vallis, y en un cráter bien conservado del noroeste de Hellas.

Además de los muchos indicios descubiertos en los valles de los cráteres, la imagen del pasado de Marte se parece ahora a un lugar donde el agua abundaba antes de que desapareciera hace millones de años. Ahora está al alcance de los astrónomos determinar exactamente el papel que desempeñó el agua en el desarrollo geológico del planeta rojo. Para la nueva investigación el geólogo Moses Milazzo, del Geological Survey de los Estados Unidos ha colaborado con el equipo que trabajaba con la cámara HiRISE a bordo del Orbitador marciano de la NASA Mars Reconaissance Orbiter (MRO).

El artículo ha sido publicado en un reciente número del periódico Geology y sostiene que este tipo de fracturas ocurren cuando la lava fundida se contrae a temperaturas mucho más bajas que las normales. Esto significa que el agua puede muy bien haber acelerado este proceso, originando las columnas de 30 m de altura. La mayoría de ellas tienen alrededor de 1 m de diámetro, y la mayor descubierta hasta ahora adornan las paredes inclinadas de un cráter de impacto Milazzo comenta: "la cámara HiRISE, puede captar estas columnas a su límite de resolución si las columnas tienen la orientación perfecta con la cámara."

De acuerdo al científico, estas formaciones sólo podrían aparecer si las coladas de lava caliente de la región hubieran sido sistemáticamente inundadas por agua, durante varias semanas o incluso meses. Únicamente a través de procesos repetitivos como éste podrían haber aparecido las formaciones que se han identificado. Y esto significa que la cantidad de agua en el planeta era grande en ese tiempo.

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La Migración planetaria causó estragos en el cinturón de asteroides

Un estudio afirma que cuando Marte y Júpiter migraron a sus órbitas actuales hace alrededor de 4000 años, dejaron cicatrices en el cinturón de asteroides que hoy son visibles todavía.

Éstas evidencias están desveladas en un nuevo artículo del número de esta semana de Nature, elaborado por los científicos David Minton y Renu Malhotra.

Se conoce desde hace tiempo la existencia de vacíos dentro de varias zonas del Cinturón de asteroides, llamados vacíos de Kirkwood. Algunos de estos vacíos se corresponden con zonas de inestabilidad orbital, donde la influencia gravitatoria actual de Júpiter y Saturno eyectada los asteroides. Pero por primera vez Minton y Malhotra, han advertido que algunos de estos vacíos no tienen esta característica.

La migración planetaria provocó probablemente un intenso bombardeo sobre la Tierra y los demás planetas interiores

Minton explica:" lo que hemos encontrado es que muchas regiones están vacías de asteroides en relación a otras regiones, no únicamente en los anteriormente conocidos vacíos de Kirkwood, que se explican por las posiciones actuales de las órbitas planetarias." Kevin Walsh, autor de un editorial que acompaña el artículo añadió: "cuantitativamente, parece como si se hubiera pasado una máquina quitanieves a través del cinturón principal de asteroides, apartando los asteroides fuera del camino hacia la parte interior del cinturón."

Walsh, del observatorio de la Costa Azul en Francia, explica que los conocidos vacíos de Kirkwood, descubiertos por Daniel Kirkwood en 1867, "se corresponden a la localización de las resonancias orbitales con Júpiter, lo que quiere decir que son órbitas cuyos períodos son relaciones enteras con el período orbital de Júpiter." Por ejemplo, si un asteroide órbita del sol tres veces mientras que Júpiter lo órbita una vez, estaría en resonancia orbital 3:1 con el planeta. Los objetos en resonancia con un planeta gigante, tiene órbitas inestables, iban a ser probablemente eyectados del sistema solar. Cuando se produjo la migración planetaria, los astrónomos creen que las órbitas resonantes también migraron afectando a otras partes del cinturón de asteroide en épocas distintas.

Walsh añadió: "De esta manera, si nada a reconfigurando completamente el cinturón de asteroides desde que los planetas se asentaron en sus órbitas actuales, las huellas de las migraciones orbitales planetarias todavía permanecen." Esto es exactamente lo que Minton y Malhotra investigaron.

El cinturón de asteroides es sencillo de estudiar, y muestra la evidencia de que los asteroides fueron movidos hacia el borde interior y exterior de cada vacío de Kirkwood. El nuevo descubrimiento está basado en modelos de computadora y da un soporte adicional a la teoría de que los planetas gigantes: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, se formaron a la mitad de la distancia que mantienen con el Sol actualmente, en una disposición más compacta, y que posteriormente se desplazaron lentamente hacia afuera.

"La órbita de Plutón y de otros objetos del cinturón de Kuiper que están atrapados en órbitas resonantes con Neptuno, pueden explicarse por la migración hacia el exterior de Neptuno" escribieron Minton y Malhotra en el estudio. "El intercambio de momento angular entre los planetesimales y los cuatro planetas gigantes provocó la migración orbital de los planetas gigantes hasta que el disco exterior de planetesimales fue vaciado." Los planetesimales son objetos rocosos y helados sobrantes del proceso de formación planetaria.

Los autores continúan: "mientras Júpiter y Saturno migraron, crearon grandes desastres en el joven cinturón de asteroides, "provocando que los asteroides se desviaran cruzando las órbitas de los planetas interiores, y por tanto vaciando en su mayor parte de la población del cinturón de asteroides, y quizás causando una etapa posterior de fuerte bombardeo en sistema solar interior."

La última etapa de intenso bombardeo se propone que haya ocurrido hace unos 3900 millones de años, es decir 600 millones de años después del nacimiento del sistema solar, y se cree que es la causante de muchos de los cráteres más antiguos de la Luna. Walsh apunta a que el siguiente paso para corroborar la teoría sobre los nuevos vacíos descritos en el cinturón de asteroides, sería relacionarlos cronológicamente con el bombardeo.

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miércoles, 25 de febrero de 2009

Informe elaborado por astronautas muy crítico con la NASA y el retorno a la Luna 1

Según se afirma en un informe preliminar elaborado por el antiguo astronauta del Apolo Buzz Aldrin y algunos de sus colegas, que la eficacia de la NASA en la era post-Apolo ha carecido de brillo por lo que la agencia necesita una seria reforma o una importante renovación.

En este informe, hecho público el pasado lunes en el National Space Space Society Blog, se describe un plan para reemplazar el plan Bush de 2004 "Vision for Space Exploration", que pretende el regreso que los astronautas norteamericanos a la luna hacia 2020, por un plan que se enfoque en enviar astronautas hacia nuevos objetivos como los asteroides.

Una versión reducida del informe será hecha pública formalmente dentro de unos días y será enviada a la Administración Obama para su revisión, según afirma que Feng Hsu, primer autor del informe e ingeniero del Centro Espacial Goddard de la NASA.

El programa lunar Apolo en los 60 y 70 fue un "impresionante éxito", recoge el informe. Pero la NASA post-Apolo se ha convertido en "una empresa sin visión que simplemente da trabajo y que consigue "poco o nada" en áreas como el desarrollo de sistemas de lanzamiento asequibles o reutilizables."

Según afirma el informe, El trasbordador espacial, que cuesta alrededor de $ 450 millones por lanzamiento y necesita mucho mantenimiento, es uno de los numerosos "proyectos derrochadores innecesariamente complejos y con un diseño arriesgado".

El Transbordador espacial que se nos vendió como un autobús espacial capaz de hacer docenas de viajes por año al espacio y que iba a ahorrar grandes cantidades de dinero, ha demostrado ser un caro fiasco y un aparato muy peligroso

El texto continúa diciendo que es inevitable un giro en el rumbo de la agencia, puesto que el proyecto Apolo había sido un programa bien financiado, diseñado para derrotar a la Unión Soviética en la carrera espacial. "El programa espacial de los Estados Unidos estaba destinado a perder su rumbo poco después de ganar la carrera espacial" afirman sus autores.

El nuevo programa Constellation de la NASA es una apuesta de "alto riesgo" para continuar con esta espiral de despropósitos. El programa está desarrollando cohetes y una cápsula inspirada en el Apolo para reemplazar los cada vez más viejos trasbordadores, enviará astronautas a la Estación Espacial así como a la Luna.

El plan Bush de retorno a la Luna no ha sido evaluado por expertos en política espacial, políticos o por el público a través de declaraciones, y no está suficientemente bien financiado para conseguir sus metas, prosigue el informe.

Y lo que es más importante "carece también de mérito estratégico", los autores afirman: "no existe ningún valor científico significativo (o a corto plazo) ni exploración espacial, en volver a visitar destinos en órbita terrestre que ya han sido explorados por la humanidad hace más de 40 años."

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Video del cometa Lulin



Todavía podemos ver el cometa verde. Fíjate en el zoom a la constelación de Leo y la vista telescópica. Este video es muy reciente pero no lo tomes como referencia para localizar el cometa ¡se mueve muy rápido! ¡Qué esperas para verlo esta noche!
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El legado infrarrojo de Spitzer y 5: el futuro de la Astronomía Infrarroja

Dos telescopios continuarán la labor de Spitzer en la astronomía infrarroja. El telescopio de la NASA James Webb (JWST) cuyo lanzamiento está programado para 2013 y el observatorio de la ESA Herschel que debería lanzarse el próximo mes de abril. La superficie colectora del JWST el que es 50 veces superior a la de Spitzer con lo que se auguran vistas del universo primitivo todavía más profundas de lo que Spitzer puede obtener.

Retrato infrarrojo de Spitzer de la cercana Galaxia M 81

Pero que nadie debe por muerto al Spitzer ahora mismo. Pues, Incluso después de que la última gota de helio líquido se hay evaporado del Telescopio Spitzer, presumiblemente en el mes de abril de 2009, todavía se mantendrá suficientemente frío como para funcionar en dos bandas infrarrojas a plena sensibilidad. En estas longitudes de onda Spitzer todavía podrá observar exoplanetas, estudiar la Vía Láctea y el sistema solar exterior al igual que buscar galaxias distantes.

La "fase caliente" de la misión de Spitzer durará al menos dos años. Pero el ciclo de exploración, descubrimiento, análisis y comprensión iniciado por Spitzer en 2003 continuará hasta bien entrada la próxima década.

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El Desconcertante Futuro del Universo

Según las predicciones astronómicas, los astrónomos que observen el cielo en un futuro distante tendrán la extraña impresión de que Vía Láctea es la única galaxia del universo, puesto que la energía oscura habrá borrado completamente la débil señal de Big Bang, y separará unas galaxias de otras, hasta un extremo en que el universo alcanzará un tamaño semejante que la observación directa de otras galaxias se volverá imposible.

Esto tendrá severas repercusiones en la ciencia de la astronomía en los años venideros, sencillamente porque al carecer de puntos de referencia, los científicos no podrán observar el movimiento de las galaxias, y las complejas interacciones que suceden entre estas formaciones. La radiación residual que se produjo durante el nacimiento del universo también desaparecerá como también los futuros investigadores se quedarán sin apenas nada que estudiar. Llegará el momento en que lo único que podrán conocer es lo que sucede en nuestra propia galaxia.

Las previsiones dicen que la energía oscura pronto acelerará a la materia ordinaria a tal velocidad al que las galaxias se separarán más rápido que la velocidad de la luz, lo que significa que será físicamente imposible incluso para el observatorio astronómico más avanzado poder ver algo. "Nada puede moverse en el espacio más rápido que la velocidad a la luz, pero eso no implica que el espacio no pueda expandirse." Declaró Lawrence Krauss, cosmólogo de la Universidad de Arizona State.

"Cuando esto suceda, el espacio arrastrará a los sujetos con él como un surfista es arrastrado por una ola. La luz de estos objetos no podrá alcanzarnos. Y finalmente el universo desaparecerá delante nuestros ojos." Añadió Krauss, enfatizando el hecho de que partes de nuestro universo ya están acelerándose y moviéndose fuera de nuestrao alcance visual.

Por supuesto, para cuando se produzca este escenario en que la energía oscura domine, la Tierra ya se habrá extinguido, puesto que el Sol se habrá expandido en alrededor de 5000 millones de años. Pero las civilizaciones que vivan en cualquier lugar de la galaxia o en una estrella de otra galaxia, tendrán que afrontar exactamente el mismo problema. "Es perfectamente razonable esperar que puedan surgir civilizaciones no muy diferentes a la nuestra, pero al final todas vivirán en un universo vacío y oscuro." Concluyó Krauss.

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La nueva cara de Mercurio y 3

Puesto que MESSENGER en su último sobrevuelo recorrió una región diferente de Mercurio, la sonda exploró una parte distinta del campo magnético del planeta. Las medidas muestran un campo magnético altamente simétrico cuya inclinación no es mayor de 2° con respecto al eje de rotación del planeta. Esta alineación es más precisa que en el caso de la tierra, con 11° de inclinación. Todo esto sugiere que Mercurio genera su propio campo magnético mediante el movimiento de su núcleo externo parcialmente fundido, lo que confirma los modelos previos.

La sonda MESSENGER también rastreó la delgada atmósfera del planeta, técnicamente llamada como exosfera constituida por átomos que permanece en atrapados por la gravedad temporalmente antes de escapar hacia el espacio. Los investigadores detectaron sodio, calcio, y por primera vez magnesio. Extrañamente el sodio se concentra cerca del ecuador. Estos elementos son emitidos por el planeta pero su distribución es diferente lo que probablemente quiere decir que se liberan de diferentes formas.

Trayectoria de la nave MESSENGER desde su lanzamiento

Aunque los dos sobrevuelos de Mercurio hasta ahora, tienen una evidente interés científico, no olvidemos que su propósito principal es ajustar el rumbo y velocidad de MESSENGER. La sonda de la NASA sobrevolara de nuevo Mercurio el 29 de septiembre de 2009 siguiendo una trayectoria similar a la del encuentro del pasado octubre.

Este sobrevuelo final colocará la sonda en la trayectoria correcta para regresar a mercurio en marzo de 2011, y entonces disparará sus cohetes para la maniobra de inserción orbital. Durante al menos un año, MESSENGER girará alrededor de Mercurio en una órbita altamente elíptica que le llevará cerca de su polo norte. Habrá sido un largo viaje de 7.900 millones de kilómetros y más de seis años y medio pero como vemos en los resultados de sus dos anteriores sobrevuelos la espera habrá valido la pena.

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Misión Planck: descubriendo el Origen de Todo 2

La nave Planck, pesará unos 1900 kilos en el lanzamiento, tendrá 4,2 m de altura y un diámetro máximo de 4,2 m.

Planck incorpora un telescopio de 1,5 m de espejo primario. El espejo concentra la radiación del cielo hacia los instrumentos científicos, dos detectores altamente sensibles llamados el instrumento de Baja Frecuencia (LFI) y el Instrumento de Alta Frecuencia telescopio (HFI).

El instrumento LFI es una batería de 22 receptores de radio sintonizados que operarán -253 °C. Éstos receptores funcionarán agrupados en cuatro bandas de frecuencia, que abarcan entre 30 y 70 gigahercios. Están basados en dispositivos llamados "HEMTs" (High Electron Mobility Transistors), y funcionarán de forma similar a los transistores de radio. Los transistores amplificarán la señal recogida por la antena (el telescopio), y la señal amplificada será convertida entonces en voltaje. En un receptor normal de radio, la señal detectada sería entonces transferida al altavoz, pero en lugar de eso Planck la almacenará en una computadora para su posterior análisis.

Esquema de las partes del Observatorio Planck

El instrumento HFI es un dispositivo de 52 detectores bolométricos, que funcionan convirtiendo la radiación del calor. La cantidad de calor es entonces medida por un pequeño termómetro eléctrico, los datos son almacenados en una computadora. Los detectores del HFI funcionarán en seis canales de frecuencia que abarcan desde los 100 a los 857 gigahercios. Funcionan hasta temperaturas de -272,9 °C (apenas a una décima de grado sobre cero absoluto). Para conseguir esa temperatura es necesario un complejo sistema de a bordo de refrigeración, cada uno de los refrigeradores de a bordo utiliza una tecnología diferente para obtener una temperatura cada vez más fría.

El telescopio Planck y sus instrumentos están colocados en la parte superior de un módulo de servicio octogonal. Un parasol rodea al telescopio y a sus instrumentos para evitar que la luz parásita del sol y de la luna estropeen los datos de la radiación de microondas. El parasol sirve también para radiar el calor de forma efectiva que se genera en las unidades del plano focal de los instrumentos científicos, y para generar un ambiente adecuado, estable y frío, que unos -223 °C (50° Kelvin). Dentro del módulo de servicio existen computadoras y subsistemas que permiten funcionar a la nave, y con primer los datos recibidos de los detectores de los instrumentos. En la base de que el módulo de servicio está situado un panel solar para generar electricidad a partir de la luz solar para el consumo energético de la nave e igualmente para proteger la nave entera de la radiación solar directa.

Con el fin de conseguir sus objetivos científicos, los detectores de Planck deberán funcionar a temperaturas muy bajas y estables. La nave está equipada por consiguiente con medios para enfriar los detectores a niveles muy cerca del cero absoluto (-273. 15 °C), variando su temperatura desde -253 °C hasta sólo unas décimas de grado por encima del cero absoluto.

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Cómo prevenir otra colisión espacial y 3

Todos los actores espaciales son responsables de la seguridad y de la sustentabilidad de sus acciones en el espacio, y todos los actores espaciales necesitan tener las herramientas para actuar de esta manera puesto que las acciones de uno pueden afectar a todos. Por lo que creo que un sistema internacional para combinar y compartir los datos de posición espacial es un primer y muy importante paso para asegurar que otra colisión satelital evitable no ocurra de nuevo.

Semejante sistema tendría muchos beneficios. Distribuiría los costos de desarrollar este sistema entre todos si cada participante contribuyera con los datos de una o más estaciones de rastreo existentes. Puesto que la mayoría de los sensores de rastreo necesario ya existen, únicamente sería necesario construir unos pocos. Aquellos que no tengan estaciones de rastreo podrían también financiar su construcción o contribuir con recursos de otras formas, como distribuir fondos para el funcionamiento de una agencia central de gestión de datos. Las compañías privadas no necesitarían ser socias de un sistema como éste, puesto que los datos que disponen de la situación de sus satélites son en muchos casos mucho mejores que los que pueden ser obtenidos mediante cualquier sistema de rastreo remoto.

Los datos son únicamente un elemento del sistema, las herramientas analíticas que utilizan esos datos para la toma de decisiones son otro elemento clave. De nuevo únicamente unos pocas naciones tienen capacidad propia para desarrollar y utilizar estas herramientas analíticas. De forma que una agencia central de datos necesitaría tener un cierto nivel de capacidad analítica que deberían aportar estas naciones.

Mientras que las tecnologías que estén detrás de un sistema como éste no son nuevas, crearlas no sería tan fácil. La mayor barrera sería desarrollar un sistema de con partición de datos en que todos los participantes puedan aprobar, uno que equilibre adecuadamente la seguridad de los datos y su difusión. Otros obstáculos serían la coordinación y calibración de la red de estaciones de rastreo, así como el empleo de algoritmos estandarizados para los análisis.

Al final, desarrollar un sistema como éste crearía gran parte de la capacidad para evitar colisiones. Incrementaría la cooperación entre naciones y de esta forma la transparencia de sus acciones en el espacio. Esto crearía nueva relación es y desafiaría las existentes. Ese sistema asimismo prepararía el terreno para futuros acuerdos de seguridad, crearía códigos de conducta, un y gestión de tráfico, o la firma de tratados. La sostenibilidad del espacio sería grandemente fortalecida, y por una vez el poder del conocimiento beneficiaría a toda la humanidad. El poder del conocimiento contra el conocimiento del poder.

Autor Brian Weeden.

Weeden es antiguo analista orbital del Centro conjunto de Mando Estratégico de los Estados Unidos

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martes, 24 de febrero de 2009

Estudiando el misterioso resplandor nocturno de Venus

La sonda europea Venus Express ha observado un extraño resplandor en el lado nocturno de Venus. Esta luz infrarroja proviene del óxido nítrico de la atmósfera y está mostrando a los científicos que la atmósfera de Venus es un lugar muy dinámico con turbulencias y fuertes vientos.

Desgraciadamente, este brillo de Venus no puede verse a simple vista puesto que ocurre en longitudes de onda infrarrojas invisibles para el ojo humano. Sin embargo, el orbitador de la ESA Venus Express, está equipado con un espectrómetro térmico visible el infrarrojo (ViRTiS) que puede detectar esas longitudes de onda.

ViRTiS ha hecho ya dos detecciones claras del conocido resplandor del óxido nítrico en Venus, aportandonos una nueva visión de la atmósfera de Venus. Esta es la primera vez que se realizan estas detecciones infrarrojas en un planeta.

Antonio García Muñoz, científico del Instituto de Astrofísica de Canarias (España) nos comenta: "El resplandor nocturno nos puede aportar mucha información, puede darnos detalles sobre la temperatura, la dirección del viento, la composición y química de la atmósfera."

Esta imagen compuesta en falso color de la mostra de Venus fue obtenida por ViRTiS a bordo del astronave Venus Express, a partir de la perspectiva de un limbo (o perfil). La imagen superior muestra el resplandor nocturno del oxígeno en la atmósfera de Venus a una altitud de aproximadamente 97 km sobre la superficie del planeta, visto a una longitud de onda de 1,27 micrones. La imagen inferior muestra la misma porción de la mostra observada al mismo tiempo, pero en una longitud de onda diferente (alrededor de 1,22 micrones). Aquí es posible crear el resplandor nocturno del óxido nítrico, que es mucho más débil que el del oxígeno y proviene de una altitud mayor, alrededor de 110 km sobre la superficie. En rojo aparece en la emisión térmica de Venus a 1,74 micrones; una de las ventanas atmosféricas que esta explotando el instrumento ViRTiS de la sonda Venus Express. Crédito:ESA/VIRTIS/INAF-IASF/Obs. de Paris-LESIA

Pero en el lado nocturno, donde los átomos son transportados por una potente circulación diurna, el resplandor puede verse con los instrumentos apropiados como ViRTiS.

El resplandor nocturno del óxido nítrico nunca había sido observado en el infrarrojo en la atmósfera de Marte o de la Tierra, aunque sabemos que las moléculas necesarias están presentes puesto que han sido observadas en el ultravioleta.

El resplandor nocturno de Venus se ha visto en longitudes de onda infrarrojas anteriormente delatado por las moléculas de oxígeno y los radicales hidroxilo, pero esta es la primera detección del óxido nítrico a estas longitudes de onda. Ofrece datos sobre la atmósfera de Venus que está situada por encima de las cimas de nubes alrededor de 70 km de altura. Las emisiones de oxígeno e hidroxilo tienen de alturas de entre 90 y 100 km mientras que el óxido nítrico tiene de capas atmosféricas de entre 110 y 120 km de altitud.

A pesar de todo, incluso ViRTiS no puede ver el resplandor nocturno del óxido nítrico siempre puesto que a menudo es demasiado débil. García Muñoz nos comenta: "afortunadamente para nosotros, Venus tiene una atmósfera muy temperamental, grupos de átomos de oxígeno y nitrógeno son esparcidos." Algunas veces estos se vuelven lo suficientemente densos como para intensificar el brillo nocturno, haciéndolos visibles para ViRTiS.

Venus Express puede observar las tres emisiones nocturnas simultáneamente, y esto resulta un misterio. Los resplandores nocturnos de diferentes moléculas no necesariamente ocurren juntos. "Quizá cuando tengamos más observaciones, comprenderemos la relación entre ellos." Añade García Muñoz.

Para conseguir esto, el equipo de ViRTiS tiene planeado continuar observando el planeta, formando una base de datos de este fascinante fenómeno.

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Cómo ver el cometa Lulin

Imagen del Cometa Lulin tomada por John Nassr, Baguio, Filipinas el pasado 22 de febrero

El mejor momento para observar el cometa Lulin va desde el 23 de febrero al 28 de febrero. En un cielo muy oscuro y lejos de la contaminación lumínica de las ciudades, el Cometa es visible a simple vista. Si no tenemos la suerte de disfrutar de esos cielos un buen par de binoculares nos ayudará a localizarlo.

Aquí hay una carta más detallada elaborada por la revista Sky & Telescope

Posición del cometa para el 24 de febrero

Comienza a observar el cometa Lulin después de las 9 de la noche, pero la lista será mejor después de las 10.

En la carta se muestra el cielo nocturno en dirección este-sureste a comienzos de la noche. En esa dirección no debería haber mucho problema para localizar el brillante planeta Saturno y la estrella de algunos en la constelación de Leo. Son los astros más brillantes en esa región del cielo.

Usando estos astros como guía, dirígete que al punto de la trayectoria del cometa con la fecha de hoy la posición del cometa está indicada para el comienzo de la noche en las franjas horarias que toda América. La orientación mostrada en la ilustración con respecto al horizonte es la correspondiente a Norteamérica.

Estamos buscando un objeto muy débil, grande, difuso y ligeramente oval, una especie de bola de algodón flotando entre las estrellas puntuales. Observa cuidadosamente y podrás identificar la raya del anticola del cometa apuntando hacia la izquierda y hacia abajo. La cola normal del cometa es actualmente más débil, y apunta en dirección casi opuesta. En realidad el conjunto entero debe parecer grisáceo, pero para apreciar el color necesitarás más luz. En un gran telescopio aficionado, el color y la estructura del cometa se ven con mucha más claridad.
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