jueves, 30 de abril de 2009

El Observatorio de la NASA GALEX celebra su sexto aniversario

El Observatorio de la NASA Galaxy Evolution Explorer (GALEX) celebra su sexto aniversario estudiando galaxias más allá de la nuestra a través de su sensible telescopio ultravioleta, el único detector que opera en el ultravioleta lejano en el espacio. Esta misión estudia la forma, brillo, tamaño y distancia de las galaxias en un radio de 10 mil millones de años-luz, aportando a la comunidad científica una gran riqueza de datos para ayudar a comprender mejor los orígenes del universo. Uno de estos objetos estudiados por GALEX es la galaxia NGC 598, conocida más popularmente como M33.

En estas imágenes que abarcan la galaxia M33 de extremo a extremo, la imagen de la izquierda fue tomada por el GALEX, mientras que la imagen ultravioleta e infrarroja de la derecha es una mezcla de una imagen de esta misión y otra tomada en el infrarrojo por el Telescopio Spitzer de la NASA. M33, es una galaxia vecina muy cercana y miembro de nuestro grupo local situada a unos 2,9 millones de años-luz de distancia en la constelación del Triángulo.

GALEX tiene dos detectores: uno en el ultravioleta lejano, que revela estrellas más jóvenes de 10 millones de años, y otro en el ultravioleta lejano, que detecta estrellas más jóvenes de 100 millones de años. La imagen ultravioleta de la izquierda muestra un mapa de la reciente historia de formación estelar de M33. Las áreas azul y blanca corresponden a zonas donde la formación estelar ha sido muy activa hace unos 100 millones de años.

La imagen ultravioleta resalta las estrellas más jóvenes masivas de M33. Estas estrellas queman muy rápidamente sus reservas de hidrógeno, resultando muy calientes y brillantes y emitiendo la mayor parte de su energía en longitudes de onda ultravioletas. Comparadas con las estrellas de baja masa como nuestro sol, que vive en el orden de miles de millones de años, estas estrellas masivas y mueren muy pronto, en tan sólo unos pocos millones de años. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Juntos, los observatorios GALEX y Spitzer pueden estudiar una gran parte de que el espectro celeste. El Spitzer por ejemplo, puede observar el infrarrojo medio a través del polvo que ha absorbido la luz ultravioleta emitida por las jóvenes estrellas. Esto es algo que él GALEX no puede ver. La imagen combinada de la izquierda muestra un increíble detalle mostrando la complicada conexión entre el polvo caliente y las jóvenes estrellas. En algunas regiones de M33, el polvo se reúne donde existe muy poca luz en el ultravioleta lejano, lo que sugiere que las estrellas jóvenes están oscurecidas o que las estrellas que se hallan más lejos están calentando el polvo. En algunas regiones exteriores de la galaxia, está ocurriendo lo puesto: existen multitud de jóvenes estrellas y muy poco polvo.

En la imagen combinada, la luz ultravioleta lejana de las jóvenes estrellas aparece de color azul, la luz que brilla en el ultravioleta cercano en verde, la luz que brilla en el infrarrojo cercano de estrellas antiguas aparece amarilla y naranja, y el polvo rico en moléculas orgánicas en rojo. Las pequeñas regiones de luz azuladas fuera del disco espiral de M33 son probablemente galaxias lejanas de fondo. Esta es una imagen compuesta de cuatro bandas que además de las dos bandas ultravioletas, incluye una banda en el infrarrojo cercano y otra en el infrarrojo lejano.

Desde su lanzamiento mediante un cohete Pegasus el 28 de abril de 2003, GALEX ha obtenido imágenes es de más de medio millón de objetos dispersos por dos terceras partes del cielo. los momentos más brillantes de los seis años de misión incluyen la detección de zonas de formación estelar en regiones inesperadas del universo, así como imágenes de mira, una antigua estrella gigante roja que se mueve rápidamente. Los astrónomos dicen que estudiar la extravagante o la cósmica de Mira nos ayuda a comprender cómo estrellas como nuestro sol mueren y finalmente siembran nuevos sistemas solares.

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Los grandes ríos de la Tierra comienzan a secarse por el cambio climático global y 2

Los científicos han permanecido la incertidumbre sobre los impactos del cambio climático global sobre los grandes ríos del mundo. Los estudios mediante modelos computerizados muestran que la mayoría de los ríos fuera del Ártico podrían perder agua debido al descenso de precipitaciones en las latitudes medias y bajas y un incremento de la evaporación causada por temperaturas más altas. Anteriormente análisis menos completos habían indicado sin embargo, un incremento en el caudal de los grandes ríos.

Dai y sus coautores analizaron los caudales de 925 de los mayores ríos del planeta combinando las actuales medidas con modelos computarizados de flujo para completar los vacíos de datos. Los ríos del estudio drenan agua de las masas de tierra más importantes del planeta exceptuando la Antártida y Groenlandia y suman el 73% del total de corrientes continentales de agua del mundo.

En promedio, el estudio descubrió que desde 1948 a 2004, la descarga de agua dulce en el Océano Pacífico cayó alrededor de 6%, lo que supone un descenso de 526 km³ y que supone el caudal anual del río Mississippi. El flujo anual hacia el Océano Índico cayó alrededor de un 3% es decir 140 km³. Por el contrario, los aportes de agua dulce anuales al Océano Ártico subieron alrededor de un 10%, es decir 460 km³.

En los Estados Unidos, el río caudal del Columbia cayó el 14% entre 1948 y 2004, el período de tiempo del estudio, fundamentalmente por la disminución de precipitaciones y el incremento del uso del agua en el oeste. El río Mississippi, sin embargo ha incrementado un 22% su caudal en este mismo período por el incremento de precipitaciones en el medio oeste desde 1948.

Algunos ríos como el Brahmaputra en el sureste asiático y el Yangtze en China, ha permanecido estables o con caudales mayores. Pero podrían perder volumen de agua en las décadas futuras con la gradual desaparición de los glaciares del Himalaya que los alimentan, advierten los autores.

"Mientras el cambio climático continúe en las décadas futuras, vamos probablemente a ver impactos mayores en muchos ríos y recursos de agua en los que nuestra sociedad confía", señaló el científico Kevin Trenberth, de la NCAR y coautor del estudio.

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Fuente original Terra Daily
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Absurdos de la Física y el Espacio: 1 El problema de Horizonte

Nuestro universo parece ser incomprensiblemente uniforme. Si observamos a través del espacio de este un extremo del universo visible hacia el otro, veremos que el fondo cósmico de microondas lo inunda todo a la misma temperatura en todas partes. Esto no tendría que ser sorprendente hasta que consideramos el hecho de que ambos extremos están a casi 28 mil millones de años-luz de distancia el uno del otro y que nuestro universo tiene unos 14 mil millones de años de antigüedad.

Esta imagen del fondo cósmico de microondas obtenida por el satélite WMAP exagera las pequeñísimas diferencias de temperatura en este fondo. Las diferencias son tan pequeñas que es necesario elaborar extrañas teorías para explicar esto

Nada puede viajar más rápido que la velocidad de la luz, de forma que no hay forma que la radiación térmica puede haber viajado entre ambos horizontes para igualar las temperaturas en las zonas frías y calientes creadas durante el Big Bang y conseguir un equilibrio térmico tan perfecto como el que vemos ahora.

Este es el "problema de horizonte" y es un gran quebradero de cabeza para los cosmólogos, tan grande que tienen que proponer soluciones descabelladas. Por ejemplo la "Inflación".

Podemos resolver el problema de horizonte si suponemos que él universo sea respondido de una manera ultra-rápida durante un tiempo, justo después del Big Bang, hinchándose en un factor de 1050 en sólo de 10 a 33 segundos. Pero, ¿No es tan sólo un deseo? "la inflación sería una explicación si hubiera sucedido", explica Martin Rees, astrónomo de la Universidad Cambridge. El problema es que nadie sabe lo que ha podido haber sucedido.

De forma que lo que plantea la inflación es resolver un misterio invocando a otro. Una variación en la velocidad de la luz podría también resolver el problema de horizonte, pero esto es demasiado radical para encarar la cuestión ¿Por qué?". En términos científicos, la temperatura uniforme del fondo cósmico de microondas es realmente una anomalía.

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Ensalada de lunas y anillos en Saturno vistos en colores pastel

Las últimas imágenes del astronave Cassini muestran una preciosa vista en colores naturales de los anillos interiores de Saturno.

En la imagen en color son visibles los diferentes grados de transparencia de los anillos, que aparecen aquí en colores pastel. Las sombras oscuras de los anillos separan el hemisferio sur de Saturno en la parte inferior de la imagen, el hemisferio norte. El anillo más interno D es invisible, oculto bajo el hemisferio norte del planeta. El anillo translúcido C atraviesa la mitad de la imagen. El anillo B más denso se extiende en la parte alta de la imagen.

Esta vista superior está tomada en dirección al lado iluminado de los anillos en un ángulo de 48° con el plano angular. Las imágenes tomadas emplean filtros espectrales en rojo, verde y azul combinados para crear esta imagen en color natural. Las imágenes fueron tomadas a través de la cámara gran angular del Orbitador Cassini el pasado 28 de febrero del 2009 a una distancia de aproximadamente un millón de kilómetros de Saturno. La escala de la imágenes de 59 km por pixel.

Tres de las lunas de Saturno parecen próximas entre sí en esta otra imagen de Cassini. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute. (Click para ampliar)

¿Puedes encontrar las tres lunas en esta imagen? Jano (179 km de diámetro) aparece brillante y sobre expuesta en el exterior del ténue anillo F. Prometeo (86 km de diámetro) está en la parte interior del anillo F. a la izquierda del centro de la imagen.

¿Te has dado cuenta que falta la tercera luna? pero no te sientas mal... la pequeña Daphnis de tan sólo 8 km de diámetro está en algún lugar, pero no es visible en la estrecha división de Keeler del anillo A, justo por debajo de Prometeo en esta imagen.

Esta vista está tomada hacia el lado iluminado de los anillos integrados por encima del plano angular. La imagen se tomó en luz visible mediante la cámara de gran angular del Orbitador Cassini el 2 de marzo de 2009. Esta imagen fue tomada a una distancia de aproximadamente 1,1 millones de km desde Jano, y con un ángulo Sol-Jano-nave un ángulo de fase de 46°. La escala de la imagen es de 63 km por pixel.

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Opportunity estudia un joven cráter. Spirit continúa luchando contra todo

Los dos vehículos de exploración marciana Spirit y Opportunity han visto muchos cráteres durante sus cinco años en Marte.

Actualmente Opportunity está cruzando la llanura de Meridiani en su camino al cráter Endeavour, un enorme carácter de 22 km de diámetro. Pero recientemente ha atravesado el cráter más joven observado por ambos vehículos. Este cráter es demasiado "joven" en términos relativos; los científicos dicen que este pequeño cráter llamado "Resolution" se formó en algún momento de los pasados 100.000 años. La mayoría de los accidentes estudiados por Opportunity son mucho más antiguos, incluyendo rocas de unos 3 mil millones de años de antigüedad. En contraste con estos ancianos, "Resolution" es todo un bebé.

Un nuevo y jovencísimo cráter aparece en la imagen obtenida por Opportunity durante su jornada marciana 1825. Crédito de la imagen NASA/JPL-Caltech

A diferencia de la piel suave de un bebé, los cráteres jóvenes en Marte comienzan con relieves agudos que se suavizan con el tiempo. Al envejecer los cráteres, la acción erosiva del viento y a la reina erosionan las rocas eyectadas durante la formación del cráter y rellenan su fondo con arena. Los atributos de la juventud de este cráter son rocas recientes en su borde y un fondo vacío. El nuevo cráter también destaca sobre el campo de dunas circundante. Es interesante estudiar este tipo de cráteres puesto que los científicos pueden compararlos con cráteres más antiguos para aprender a qué velocidad cambia la superficie de Marte por acción del viento con el transcurso del tiempo.

Colina Von Braun hill en Marte. Crédito: NASA/JPL

Las últimas noticias del rover Spirit anunciaban un incremento de la potencia generada después de que el viento limpiara sus paneles solares. El conductor del rover Scott Maxwell compartió vía Twitter que la potencia generada por el vehículo es Spirit era de 371 W/hora cada sol. Esto representa un considerable incremento comparándolo con los 250 W/hora de enero. Maxwell dijo que hacía 550 soles marcianos que los paneles solares de Spirit no se encontraban tan limpios. Estas son las buenas noticias para el Spirit, puesto que el robot necesita tanta energía como sea posible para luchar contra algunos problemas habidos en su memoria.

La imagen de arriba muestra la actual vista de Spirit, con un montículo en el ángulo superior izquierdo llamado "Von Braun" que se espera que sea el lugar de investigación del robot durante los próximos meses. Ese lugar donde estaba ubicado Spirit al tomar esta imagen, Von Braun se hallaba a 160 m de distancia.

Fuente original JPL
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5 Grandes misterios de la antimateria III ¿Genera gravedad la antimateria?

Creemos que la gravedad funciona en la misma manera para todo la materia. Pero, ¿Qué pasa con la antimateria?

AEGIS, un experimento del CERN, al que se le acaba de dar la señal de salida, está diseñado para averiguarlo. La gravedad es una fuerza relativamente débil, de forma que el experimento utilizará partículas sin carga para evitar que las fuerzas electromagnéticas ahoguen los efectos de las fuerzas gravitatorias. En primer lugar fabricará pares inestables de electrones y positrones conocidos como positronios, después los excitará con lasers para evitar que se aniquilen demasiado deprisa. Las nubes de antiprotones desgarrarán estos pares, robando sus positrones para crear átomos de anti-hidrógeno.

Los pulsos de estos anti átomos disparados horizontalmente a través de dos dispositivos de ranuras crearán un fino patrón de impacto y la reflejarán en la pantalla del detector. Midiendo como la posición que este patrón se desplaza, la fuerza (y la dirección) de la fuerza gravitacional en la antimateria podrá ser medida.

¿Funciona la gravedad de la misma manera que toda la materia ordinaria, o por el contrario actúa de una forma distinta? (Crédito de la imagen: Martin Lee / Rex Features)

Se trata de una idea brillante, pero hay muchas cosas que podrían salir mal, dice el portavoz de AEGIS Michael Doser. "Nadie ha controlado nunca positronios de esta forma, nadie ha conseguido llevar positronios a un estado excitado mediante el lasers en un ambiente como éste y nadie ha efectuado un pulso de anti-hidrógeno como éste." Si los investigadores tienen éxito, valga la pena el esfuerzo. Si la gravedad afecta a la antimateria de forma distinta, esto nos va a decir no únicamente algo sobre la antimateria sino sobre todo las teorías fundamentales que dominan la física moderna. La teoría general de la relatividad de Einstein, la teoría gravitatoria con mayor aceptación actualmente, nos dice que la fuerza debería funcionar de forma idéntica en cualquier tipo de materia. De igual manera el modelo estándar predice que la materia y la antimateria son idénticas a todos los efectos y propósitos. "Si encontráramos que alguna de estas cosas no se ajusta las observaciones", dice "entonces sería algo extremadamente importante."

Doser ya está pensando en sus apuestas. "Abriría una botella de champagne si no vemos ninguna diferencia" pero también estaría contento de no abrirla."

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Fuente original New Scientist
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Semáforo en verde para Herschel y Planck. Despegarán el 14 de mayo

Después que muchos retrasos, provocados por preocupaciones técnicas en la Agencia Espacial Europea (ESA) Herschel y Planck dos telescopios que van a revolucionar sus respectivos campos de estudio han recibido luz verde para su lanzamiento. Los controladores en la ESA del cosmódromo de Kourou en la Guayana francesa han dado como fecha de lanzamiento el 14 de mayo. Los telescopios viajarán en un cohete Ariane 5 y serán llevados al punto de Lagrange L2 a una distancia de 1,5 millones de km de distancia de Tierra en dirección opuesta al sol.

Este lanzamiento tiene una importancia científica enorme. Pocas veces tanta ciencia ha volado en un solo cohete.

El observatorio Herschel en un espejo de 3,5 m de diámetro y continuará la labor de otros telescopios como el Spitzer

L2 es uno de los cinco puntos en los que un telescopio puede permanecer en la misma posición relativa del Sol, la Tierra y la Luna, en una órbita en la cual la luz que venga en los tres objetos celestes no pueda interferir con las observaciones científicas del universo. El telescopio todavía en construcción James Webb también será ubicado en esta posición alrededor de 2015 para conseguir un emplazamiento óptimo para observar.

"Estoy tremendamente orgulloso de que la maestra Agencia Espacial Europea vaya a lanzar dos grandes observatorios durante el Año Internacional de la Astronomía. Herschel y Planck son parte de una nueva generación de observatorios astronómicos. Comenzamos cerca de la Tierra y nos hemos estado moviendo gradualmente más y más lejos; en el futuro la mayoría de observatorios estarán en el espacio profundo, más allá de la órbita de la Luna. Esto permite un mejor control de las condiciones en que operan los telescopios," declaró el profesor David Southwood, director científico de la ESA a BBC News.

En la imagen del observatorio cosmológico Planck. Esta misión supone una continuación de las investigaciones de las misiones COBE y WMAP

El Telescopio Herschel observará sus objetivos científicos en la regiones espectrales del infrarrojo lejano y ondas submilimétricas. El observatorio de 7,5 m de alto tiene cómo objetivo investigar cómo se formaron exactamente las galaxias, y cómo evolucionan para llegar a ser las formaciones super masivas que algunas llegan a ser. El satélite Planck más pequeño, afronta una misión igualmente difícil y fascinante. El objetivo de la misión Planck es el estudio del fondo cósmico de microondas (CMB). Éste tipo de radiación puede detectarse únicamente en la frecuencia de microondas (un tipo de ondas de radio), la misión puede aportar importantes datos que den una nueva perspectiva sobre cómo el universo se formó y desarrolló, así como porque tiene el aspecto que observamos hoy en día.

"Vamos a estar extremadamente nerviosos hasta que tengamos el cohete fuera del planeta. Hemos realizado un trabajo muy complejo y delicado de alta tecnología desarrollando estos dos observatorios y ahora los vamos a poner en la punta de un cohete para enviarlos al espacio en medio de una nube de fuego. Es algo que te rompe los nervios. Pero es parte de la exploración espacial, y no podemos realizar las medidas que queremos obtener a menos que abandonemos la Tierra." concluyó el profesor Southwood.

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Agujeros negros fósiles podrían estar deambulando por nuestra Galaxia

Puede sonar a película de ciencia-ficción: agujeros negros deambulaban por nuestra galaxia amenazando con tragarse todo lo que encuentren a su paso. De hecho, los nuevos cálculos realizados por Ryan O'Leary y Avi Loeb (Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics) sugieren que cientos de agujeros negros, remanentes de los días de formación galáctica del universo primitivo podrían estarse paseando por la galaxia.

Pero hay buenas noticias: la Tierra está segura. El agujero negro negro más cercano a nosotros que deambulara por la Galaxia se hallaría a varios miles de años-luz. Los astrónomos están ansiosos de localizarlo sin embargo, en busca de las claves que pudiera aportar sobre la formación de la Vía láctea.

"Estos agujeros negros son reliquias del pasado de la Vía Láctea" afirma Loeb. "Podríamos decir que somos arqueólogos que estudiamos este reliquias para aprender más sobre la historia de nuestra Galaxia y la historia de la formación de los agujeros negros en el universo primitivo." De acuerdo a la teoría, los agujeros negros se hallaban inicialmente en los centros de las pequeñas galaxias de baja masa. Hace miles de millones de años estas galaxias enanas colisionaron para formar galaxias más grandes como la Vía Láctea.

Cada vez que los protogalaxias con agujeros negros centrales colisiónan, sus agujeros negros se funden para formar un único agujero fósil. Durante la fusión, la emisión direccional de la radiación gravitacional causaría que el agujero negro se contrájese. Una colisión típica había enviado el agujero negro lo suficientemente rápido como para escapar de la gravedad de su galaxia enana anfitriona, pero no lo suficiente como para huir de la galaxia completamente. Como resultado, los agujeros negros estarían vagando hoy en día por las regiones más externas del halo de la Vía Láctea.

Cientos de agujeros negros deberían estar vagando en los alrededores de la vía galaxia conteniendo cada uno de ellos la masa de entre 1000 a 100.000 soles. Serían difíciles de detectar puesto que el agujero negro es sólo visible cuando está engullendo, o acretando materia.

Una señal que pudiera dictar la presencia de un agujero negro como estos sería un enjambre de estrellas expulsadas de la galaxia enana cuando el agujero negro escapó. Únicamente las estrellas más cercanas el agujero negro serían sujetas por la gravedad del agujero, de manera que el cúmulo de estrellas tendría que ser muy compacto.

Debido al pequeño tamaño del cúmulo en el cielo, parecería ser una única estrella, y los astrónomos tendrían que buscar los más útiles de su existencia y origen. Por ejemplo, su espectro pudiera mostrar la presencia de múltiples estrellas juntas que generan una maraña de líneas espectrales. Las estrellas en el cúmulo estarían moviéndose rápidamente, y sus trayectorias estarían influenciadas por la gravedad del agujero negro.

"El cúmulo estelar que resultase de anfitrión actuaría de forma muy similar a un faro que señala la presencia de un arrecife," explicó O'Leary. "Sin estas estrellas brillantes que nos guíen, los agujeros negros serían totalmente imposibles de encontrar."

El número de agujeros negros vagabundos de nuestra galaxia dependería de la cantidad de protogalaxias se formaron la Vía Láctea y que contuviesen agujeros negros en su interior, y también de la forma en que estas protogalaxias se fusionaron para formar la Vía Láctea. Encontrarlos y estudiarlos podría proporcionar nuevos datos sobre la historia de nuestra Galaxia.

Localizar el cúmulo estelar sería clave ya que actuaría como una bandera en un campo de golf, esto podría resultar relativamente directo.

"Hasta ahora los astrónomos no han estado buscando ese tipo de poblaciones compactas de estrellas en el halo de la Vía Láctea," explicó Loeb. "Ahora que sabemos lo que estamos buscando, podemos examinar los sondeos existentes del cielo para buscar esta nueva clase de objetos." declaró O'Leary.

El trabajo de Loeb y O'Leary, será publicado en la revista the Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Fuente original Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics
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Fabricando cometas de laboratorio para comprender mejor la vida en la Tierra

Es una teoría establecida, que los cometas puedan haber sembrado de alguna manera la vida en la Tierra. Algunas posiciones extremas apoyan el concepto de la panespermia (donde las bacterias viajaron en cometas, asteroides y otros desechos planetarios, extendiendo la vida a través de todo sistema solar), mientras que otros sugieren que los cometas pueden haber contribuido aportando compuestos químicos que actuarían como ladrillos esenciales para el desarrollo de la vida se formase hace unos 4 mil millones de años. Sabemos que estos cuerpos helados son ricos en estos compuestos orgánicos, de forma que no es descabellado imaginar que los cometas puedan haber aportado estos compuestos químicos a la tierra primitiva.

Los cometas: ¿mensajeros de vida?

En un esfuerzo para estudiar el material cometario y su posible influencia en la formación de la vida en la Tierra el profesor Akiva Bar-Nun del departamento de geofísica y ciencias planetarias de la universidad de Tel Aviv ha creado sus propios cometas en el laboratorio, con la esperanza de obtener una mejor perspectiva sobre cómo los cometas obtuvieron su composición química del gases nobles como argón, kripton y xenón.

Estos elementos se encuentran en una determinada proporción en la atmósfera terrestre, pero no se cree que se hayan originado a partir del material rocoso del que está compuesto nuestro planeta. Comprendiendo las proporciones de estos elementos que se formaron en el ambiente helado de laboratorio, se pretende relacionar con las observaciones medidas de estos gases en la Tierra, en un intento para explicar si realmente estos gases proceden de cometas y cómo pudieron aportar esos compuestos orgánicos a la superficie.

"Ahora si nos fijamos en estos elementos presentes en la atmósfera de la tierra y en los meteoritos, observamos que sus proporciones y abundancias no son las mismas que en el Sol." Afirmó Bar-Nun. "Además, las proporciones en la atmósfera de la Tierra, son muy distintas que las proporciones de los meteoritos. Por lo que necesitamos otra fuente de gases nobles que cuando sea añadida a estas meteoritos, este flujo a asteroidal pudiera cambiar esta proporción. Y en esta última parte entrarían los cometas."

El profesor Bar-Nun y su equipo desarrollaron esta investigación mediante una máquina única que fabrica cometas, en la universidad de Tel Aviv, y aunque la nota de prensa original no aporta muchos detalles sobre este proceso, se asume que la composición química del sistema solar primitivo ha sido recreada a temperaturas muy bajas.

Los cometas bombardearon la tierra hace unos 4 mil millones de años. Los compuestos orgánicos fueron por tanto depositados y posiblemente fueron el detonante de la vida (NASA)

Los cometas se formaron a cierta distancia del sol (y un enorme número de ellos puebla la nube de Oort), el vapor de agua se habría condensado y congelado a atrapado con un conjunto de compuestos químicos primordiales dentro de su interior helado y polvoriento. Algún tiempo después, esos cometas podrían haber caído hacia sistema solar interior, y muchos de ellos haber impactado con la tierra. Los aminoácidos (que son las moléculas que se ensamblan para producir las proteínas) podrían haber sido introducidos en la superficie y en los océanos, o tal vez estos compuestos orgánicos de los cometas se hayan combinado con los compuestos químicos que estuviesen ya en la tierra, de forma que la vida floreciera. Si esto hubiera sucedido, estos cometas habrían dejado una huella química.

El equipo de Bar-Nun tuvo éxito en crear su propia cometa sintético, congelando vapor de agua y creando una proporción natural entre tres elementos. Entonces podría establecerse una conexión entre cometa de laboratorio con las proporciones muy definidas de gases nobles pertenecientes a los cuerpos rocosos, con lo que obtendríamos la proporción que observamos en la atmósfera terrestre" añadió Bar-Nun.

Los resultados de la investigación de Bar-Nun, han aportado evidencias de que los cometas dejaron una proporción peculiar de gases nobles estable en la atmósfera, una proporción de componentes necesarios para que la vida finalmente surgiese.

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miércoles, 29 de abril de 2009

La materia que desaparece en el centro de la Galaxia apunta a la existencia de un agujero negro

Materia y energía están desapareciendo sin rastros del centro de la Vía Láctea, dándonos la mejor evidencia hasta ahora de que realmente existe un agujero negro allí.

En un agujero negro es un viaje de una sola dirección, una vez que la materia o la luz cruzan un umbral llamado "horizonte de sucesos", jamás pueden escapar. Mientras que los astrónomos han identificado muchos objetos oscuros y densos fuertemente sospechosos de ser agujeros negros, realmente es difícil probar que tengan estos horizontes de sucesos, el límite que delimita estos objetos. Entre todo las alternativas propuestas estarían las estrellas de bosones, densas de esas bolas de materia oscura, que no tendrían estos horizontes.

Ahora Avery Broderick del Instituto Canadiense de Astrofísica Teórica y sus colegas han realizado observaciones anteriores en infrarrojo y radio del centro galáctico y han obtenido la evidencia más fuerte hasta ahora de que un objeto situado ahí tiene en realidad horizonte de sucesos.

Región central de la Vía Láctea vista por el observatorio de rayos-X. Chandra de la NASA. Las nuevas evidencias sugieren fuertemente que existe un agujero negro allí. Crédito Q D Wang et al/UMass Amherst/CXC/NASA

El equipo razonó que si el objeto no fuera un agujero negro, debería brillar en infrarrojo. Esto sucede porque la energía cinética de la materia que golpea al objeto sería convertida en calor. Calculando la velocidad en que la materia parece caer al objeto central, debería tener una temperatura de al menos unos cientos de grados kelvin, según los cálculos del equipo. Este resplandor infrarrojo brillaría 250 veces más que el resplandor actual que viene de esta región que contiene el objeto masivo y su disco de materia, puesto que anteriormente su resplandor se midió durante períodos tranquilos cuando el disco está poco activo.

"Si no fuera un agujero negro, brillaría en el infrarrojo puesto que la energía cinética de la materia se convertiría en calor."

El equipo por lo tanto concluye que la materia que entra está realmente desapareciendo en el horizonte de sucesos de un agujero negro. "Está cayendo demasiada energía dentro del objeto como para que no veamos su dimisión en la superficie," afirma Broderick

Mitchell Begelman de la Universidad de Colorado en Boulder dice que los nuevos resultados ponen los límites más precisos hasta ahora en cualquier superficie radiativa de un candidato a agujero negro, pero todavía no es suficiente como para probar la existencia de un horizonte de sucesos, puesto que no tenemos medidas directas. El razonamiento depende de la velocidad en que la materia cae al objeto central, algo que nadie sabe, aunque las estimaciones del equipo parecen razonables, concluye.

Begelman explica que incluso asumiendo los razonamientos del equipo fueran totalmente fiables, Broderick admite que existe todavía un otra alternativa viable al agujero negro. Esta sería un agujero de gusano que conectarse una región del universo con otra y que absorbiese materia y energía del centro galáctico y lo expulsase en algun que no somos capaces de ver.

Fuente original New Scientist
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NASA: un gigantesco salto... pero ¿hacia dónde? y 5

Entonces: ¿morirá el proyecto de la Estación Espacial Internacional por falta de fondos?

Aunque los políticos norteamericanos todavía debaten cuánto tiempo apoyar el proyecto de la Estación Espacial, en los planes presupuestarios de la NASA a largo plazo se asume que la agencia dejará de utilizar la estación hacia 2015, tan sólo cinco años después de su programada finalización. Esto liberaría de muchos miles de millones de dólares que la agencia necesita para acabar de desarrollar las insfraestructuras y vehículos necesarios para el retorno a la Luna. Sin embargo, los socios internacionales, incluyendo la agencia europea y rusa, desean utilizarla hasta 2020 al menos.

La ISS: ¿La nueva víctima de la errática política espacial nortemericana?

El Congreso ha urgido a la NASA para evitar cualquier acción que implique una finalización del proyecto, dejando así una puerta abierta para su participación más allá de 2015, pero tampoco se ha comprometido en financiar una extensión. Los socios de la NASA no parecen muy interesados en comprometerse a incrementar el gasto que una retirada de los Estados Unidos en el proyecto implicaría.

La órbita de la Estación Espacial Internacional desciende con el tiempo y requiere empujarla regularmente a órbitas superiores. Si fuera abandonada, necesitaría ser deliberadamente empujada hacia la atmósfera de la Tierra para una caída controlada en una región designada del océano, y así evitar daños.

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Fuente original New Scientist
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5 Grandes misterios de la antimateria II: ¿Cómo crear antimateria?

Si realmente queremos comprender los misterios de la antimateria, primero debemos llegar hasta sus propias entrañas. Y es algo más fácil de decir y hacer. ¿Cómo rayos podemos estudiar una sustancia que desaparece en el momento de que toca cualquier otra cosa?

Dos experimentos del CERN, ATRAP y ALPHA, están abordando esta pregunta. Su objetivo es crear anti-hidrógeno (el más sencillo anti-átomo posible, compuesto de un antiprotón y un positrón unidos), en suficiente cantidad y durante el suficiente tiempo como para comparar el espectro de luz que emite con el de un átomo normal de hidrógeno. Incluso la más ligera diferencia entre ambos supondría un terremoto para el modelo estándar.

El experimento ATHENA del CERN. Los antiprotones entranpor la izquierda y son capturados en una trampa dentro de un imán superconductor (izquierda). El acumulador del positrón (derecha) aporta los positrones necesarios para producir ante hidrógeno.

Los experimentos necesitarán un vacío casi perfecto, puesto que se encontrara tan sólo un átomo de aire sería el fin de la antipartícula y debe haber alguna forma de confinar antipartículas: no en un contenedor convencional, sino usando campos magnéticos y eléctricos.

ATRAP y ATHENA, el precursor de ALPHA, aislaron con éxito ante hidrógeno en 2002, uniendo antiprotón es obtenidos en un acelerador de partículas con positrones en una fuente radiactiva de sodio mediante una trampa magnética. Desgraciadamente, estas trampas son limitadas puesto que sólo funcionan para partículas cargadas como los antiprotón es y los positrones, pero puesto que el anti-hidrógeno es neutro esta trampa no tiene ningún efecto para él de de forma que puede escaparse de las líneas del campo magnético del contenedor.

ATRAP y ALPHA, están abordando este problema. "Capturar átomos de hidrógeno es la frontera actual, y es un desafío," nos comenta Rolf Landua, físico del CERN que fue el asesor científico para la reciente película "Angels and Demons" y que se rumorea que fue fuente de inspiración para el personaje de Leonardo Vetra, un científico experto en el que materia que aparece en la película. "Hasta ahora nadie lo ha conseguido, pero estoy muy confiado en que lo lograremos." Todavía confinar un trocito de antimateria en una trampa portátil de hidrógeno como cuenta el libro está algo lejos de ser realidad, comenta Rolf Lauda.

Fuente original New Scientist
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Descubrimiento de sales apunta a la existencia de un océano en el subsuelo de Encelado

Científicos planetarios dicen que los que hice es arrojados por el satélite de Saturno Encelado se deben probablemente a un océano de agua líquida. Durante el sobrevuelo del astronave Cassini a través de la pluma del géiser el 9 de octubre del 2008, los instrumentos de a bordo pudieron medir los pesos moleculares de las sustancias químicas en el hielo. Se detectaron trazas de sodio en forma de sal y de bicarbonato de sodio. Éstos compuestos químicos se habrían originado en el núcleo rocoso de Encelado, por lo que para alcanzar el exterior del satélite deberían haber sido expulsados del núcleo a través de agua líquida.

El hallazgo de chorros de hielo iba por arrojados por el satélite de Saturno Encelado continúa intrigando a científicos de todo el mundo

Frank Postberg del Instituto Max Planck de física nuclear en Heidelberg, Alemania, y sus colegas están presentando sus hallazgos ante la reunión de la Unión Europea Geofísica esta semana.

Aunque la sal podría haber sido expulsada por un antiguo océano que posteriormente se habría congelado, este proceso de congelación concentraría la mayor parte de la sal muy lejos de la superficie helada de la luna, afirma Julie Castillo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la Y NASA en Pasadena, California, según cita New Scientist. "Es más sencillo imaginar que las sales estuvieron presentes en un océano líquido por debajo de la superficie," afirma Castillo. "Esto es por lo que esta detección si resulta ser confirmada sería muy importante."

Las observaciones de las plumas desde la tierra en 2007, no detectaron ningún signo de sodio, con lo que arrojaron dudas sobre la existencia de un océano subsuperficial. Sin embargo, esta nueva detección in-situ puede cambiar nuestra perspectiva de los géiseres de Encelado.

Fuente original New Scientist
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Halladas misteriosas galaxias espirales extrañamente jovenes

Los astrónomos han descubierto una inesperada clase de galaxias espirales que parecen haberse formado recientemente, bastante tiempo después del periodo inicial en la historia del universo cuando se cree que la mayoría de las galaxias parecen haberse formado.

Estas jóvenes galaxias son grandes y brillantes, como nuestra Vía Láctea. La hipótesis dominante de la formación de las galáctica implica que estas galaxias deberían haberse formado alrededor de 13 mil millones de años, poco después del Big Bang.

Sin embargo, este nuevo descubrimiento de un grupo de 15 galaxias espirales que parecen ser mucho más jóvenes podría echar por tierra esta teoría.

Aunque no son tan luminosas y grandes como las espirales normales, estas galaxias parecen tener todos los atributos de la juventud. No tienen tantos elementos pesados, llamados "metales", como se esperaría para las galaxias antiguas. Todos los elementos más pesados que le dio se crearon a través de reacciones nucleares dentro de las estrellas, y los elementos más pesados que el hierro se produjeron durante las explosiones supernova. Por lo tanto, cuanto más antigua sea una galaxia que haya estado formando estrellas, más tiempo han tenido sus estrellas para haber estado formando metales pesados, de allí la mayor abundancia que esperaríamos.

Pero las abundancias químicas de las galaxias recientemente descubiertas sugieren que tan sólo tienen entre 3000 y 4000 mil millones de años de vida.

Imagen ilustrativa de la cercana galaxia M51 obtenida por el Telescopio Espacial Hubble

"No estamos diciendo que exista un completo colapso en la teoría de la evolución galáctica, pero estos objetos representan un problema para la teoría del modelo estándar", declaró el astrónomo de la Universidad de indiana John Salzer, autor líder de un artículo que detalla este estudio publicado en el número del 10 de abril de la revista Astrophysical Journal Letters. "Estas galaxias podrían haberse formado potencialmente mucho más recientemente. La importancia de esto es que nos dan la oportunidad de estudiar la formación galáctica y Jonsus procesos evolutivos que de otra forma estarían enmascarados debido a las enormes distancias que implica estudiar galaxias en las etapas tempranas del universo."

Si la estimación de su edad demuestra ser correcta, estas galaxias podrían representar una oportunidad sin precedentes para estudiar galaxias espirales masivas durante su juventud, y con mayor detalle de lo que normalmente es posible.

"Esos objetos puede representar una ventana única en el proceso de la formación galáctica que nos permita estudiar sistema relativamente cercanos, que usualmente se formaron mucho antes en la historia del universo," añadió Salzer. "Otra posible explicación para estas galaxias es que sean producto de colisiones entre dos galaxias más pequeñas. Esto podría explicar por qué tienen niveles tan bajos de metales, puesto que las galaxias enanas tienden a contener pocos elementos pesados. De igual forma, el caos que implica una colisión puede estimular brotes de formación estelar, que podrían explicar por qué las galaxias son tan brillantes. Sin embargo, este último escenario necesitaría que la luminosidad de las galaxias se multiplicará unas 30 veces después de la fusión algo mucho más de lo que se ve.

"Es complicado para mí comprender esto, es difícil para los modelos pueden explicar un incremento de un factor 30." Explicó Salzer.

Salzer descubrió las galaxias durante el sondeo KISS (Kitt Peak National Observatory International Spectroscopic Survey), un proyecto a largo plazo para observar más de 2400 galaxias de formación estelar. El y su equipo han pedido tiempo de observación con en el Telescopio Espacial Hubble para tratar de poder discernir entre las dos posibles explicaciones intentando obtener evidencias de si las galaxias han sufrido colisiones.

El proyecto KISS está financiado por la National Science Foundation.

Fuente original Space.com
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Los grandes ríos de la Tierra comienzan a secarse por el cambio climático global 1

Los ríos de algunas de las regiones más pobladas del mundo están perdiendo agua de acuerdo a un nuevo y amplio estudio realizado del sistema global de agua corrientes continentales. El estudio fue liderado por científicos del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica (NCAR), y sugiere que en muchos casos la reducción de caudales está asociada al cambio climático. El proceso podría amenazar potencialmente los futuros suministros de agua y comida.


Este mapa muestra los cambios en las corrientes continentales registrados entre 1948 y 2004, los colores azules indican mayores caudales y los colores rojizos menos. En muchas regiones altamente pobladas de los trópicos y en latitudes medias, los ríos están reduciendo sus aportes de agua a los océanos. En partes de los Estados Unidos y Europa sin embargo, existe una tendencia al alza en el caudal las regiones en blanco indican cuencas en dos ricas continentales o regiones donde no existen datos suficientes como para determinar tendencias. (Gráfico cortesía de Journal of Climate, modificado por la UCAR)

Los resultados se publicarán el 15 de mayo en la revista American Meteorological Society's Journal of Climate. La investigación fue financiada por la National Science Foundation, patrocinador de la NCAR's.

Los científicos examinaron el sistema de corrientes desde 1948 a 2004, hallaron significativos cambios del orden de un tercio en el caudal de los mayores ríos del mundo. De éstos, los ríos que habían decrecido su caudal sobrepasaron a aquellos que lo incrementaron en razón de 2,5 a uno.

Varios de los ríos que están transportando menos agua alimentan el consumo de grandes poblaciones, como por ejemplo el río amarillo en el norte de China, el de Ganges en la India, el Níger en África occidental, el río Colorado en el suroeste de los Estados Unidos. En contraste los científicos informaron mayores caudales en regiones escasamente pobladas como el Océano ártico, donde la nieve y hielo se están fundiendo rápidamente.

"En la reducción del caudal es una presión que se incrementa sobre los recursos de agua en todo el mundo, especialmente en aquellos con más demanda de agua cuando la población se incrementa", apunta el científico de la NCAR Aiguo Dai, y autor líder de este estudio. "El agua dulce para consumo humano es un recurso vital, y las tendencias a la baja resultan de gran preocupación."

Hay muchos factores que puedan afectar el caudal de un río, como las presas y el desvío de agua para su uso agrícola e industrial. Sin embargo, los investigadores descubrieron que la reducción de los caudales en muchos casos parece estar relacionado con el cambio climático global, que altera los regímenes de precipitaciones e incrementan la evaporación. Éstos resultados son consistentes con investigaciones previas realizadas por Dai y otros que muestran menores precipitaciones a escala global, y el incremento de sequías sobre muchas regiones de la Tierra.

El estudio plantea preocupaciones ecológicas y climáticas todavía mayores. El aporte de agua de los grandes ríos de la Tierra, también es el responsable del depósito de nutrientes y minerales disueltos a los océanos. Los cambios en los caudales de agua dulce también afectan a la circulación global de los océanos, que está impulsada por cambios en la salinidad y la temperatura, que juega un papel muy importante en la regulación del clima global. Aunque los recientes cambios en el caudal del agua dulce son relativamente pequeños y únicamente tienen impactos en las cuencas de los ríos más importantes, Dai declaró que el ciclo global del agua necesita ser sometido a seguimiento para conocer mejor las tendencias a largo plazo.

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martes, 28 de abril de 2009

¿Que sucede en el interior de Encelado? y 2

En sus análisis, los investigadores de Cassini estimaron que los chorros contenían una proporción de partículas de hielo con relación al gas de 0,4 en razón de su masa, y a partir de ahí que dedujeron que los chorros deberían estar alimentados por una reserva subterránea de agua líquida hirviendo que estáría expulsando gas a cientos de kilómetros hacia el vacío del espacio. Las compuertas de escape parecían estar ubicadas a lo largo de las enigmáticas grietas del polo sur llamadas "rayas de tigre".

Sin embargo, en una reciente reunión de científicos planetarios en Houston, Texas, la geóloga Susan Kieffer (Universidad de Illinois en Urbana-Champaign) y tres de sus colegas afirmaron que el equipo de Cassini había calculado mal la relación de masas hielo-vapor en los géiseres y que ésta estaba realmente más próxima a 0,2. La discrepancia parece pequeña, pero Kieffer aduce que tiene implicaciones significativas para el modelo de "géiseres fríos".

Específicamente, esta proporción menor significa que el agua líquida no es un elemento necesario para explicar los géiseres. Más bien, Kieffer había apostado por una fuente profunda que implica la descomposición rápida de los clatratos, estos compuestos químicos son formas de hielos que integran agua y moléculas más volátiles como el metano, el dióxido de carbono, o el nitrógeno. El calentamiento por mareas dentro de Encelado causaría que los que los clatratos se sublimaran directamente en gas y hielo.

Y nos preguntamos, ¿quién tiene razón? Después de la reunión se recabaron las impresiones de cada uno Porco, Kieffer y el especialista atmosférico Andrew Ingersoll (Caltech). Después de recabar información esta es la opinión de cada uno de ellos:

Algunos científicos creen que el calentamiento mareal dentro de Encelado ha creado bolsas de agua salobre, que pueden escapar al espacio con tanta fuerza como los chorros de vapor a través de las fracturas en la superficie. Crédito: NASA / JPL / Space Science Inst.

Kieffer: "el propósito no era defender la sublimación per se, sino señalar que si empleamos el número adecuado [para la relación del hielo/vapor en las plumas], la sublimación nunca habría sido descartada del debate sería más equilibrado ahora."

Porco: "el análisis de la relación del hielo/vapor resultó algo muy directo, y sí, realmente tuvimos que partir de supuestos sobre la distribución del tamaño de las partículas, puesto que no teníamos suficientes medidas... el asunto fue, que en las abundancias de hielo y el vapor no eran distintas en factores de 10 o 100."

Ingersoll: "yo creo que la gran incertidumbre de la relación hielo/vapor, no aporta un criterio claro hacia ninguna dirección. No puedo ajustar los valores de mis modelos a los datos de las observaciones de las plumas, ya provengan de una reserva de hielo o de una reserva líquida, ajustando sencillamente la anchura y forma de los canales. Por lo que soy agnóstico para esta gran pregunta."

Kieffer: "Es necesario advertir que no utilizamos la relación real calculada hielo/vapor para defender la sublimación contra la ebullición, únicamente para señalar que como Andrew dice no existe un criterio claro hacia el agua en la relación."

Porco: "de acuerdo, quizá la relación y el vapor no favorezca una reserva de agua líquida por ahora, pero es preciso realizar otras observaciones. Un gran paso adelante en esta discusión va a ser la publicación de un próximo artículo por el equipo del instrumento Analizador de Polvo de Cassini. Estaremos atentos a esto." (Tengamos en cuenta que Cassini ya ha realizado cuatro sobrevuelos muy cercanos de Encelado el pasado año.)

En resumidas cuentas, estas diferentes posturas y argumentaciones en el debate ilustran cómo funciona la ciencia. Realizamos observaciones, formulamos hipótesis para explicarlas, otros comprueban nuestras suposiciones, y el pensamiento colectivo cambia hacia lo que parece más probable.

Otro capítulo de esta discusión debería publicarse en las próximas semanas, cuando los científicos se reúnan para una sesión especial sobre Encelado durante una reunión de geofísicos en Toronto. Tres científicos teóricos afirmarán que en el caso de que exista un océano subterráneo, este océano debe ser un fenómeno temporal. Otro equipo encuentra que hay muy poco sodio (presumiblemente de sales) en las plumas de vapor, lo que representa un golpe contra la hipótesis de un océano subterráneo como fuente de los chorros.

Pero, para acabarlo de arreglar no olvidemos que los sobrevuelos de Cassini sobre esta en luna helada no han terminado. La astronave volará a través de las ténues plumas el 2 de noviembre próximo, a tan sólo 100 km sobre las famosas "rayas de tigre".

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Fuente original Sky & Telescope
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NASA: un salto gigantesco... pero ¿hacia dónde? 4

Otro factor que puede afectar el vuelo tripulado en los Estados Unidos es el posible retraso en la retirada de la flota de los transbordadores. Los congresistas de Florida son particularmente proclives a esta idea porque evita o retrasa la pérdida de empleos que lleva la retirada de los transbordadores. Pero los miles de millones de dólares que se necesitan por año podrían proceder del ahorro obtenido en el retraso del desarrollo del cohete Ares I, y podría tener así más difícil conseguir dinero para ayudar a compañías como SpaceX a desarrollar futuras opciones comerciales de lanzamiento.

El transbordador espacial más antiguo de la flota de la NASA, el Discovery realizó su primer vuelo hace ya 25 años. Sus hermanos mayores Columbia y Challenger fueron reducidos a chatarra en dos terribles accidentes

Otro punto que pesa en contra de la extensión de la vida de los transbordadores es un informe publicado la semana pasada por un comité de expertos independientes que aconseja a la NASA sobre seguridad. El Comité rechaza vehementemente la idea de prolongar la vida de los transbordadores espaciales, debido a los crecientes peligros para la seguridad que conlleva utilizar vehículos antiguos.

La incertidumbre sobre el futuro de la NASA está resaltada por la ausencia de un jefe permanente. El anterior administrador Mike Griffin, renunció en enero pasado, pero tampoco la administración Obama han nombrado un sustituto permanente. El asesor científico del presidente, John Holdren, declaró principios de abril que esperaba que el sustituto fuera designado en el plazo de un mes. Aún con un nuevo administrador, las importantes decisiones que afrontar la agencia no pueden ser decididas sólo por el nuevo administrador, pues to que implican colosales sumas de dinero.

Pese a todo, la contribución de los Estados Unidos al vuelo tripulado es demasiado importante como para despreciarla ahora. Después de todo, Thorn arguye que enviar astronautas al espacio es parte de un plan internacional de seguridad para la especie humana a largo plazo. "La supervivencia de la humanidad podría depender en el desarrollo de un sistema de transporte espacial que vaya mucho más allá de lo que tenemos hoy, y este esfuerzo es una empresa multigeneracional, tenemos que continuar expandiendo nuestros límites." Concluye Thorn.

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Comparación de tres cometas estudiados por el observatorio Swift

Un montaje de imágenes de varios cometas y realizado mediante el satélite de la NASA Swift ilustra cómo tres cometas pueden ser muy diferentes. Las imágenes, que incluyen una captura nunca antes publicada del cometa 8P/Tuttle, se mostraron durante una webcast llamada "alrededor del mundo en 80 telescopios" organizada por el Observatorio Europeo Austral (ESO), cuya sede está en Garching, Alemania.

La principal misión del observatorio Swift es alertar rápidamente a los astrónomos sobre los nuevos estallidos de rayos gamma (GRBs). Los GRBs son poderosas explosiones de muertes de lejanas estrellas. Geronimo Villanueva, científico planetario del Centro Espacial Goddard de la NASA y presentador de la webcast, comento a este respecto: "sin embargo, la rápida respuesta y la flexibilidad en Swift nos permiten desarrollar otras actividades científicas mientras la nave está esperando a que sucedan brotes de rayos gamma."

Desde su privilegiado emplazamiento orbital, Swift puede observar sus objetivos en longitudes de onda ultravioletas, luz visible, y de rayos X, se trata del único observatorio que puede observar estas bandas al mismo tiempo. Entre tanto Swift espera un estallido, los astrónomos encargan al observatorio sondear el cielo entero en búsqueda de fuentes de rayos-X. realizar seguimiento de estrellas, fotografiar galaxias, y estudiar cometas.

Este es un montaje de los cometas Lulin, Tuttle y SW3.

Los cometas son conglomerados de gases congelados mezclados con granos de polvo algunas veces llamados "bolas de nieve sucias". Estos cuerpos helados arrojan gas y polvo al acercarse al sol por dondequiera que van. Recientemente, el observatorio Swift observó el Cometa Lulin como parte de un estudio desarrollado por Jenny Carter de la Universidad de of Leicester, Reino Unido. El Cometa Lulin era apenas visible a simple vista cuando pasó a 61 millones de kilómetros de la Tierra en febrero pasado, o lo que es lo mismo 160 veces más lejos que la Luna.

Imagen obtenida por el observatorio Swift del cometa 73P/Schwassmann-Wachmann 3 (SW3)

Otros cometas captados por el Swift son el 73P/Schwassmann-Wachmann 3 (SW3) (un cometa fragmentado que pasó cerca de la tierra en 2006) y el 8P/Tuttle, que pasó por las proximidades del sol en enero del 2008. "Uno de mis proyectos es naveriguar la composición del Tuttle mediante el estudio de los gases que le rodean" añadió Villanueva. El telescopio Ultravioleta/Óptico del Swift incluye un dispositivo llamado "grisma" que puede separar las longitudes de onda ultravioletas de la misma forma que un prisma separa a la luz solar en los diferentes colores que la componen. "El grisma de Swift cubre una interesante zona del espectro donde emiten fuertemente muchos gases del cometa."

Imagen obtenida por el observatorio Swift del cometa8P/Tuttle

Swift también detecta rayos-X de los cometas. Los rayos-X surgen de un proceso llamado intercambio de carga, que sucede cuando los iones del viento solar que se mueven a alta velocidad emitidos por el sol arrancan electrones de los gases neutros de los cometas. Puesto que esta interacción tiene lugar en una amplia región, la Suma de las emisiones en rayos-X puede alcanzar potencias de miles de megavatios.

Los cometas demuestran ser excelentes laboratorios para explorar este proceso, que puede representar un importante papel en los jóvenes sistemas planetarios y en otros lugares donde los gases fríos y calientes chocan. Los rayos-X de los cometas también sirven para sondear las condiciones del viento solar que fluye a través de todo el sistema.

Imagen del cometa al Lulin obtenida por el observatorio Swift

El Cometa Lulin representa el mejor ejemplo de rayos-X cometarios que Swift ha observado hasta ahora. "Lulin generó mucho gas y muy poco polvo, este último refleja la luz solar y hace que los cometas sean mucho más brillantes", explicó el miembro del equipo Stefan Immler, también del Centro Espacial Goddard. Este bajo contenido de polvo hizo posible que Lulin fuera lo suficientemente ténue como para que Swift pudiera fotografíar el cometa simultáneamente en luz ultravioleta y rayos-X.

"El problema con muchos cometas es que a menudo no podemos utilizar todos los instrumentos del Swift porque sencillamente son demasiado brillantes", explicó Villanueva. El cometa 17P/Holmes, que sufrió un sorprendente estallido en octubre de 2007, arrojó gran cantidad de polvo. "Pero nunca detectamos rayos X. de Holmes, y era demasiado brillante como para estudiar su espectro ultravioleta."

Ni los cometas SW3 o Tuttle pudieron ser fotografiados en rayos X con el Swift, aunque el Observatorio Chandra de rayos-X en la NASA detectó ambos cometas. Cada uno de ellos produjo mucha menos agua que el Comet al Lulin, que estuvo arrojando unos 3000 litros de agua por segundo cuando lo observó Swift.

Algunos calcularon que este caudal era el equivalente a 17.000 dólares de agua embotellada por segundo", concluyó Villanueva con una sonrisa.

Fuente original NASA
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Ingenioso sistema para desviar asteroides dejará a Bruce Willis sin trabajo y 2



Video que muestra las consecuencias fatales del impacto de un gran asteroide con la Tierra. No se espera actualmente que pueda impactar un objeto tan grande pero un objeto de 1 km tendría igualmente efectos catastróficos

"es difícil de imaginar tanto la escala del problema como las soluciones potenciales," comenta French. "La Tierra ha sido golpeada por objetos del espacio muchas veces antes, por lo que sabemos los efectos devastadores que pueden tener. Por ejemplo hace 65 millones de años, se cree que un gran asteroide golpeó la Tierra en el sur del golfo de México, borrando los dinosaurios de la faz de la tierra, y en 1908, la explosión aérea pequeña de un cometa sobre Siberia arrasó un bosque de tamaño equivalente a la ciudad de Nueva York. De igual manera, la escala de nuestras soluciones es difícil de imaginar.

Esta imagen titulada "el impacto K/T" fue realizada por el artista Donald E. Davis. Este impacto sucedió hace 65 millones de años, coincidiendo con la extinción de los dinosaurios. Crédito de la imagen: Don Davis

French en razona las opciones: "Utilizar un cable de una longitud de 1000 km a 100.000 km para desviar un asteroide parece una solución extrema. Pero si lo comparamos con otros esquemas, como pintar los asteroides a fin de alterar la forma con que la luz solar influya en su órbita ; o con un plan que necesitaría llegar a un segundo asteroide como puente para llegar al asteroide peligroso; y por supuesto el uso de cabezas nucleares no resulta una solución tan descabellada. El uso de cabezas nucleares resulta una posibilidad intrigante, puesto que deberían ser considerados obstáculos técnicos y políticos. ¿Confiaría al resto del mundo en nosotros sí pretendiéramos lanzar un misil nuclear hace un asteroide? ¿Consideraríamos nosotros en alguien? ¿Se fragmentaría el asteroide en múltiples asteroides más pequeños, con lo que generaría todavía más problemas?"

Esta investigación fue presentada por primera vez el pasado mes en el simposio de investigación de estudiantes graduados de la Universidad de North Carolina State celebrado en Raleigh, Carolina del Norte. Este trabajo e investigación titulado "Desvío de Trayectoria de un Asteroide peligroso para la Tierra a través de un Sistema elástico masivo de cable-contrapeso", fue también revisado y aceptado para su presentación en septiembre próximo en la conferencia y exposición del Instituto Americano de Aeronáutica y Astronáutica SPACE 2009 que tendrá lugar en Pasadena, California.

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Fuente original Astrobiology Magazine
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lunes, 27 de abril de 2009

5 Grandes misterios de la antimateria I: ¿Dónde está la antimateria?

Si tuviéramos que poner en una lista todas las imperfecciones del modelo estándar (las más notables descripciones de la materia y sus interacciones en la física) y leerla en voz alta, nos daríamos cuenta que la predicción sería que no existimos.

De acuerdo con la teoría, la materia y la antimateria se crearon en cantidades iguales en el Big Bang y la lógica dice que deberían haberse aniquilado mutuamente en su totalidad en el primer segundo de existencia del universo. El cosmos debiera estar entonces inundado de luz y apenas habría lugar para nada más.

Y a pesar de todo aquí estamos. Entonces hay demasiados planetas, estrellas y galaxias; todo lo que vemos está compuesto de materia. Realidad 1 - Teoría 0.

Existen dos soluciones plausibles a este misterio existencial. En primer lugar podría haber sutiles diferencias en la física de la materia y la antimateria que dejaron un excedente de materia. Mientras que la teoría predice que el mundo de la antimateria es una reflexión de nuestro propio mundo, los experimentos ya han descubierto grietas sospechosas en el espejo. En 1998, los experimentos del CERN mostraron que una particular partícula exótica, el kaon, se convierte en su antipartícula con una frecuencia ligeramente mayor de lo que sucede en sentido inverso creando de esta manera un pequeño desequilibrio entre las dos.


Interesante vídeo en inglés sobre la antimateria

Esta pista ha sido seguida por los experimentos realizados en California y Japón, que en 2001 descubrieron una pronunciada asimetría similar entre otras partículas más pesadas primos de los kaones llamados mesones B. Una vez que el LHC del CERN esté en funcionamiento a finales de este año, su experimento LHCb utilizará un detector de 4500 toneladas para espiar los billones de mesones B y descubrir todas sus intimidades.

Pero el LHCb no necesariamente dará la palabra final sobre hacia dónde se fue toda la antimateria. Frank Close, físico de partículas de la Universidad de Oxford, comenta este respecto: "los efectos parecen ser demasiado pequeños para explicar la asimetría a gran escala."

La segunda respuesta plausible al ministerio de la materia es que la aniquilación no fue total durante estos primeros segundos: de alguna manera, la materia en la antimateria consiguieron zafarse para evitar una colisión fatal. En el algún lugar ahí fuera, en alguna región espejo del universo, la antimateria sobrevive ha formado anti-estrellas, anti-galaxias y quizá incluso anti-vida.

"No se trata de una idea tan extravagante", dice Close. Cuando un imán caliente se enfría, señala Close, cada uno de sus átomos puede forzar a los vecinos a alinearse con los campos magnéticos, creando dominios magnéticos que apuntan en diferentes direcciones. Algo similar podría haber sucedido al enfriarse el universo después del big bang. "Podríamos haber tenido inicialmente un pequeño exceso de materia en un lugar pequeño exceso de antimateria en algún otro lugar", explica Close. Estas pequeñas diferencias podrían podrían expandirse en grandes regiones separadas con el tiempo.

Estos dominios de antimateria, en el caso de que existan, no son ciertamente cercanos. La aniquilación en los límites entre áreas de estrellas y anti estrellas produciría una indistinguible huella de rayos gama de alta energía. Si una anti-galaxia entera colisiónase con una galaxia normal, la aniquilación resultante sería de proporciones inimaginablemente colosales. Hasta ahora no hemos visto tal cosa, pero tenemos que reconocer qué todavía existe una gran parte del universo que no hemos observado, y existen regiones enteras del cosmos que se hallan demasiado lejos para ver las alguna vez.

Algunas antipartículas sencillas (click para ampliar)

El anti-helio y otros anti-átomos más pesados que el hidrógeno serían una evidencia concreta para la existencia de un anti-cosmos. Esto implicaría que las anti-estrellas están procesando anti-átomos mediante procesos de fusión nuclear, de la misma manera que las estrellas ordinarias fusionan átomos normales. El espectómetro magnético Alpha es un aparato de 1.500 millones de dólares diseñado para detectar estas señales. Hasta ahora está en tierra esperando volar hacia la Estación Espacial Internacional, y existen esperanzas de que pudiera tener una plaza en los últimos lanzamientos del transbordador espacial en 2010 o 2011.

Fuente original New Scientist
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La extinción de los dinosaurios no se debió al impacto de un asteroide

En 1979 se descubrió el enorme cráter de Chicxulub, que mide unos 180 km de diámetro. Éste carácter está ubicado al norte de la península de Yucatán en el mar Caribe. Una gran devastación global en torno a esa fecha, un 65% de todas las especies vivas en la faz de la Tierra dejaron de existir. Los dinosaurios que habían dominado la Tierra durante millones de años se extinguieron.

El impacto de un gran asteroide coincidiendo con el de una gran extinción masiva era demasiada coincidencia, por lo que cuando las partículas del asteroide que impactó se encontraron justo por debajo del límite cretáceo-terciario existía una fuerte conexión causal: los efectos de este enorme impacto habían llevado los dinosaurios a su extinción. Sin embargo el problema de esta teoría es que resulta ser que el impacto es 300.000 años anterior al límite K-T.

Un gran número de científicos cuestionan la teoría de que el cráter de Chicxulub causara la muerte de los dinosaurios hace 65 millones de años, y esta nueva investigación parece que apunta a que ambos eventos no están relacionados en absoluto.

Gerta Keller en la Universidad de Princeton en Nueva Jersey, y Thierry Adatte de la Universidad de Lausanne, en Suiza, van publicar hoy este nuevo trabajo en the Journal of the Geological Society. Este nuevo trabajo de investigación emplea datos de los análisis de los sedimentos obtenidos en México para probar que el impacto del asteroide es anterior al límite K-T por 300.000 años. "Sabemos que se depositaron entre 4 a 9 metros de sedimentos a una velocidad de entre 2 a 3 centímetros por cada 1000 años después del impacto" afirma Keller. "El nivel para la extinción masiva puede verse en los sedimentos por encima de este intervalo."

No está nada claro qué causó la extinción de los dinosaurios

Esto quiere decir que las extinciones en masa ocurrieron bastante tiempo después del impacto. Aunque los defensores de la extinción por impacto señalan que esta inconsistencia en los datos de los sedimentos se debe probablemente a la alteración de estos debido a la acción de tsunamis o fenómenos geológicos surgidos inmediatamente después del impacto.

De acuerdo a Keller no existe ningún indicio de que éste haya podido ser el caso. La deposición de sedimentos por impacto sucedió durante un período de tiempo enormemente largo, por tanto no puede explicarse en términos de horas o días de deposición de sedimentos que habrían tenido lugar si un tsunami hubiese afectado a los registros segmentarios.

Otro problema que tiene la teoría de la extinción por impacto es que el impacto de Chicxulub pudiera no haber tenido efectos tan negativos en cuanto a la extinción de animales y plantas de lo que anteriormente se había pensado. Los investigadores encontraron un total de 52 especies fosilizadas que parecían haber estado viviendo felizmente antes de la capa de sedimentos antes del impacto... y las mismas 52 especies fósiles parecen haber estado viviendo felizmente después del impacto.

"No hallamos ni una sola especie extinta como resultado del impacto de Chicxulub" declaró Gerta Keller.

Pero, curiosamente está resulta ser una investigación muy interesante, que puede dar un importante giro en la teoría de extinción de los dinosaurios, puesto que si un asteroide no mató a los dinosaurios, ¿entonces, qué lo hizo?

Keller culpa a la actividad volcánica. Hace 65 millones de años cantidades ingentes de gas y polvo fueron liberadas en la región del Decán en la India. El resultado probable de esta intensa actividad volcánica pudo haber sido un prolongado período sin luz solar.

Fuente original
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