martes, 30 de junio de 2009

Trazando mapas de la corteza de Mercurio

Esta imagen de Mercurio fue realizada mediante el examen de los mosaicos de color resaltado WAC (como se muestra en la parte superior) es el color resaltado y las diferencias de composición superficiales, junto con imágenes de alta resolución de la Cámara de ángulo estrecho NAC aportan información sobre la textura de la superficie y la relación es entre los diversos accidentes.

En el mapa geológico, las áreas de color amarillo pálido y amarillo oscuro, representan diferentes tipos de llanuras. La Cuenca Caloris, por ejemplo, aparece todo a ella en color amarillo pálido, mientras que el área que la rodea es amarilla oscura, lo que indica dos tipos diferentes de llanuras en esta región es. El estudio de este mapa global indica que las llanuras están esparcidas por toda su superficie y cubren alrededor del 40%.

El mosaico superior (A) es una vista de color resaltado de planeta creada a partir imágenes tomadas mediante los 11 filtros de color resaltado WAC durante el primer y el segundo sobrevuelo de MESSENGER de Mercurio. Las arias blancas son aquellas que MESSENGER no ha observado todavía. La parte inferior de esta imagen (B) es un mapa de los principales tipos de terreno de Mercurio.

Esta imagen apareció recientemente en un artículo en la revista Science sobre la evolución de la corteza de Mercurio. Crédito: figura 4 de Denevi et al., Science, 324, 613-618, 2009.

Muchas áreas grandes de llanuras también muestran evidencias de su origen volcánico, lo que lleva a la conclusión de que el vulcanismo puede haber sido extenso durante la historia de Mercurio. Las áreas de color claro y azul oscuro resaltan regiones de la superficie que tienen una menor reflectividad y distinta composición que la llanuras. Las áreas negras de este mapa representan otros tipos de terreno. Las áreas de las bandas verticales no están incluidas en el mapa puesto que el ángulo solar era demasiado alto durante los sobrevuelos, y por tanto inadecuados para interpretar las texturas superficiales.

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El estudio del paisaje marciano revela que el agua líquida existió hace tan sólo un millón de años

Después de un profundo examen de un gran número de accidentes superficiales de la superficie de Marte, los astrónomos y geólogos han concluido que en el pasado reciente el planeta rojo era mucho más húmedo de lo que es ahora. Aunque ya no existe agua líquida, miles de millones de años atrás, los ríos y deltas adornaban el planeta, y les aguardan dentro de cráteres, o creaban largos valles, donde también se formaban lagos. Estos descubrimientos fueron realizados por Matthew Balme, experto de la Open University en el Reino Unido, Balme analizó las imágenes retornadas por la Cámara de alta resolución HiRISE del Orbitador Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), en órbita actualmente de Marte.

Una vista de la región ecuatorial marciana que Balme estudio para este nuevo trabajo de investigación

La mayor parte de las imágenes de la sonda de la NASA tomadas fueron de las regiones ecuatoriales marcianas, de donde Balme sostiene que sus accidentes del paisaje fueron creados por corrientes de agua. Sin embargo, su investigación es importante puesto que aporta cifras diferentes a otros que afirman que el agua existió en Marte hace miles de millones de años, poco después de la formación de planeta, por el contrario Balme recorta esta cifra a tan sólo 1.250.000 años, lo que en términos geológicos es como si hubiera ocurrido ayer.

"Las características de este terreno se interpretaron anteriormente como resultado de procesos volcánicos. Las imágenes tremendamente detalladas de HiRISE muestran que los accidentes son por el contrario provocados por la expansión y contracción del hielo, y por el deshielo del suelo rico en hielo. Esto sugiere un clima muy diferente al que vemos hoy en día", explica Balme. El investigador también afirma que tanto las estructuras en forma de cono que pueden observarse en el planeta, como las superficies de diseño poligonal, como las acumulaciones de escombros y canales ramificados, apuntan todas a la fusión del permafrost marciano.

"Estas observaciones demuestran no solamente que había hielo cerca del ecuador marciano en los últimos millones de años, sino que también el hielo se fundió para formar agua líquida para después volverse a congelar. Esto probablemente ha sucedido durante muchos ciclos", añade el científico. Su estudio referente a las formaciones del paisaje aparece la en un nuevo número de la publicación the journal Earth and Planetary Science Letters. "Dando que el agua líquida parece ser esencial para la vida, estos tipos de ambientes podrían ser grandes lugares para buscar evidencias de vida pasada en Marte", concluye Balme.

Fuente original Softpedia
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¿Quién inventó realmente el telescopio? 7

Dos meses después de fabricar tres telescopios hechos a partir de lentes compradas en la tienda de un óptico, Galileo había fabricado ya un instrumento que ampliaba ocho veces, y que presentó al senado veneciano a finales de agosto de 1609. Como retribución se le dio la plaza de profesor de matemáticas en la Universidad de Padua y se le dobló el salario. En los meses siguientes, continúa fabricando telescopios de mayor aumento, y exploró el firmamento con cada uno de ellos. En noviembre Galileo había visto la luna con el detalle suficiente como para comenzar un programa de investigación sistemática. Entre el 30 de noviembre y el 15 de diciembre, dibujó una luna menguante tal y como aparecía vista a través de su telescopio recientemente acabado de 20 aumentos.

Telescopios de Galileo

El siete de junio de 1610, advirtió la presencia de tres pequeñas estrellas brillantes invisibles a simple vista en línea recta planteando Júpiter. Durante los días siguientes observó que eran en realidad cuatro, y que se movían conjuntamente con Júpiter cambiando sus posiciones relativas unas con otras y con respecto al planeta. La conclusión de Galileo fue que Júpiter tenía cuatro satélites. Este descubrimiento tuvo consecuencias devastadoras en cuanto al pensamiento y a sus implicaciones filosóficas: la Tierra no era el único centro del movimiento en el universo.

Galileo escribió sus resultados mientras continuaba sus observaciones. Publicó su panfleto, Sidereus Nuncius, o el mensajero celeste en Venecia el 12 de marzo de 1610. Incluso hoy Sidereus Nuncius tiene un estilo científico moderno: rápido, emocionante, coloquial y claro.

Galileo continuó descubriendo las fases de Venus y reconoció que éstas probaban que al menos Venus, giraba alrededor del sol. Varios de sus descubrimientos fueron evidencias aunque no pruebas concluyentes de que Copérnico tenía razón y que en la propia Tierra era un planeta que giraba alrededor del Sol. Sostener esta afirmación finalmente le trajo problemas con la inquisición, pero esa es otra historia.

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Aventuras mineras en el cinturón de asteroides 1

Se dice que los recursos minerales de la Tierra se acaban. Una idea recurrente de la ciencia-ficción es la explotación minera de otros mundos y entre ellos los asteroides. ¿Es realista pensar en esto?

El cinturón de asteroides está situado entre Marte y Júpiter. Estos astros giran alrededor del Sol y son los restos de la formación de nuestro sistema solar a la vez que producto de innumerables colisiones. A pesar de que no están muy lejos de nosotros todavía estos asteroides son grandes desconocidos para nosotros.

Un asteroide como el de la imagen podría valer billones de dólares

Los asteroides están formados de los mismos componentes que la Tierra, aunque en distintas proporiciones, aunque con algunos añadidos exóticos como extraños aminoácidos o el elemento iridio. Ya que su composición es similar a nuestro planeta tienen los mismos tipos de recursos naturales que hemos estado explotando en nuestro planeta durante siglos, y seguro vamos a estar explotando en el futuro. La cotización de un solo asteroide estaría en el rango de los billones de dólares.

Sin embargo aunque nuestros deseos de explotar los vastos recursos minerales del cinturón de asteroides son buenos y legítimos, no debemos perder de vista que para que las compañías mineras dirijan su tiempo y esfuerzo a esta empresa, es necesario que exista una perspectiva de rentabilidad. Las mayores corporaciones del sector minero tienen beneficios de entre 30000 a 50000 millones de dólares al año, por lo que para que estas compañías demuestren un interés los números deben de ser muy grandes.

Si consideramos una inversión minera en los asteroides de un 5% de sus operaciones la inversión desarrollada estaría en torno a los 2000 millones de dólares al año. Considerando el tiempo necesario para llegar al cinturón, extraer los minerales, regresar, descargar y preparar una expedición de regreso lo más realista es pensar en una entrega por año.

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7 Absurdos de la gravedad: VII ¿Hacia una teoría cuántica de la gravedad?

La mecánica cuántica y la relatividad, nuestras dos mejores teorías que explican cómo funciona el mundo parecen estar en desacuerdo con nuestra experiencia del mundo cotidiano y a la vez entre sí.

La mecánica cuántica, que describe como se comporta en universo a escala subatómica, es ciertamente muy extraña. Los objetos cuánticos puede estar simultáneamente en dos lugares, o moverse en distintas direcciones.

La relatividad es, incluso peor. Podemos usarla para describir la curvaura del espacio-tiempo, pero las ecuaciones se vuelven sin sentido en la condiciones extremas que encontramos en el corazón de un agujero negro o en el comienzo del universo.

¿Llegaremos a superar el abismo que existe entre las dos teorías físicas más importantes?

Desde un punto de vista físico, el mayor problema es que nadie ha podido averiguar como la mecánica cuántica y la teoría de la relatividad pueden unirse para formar una sola teoría. Debe haber una teoría mejor, una que describa como y por qué funciona todo, desde la escala subatómica hasta la escala cosmológica, pero este empeño está siendo bastante escurridizo.

Einstein era uno de los primeros científicos que trató de casar la gravedad con otras teorías físicas, aunque tal vez no estemos más cerca de conseguirlo que cuando el comenzó está búsqueda. Las teorías cuanticas gravitatorias de hoy parecen tener problemas fundamentales que nadie sabe resolver.

¿Significa eso que jamas vamos a conseguirlo? No deberíamos desesperarnos dice Lee Smolin del Perimeter Institute for Theoretical Physics de Waterloo, Canadá. "Soy un gran creyendo en la capacidad que tenemos de comprender el universo en el que nos encontramos.", explicó Smolin.

De acuerdo a Roger Penrose de la Universidad de Oxford, la teoría cuántica de la gravedad no se va a parecer a nada de lo que haya actualmente. Penrose admite que las teorías actuales no son lo suficientemente buenas para ser consideradas siquiera candidatas, puesto que ignoran temas importantes como resolver los misteriors del extraño comportamiento del mundo cuántico. "Debería existir esa teoría, pero yo espero que represente una enorme revolución de nuestra imagen del mundo físico. Sin embargo, esto va a requerir de una desafío aún mayor: apartarnos de nuestra actual manera de pensar".

¿Llegaremos a eso? Penrose es optimista. "Podemos autodestruirnos en una guerra nuclear o mediante el calentamiento global. Pero aparte de esto, no veo por qué no."

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Fuente original New Scientist
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Kaguya detecta uranio en la Luna

La sonda japonesa Kaguya lanzada en 2007, transmitió datos que confirman la presencia de el escaso elemento uranio sobre la superficie lunar. Por primera vez los astrónomos y astrofísicos han conseguido la prueba definitiva de que una fuente de energía está claramente disponible en el satélite natural de la Tierra. Esta es la respuesta a un largo problema planteado por las potenciales bases lunares, si depender de suministros desde la Tierra o confíar en la energía solar para su funcionamiento. Los hallazgos fueron presentados en la 40 Conferencia Lunar y Planetaria.

Además de suministrar un recurso muy necesario para un posible asentamiento humano en la Luna, este descubrimiento tiene un gran potencial para la explotación minera a nuestro satélite. Cuando este recurso sea escasos aquí, podría ser viable ir a la superficie lunar para obtenerlo, futuras expediciones podrían transportar cantidades importantes de este elemento en contenedores especiales sellados que protegerían a los astronautas de las dañinas radiaciones. Además, la identificación de depósitos con abundancia de uranio puede ser un factor determinante a la hora de elegir un emplazamiento para establecer una base lunar humana.

"Hemos obtenido unos resultados sobre el uranio, de los que no habíamos tenido noticia hasta ahora. Estamos consiguiendo más elementos nuevos, así como refinando y confirmando los resultados en los mapas antiguos", explica el experto Robert Reedy. Reedy es científico del Instituto de Ciencia Lunares y Planetarias ubicado en Tucson, y también es miembro del equipo científico de la sonda Kaguya. Esta sonda japonesa detectó los depósitos en el polvo lunar mediante su espectrómetro de rayos gamma. El objetivo de la misión es crear mapas de composición química detallados de la Luna.

Hasta ahora su espectrómetro había identificado elementos como el oxígeno, hierro, calcio, silice, titanio, magnesio, potasio y torio, pero el control de la misión afirma que se van a encontrar muchos más en el futuro cercano. La sonda realizó este descubrimiento al final de su misión, que terminó impactando contra la superficie lunar el 10 de junio, no sin antes realizar un video de alta definición en su descenso final. La misión oficialmente llamada Selenological and Engineering Explorer (SELENE), ha sido considerada como un rotundo éxito.

Fuente original Softpedia
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La Historia del Leviathan 2

El segundo problema era que el tubo debia tener 17,7 metros para acomodar el conjunto óptico que funcionaba a f/10. Los primeros esfuerzos de Lord Rosse en la fabricación de telescopios a produjeron instrumentos que estaban montados a lo largo de las línea de un telescopio de diseño Herscheliano, una monstruosa estructura soportado por una plataforma giratoria. Este enfoque no era adecuado para un tubo tan largo y pesado. No existían rodamientos capaces de soportar esos tremendos pesos. Se resolvió el problema con un tipo de montura que no había sido utilizada anteriormente y que tampoco volvió a emplearse. Se construyeron dos muros de ladrillo en dirección norte-sur, y el tubo fue colocado entre ellos. En el fondo de la celda del espejo existía una gran bola de acero que se ajustaba a un hueco en el suelo a medio camino entre los muros. La parte superior del tubo se maniobraba por cables y soportes de madera suspendidos entre ambos muros. Todos estos mecanismos estaban construidos para permitir el movimiento ecualtorial. Es espacio entre ambos muros era adecuado para seguir objetos durante una hora antes y una hora después de su paso por el meridiano.

El tubo óptico del telescopio Leviathan de Parsonstown. La imagen se tomó despues de una reciente restauración

El proyecto concluyó en 1843, pero tuvo que ser suspendido debido la Gran Hambre de la Patata. En 1847 las condiciones habían mejorado, y el telescopio entró finalmente en servicio.

El equipo de astrónomos profesionales que había contratado el conde estaba comandado por Sir Robert Ball. Al marcharse Sir Robert tomó su puesto J. L. E. Dreyer, que comenzó a compilar el catálogo NGC desde Parsontown.

El telescopio demostró tener una impresionante calidad óptica. Pero la capacidad de recoger luz estaba más allá de todas las expectativas. Por primera vez fue posible ver estrellas de magnitud 18.

El primer objetivo sometido a examen detallado fue la Luna. Por primera vez pudieron verse diminutos cráters y otros detalles que nunca habían sido vistos. También pudieron verse delicados detalles en Júpiter, Saturno y Marte.

Después de un año de extensoso estudios del sistema solar, el telescopio volvió su mirada a las estrellas. La gran pregunta que tenían los astrónomos del siglo XIX era "¿Están las nebulosas compuestas de diminutas estrellas que no podemos resolver debido a su gran distancia?" Este gran telescopio dio la primera oportunidad de tratar de conseguir una respuesta con sentido. Hasta ese momento se conocía que existían varias clases de nebulosas, algunas compuestas de estrellas y otras compuestas de gas y polvo. El examen realizado desde Parsontown reveló que algunas nebulosas no resueltas anteriormente estaban en realidad compuestas de estrellas débiles, pero otras no parecían resolverse incluso a altas resoluciones.

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lunes, 29 de junio de 2009

Haumea: el cuerpo más extraño del sistema solar y 4

Estos grandes "cubos de hielo", tal y como Brown los describe, también aclaran otra idea sobre la naturaleza del cinturón de Kuiper. Los astrónomos habían pensado que el polvo en la región revestiría cualquier objeto y oscurecería su verdadera superficie.

Pero "estas cosas parecen hermosos cubos de hielo", comentó Brown. Este descubrimiento significa que cuando se observen las superficies de otros objetos del cinturón de Kuiper, los astrónomos pueden asumir mejor que están viendo su verdadera superficie.

Preguntado si conocía la razón de por qué el polvo no estaba presente en estos fragmentos de hielo, Brown respondió, "No. Ni idea."

A pesar de estos recientes descubrimientos, existe un gran misterio sobre Haumea.

Su forma exacta, por otra parte, no se conoce con precisión. Su estructura interna tampoco es bien conocida. Los astrónomos saben que tiene un núcleo rocoso, pero sí existe un núcleo de hierro más pesado en su interior es algo incierto. Midiendo los tiempos de los eclipses de los satélites de podría ayudar a determinar esto puesto que un núcleo de hierro provocaría ciertos cambios en los tiempos de estos eclipses debido a su mayor atracción.

En la imagen los mayores cuerpos del cinturón de Kuiper. Haumea (2003 EL61) está entre los mas grandes

Brown y sus colegas planean observar estos eclipses mediante telescopios en la Tierra durante los próximos años.

Observar los satélites de Haumea ayudará también a los astrónomos a acotar mejor la masa del objeto.

Mediante el renovado Telescopio Espacial Hubble se realizará Una observación particularmente excitante en unas pocas semanas. El Hubble observará la ocultación de los dos satélites de Haumea, un suceso que ocurre únicamente dos veces cada 300 años.

La medición del tiempo del tránsito de un satélite en frente del otro se conoce hasta ahora con cinco horas de aproximación. Mediante las observaciones precisas del del Hubble, los tiempos se reducirán a unos pocos segundos.

La observación dirá a los astrónomos de una forma más precisa dónde están los satélites en órbita de Haumea, explicó Brown.

Observaciones como estas no pueden hacerse con otros cuerpos del cinturón de Kuiper, Haumea es un caso especial.

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Fuente original Space.com
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La quinta parte de la humanidad ha perdido de vista la Vía Láctea 1

La polución lumínica ha provocado que el 20% de la población mundial (principalmente la que se halla en Europa y los Estados Unidos), haya perdido su capacidad de ver la Vía Láctea en el firmamento.

"El arco de la Vía Láctea que puede verse desde lugares verdaderamente oscuros es parte del legado cultural de nuestro planeta", comentó Connie Walker, astrónoma del National Optical Astronomy Observatory de los Estados Unidos en Tucson, Arizona.

Pero "más de un quinto de la publicación del mundo, dos tercios de la población de Estados Unidos y la mitad la Unión Europea han perdido de vista la Vía Láctea."

Esta comparación muestra los efectos de la polución lumínica en el firmamento. Las fotografías muestran el horizonte sur mostrando las constelaciones de Sagitario y Escorpio. La imagen superior está tomada en Leamington, Utah de tan sólo 217 habitantes, mientras que la inferior esta tomada en Orem, Utah un área metropolitana de unos 400000 habitantes

El fenómeno, provocado por la reflexión de la luz artificial por la atmósfera terrestre, tiene impacto el la investigación astronómica y puede llegar a afectar la salud humana, advirtió Walker, que presentó recientemente su trabajo de investigación durante una reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Pasadena, California.

Los efectos de la polución lumínica en la salud humana pueden ser ligeros como la ruptura del ritmo circadiano, lo que puede llevar a problemas para dormir, pero también puede tratarse de un problema serio, explicó Walker.

en un estudio realizado en 147 comunidades científicas, publicado en 2008 en the journal Chronobiology International, se expusieron algunas evidencias de riesgos mayores de cáncer de mama para aquellas mujeres que viven en zonas con polución lumínica alta. Se cree que esto se debe al efecto que esta luz no natural tiene sobre los niveles hormonales de melatonina y estrógenos.

La polución lumínica tiene una gran variedad de formas como la "sobreiluminación", "intrusión de luz" y "resplandor del firmamento" (el halo de luz anaranjada que se sitúa por encima de las ciudades y que es producido por la luz con dirección ascendente.

El trabajo de investigación de Walker ha encontrado que las ciudades que utillizan que usan dispositivos de alumbrado que envían tan sólo un 3% de la luz hacia arriba puede doblar el resplandor del cielo nocturno, que experimentan los observatorios situados a 100 km de distancia. "Si en cambio la luz enviada es de un 10% el factor se incrementa en un 570%", explicó Walker. Connie Walker preside el grupo de trabajo "Dark Sky" en los Estados Unidos, que es parte de Dark Skies Awareness program, una iniciativa ciudadadana de concienciación sobre los problemas de la polución lumínica.

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La NASA financia un dispositivo para buscar agua en Marte

El instrumento Time Domain Electromagnetic Sounder (MTDEM) emplea la inducción magnética para generar corrientes eléctricas en el suelo, cuyos campos magnéticos secundarios son a su vez detectados en la superficie planetaria. De esta manera puede reconstruirse la conductividad eléctrica del subsuelo.

"El agua subterránea que ha estado aislada de la circulación atmosférica durante años deberá ser muy salada", explica el principal investigador del proyecto el doctor Robert Grimm, director de la División de Ingeniería Espacial en el Southwest Research Institute. "Es un objetivo casi ideal para la exploración de objetivos mediante sistemas inductivos."

El principio inductivo que aplica el MTDEM no tiene relación con las ondas empleadas por los radares de penetración MARSIS y SHARAD abordo de los orbitadores marcianos actuales Mars Express y Mars Reconaissance Orbiter respectivamente. "Estos radares han sido muy útiles para obtener imágenes a través del hielo y a través de roca muy seca de baja densidad, dice Grimm, "pero no han cumplido las expectativas y no han podido detectar agua a través de la roca sólida."

El instrumento MTDEM emplea tecnologías probadas en la Tierra para buscar agua subterránea en Marte.

Este método por inducción emplea una gran bobina de cable en el suelo para generar y recibir señales electromagnéticas. Para hacer esto robóticamente, el equipo emplea un sistema de lanzamiento que dispara dos proyectiles, cada uno soltando cable enrollado mientras vuela.

"El principal desafío es conseguir desenrrollar correctamente el cable", dice Robert Warden, ingeniero mecáncio de Ball Aerospace y Technologies Corp. que construyeron este sistema. "Los carretes deben ser suficientemente compactos para poder desenrrollar con rapidez un delgado cable a 30 metros por segundo (casi 120 km/h)."

Los datos tomados durante los ensayos de lanzamiento permitieron a Warden y Grimm escalar el sistema para un misión real. El prototipo MTDEM se desplegó a una distancia de más de 70 metros. Para Marte un sistema que desplegase un cable de 200 metros tendría menos de 6 kg y podría detectar agua subterránea a profundidades de unos 5 km. La mayor parte de la masa del instrumento está en la bobina y en el sistema de despligue. Barry Berdanier, ingeniero eléctrico de Ball que construyó la electrónica del MTDEM, estima que la electrónica para una misión tendría apenas una masa de unos cientos de gramos.

"Los métodos de inducción electromagnética se usan ampliamente en la exploración de agua subterráneas", dice James Pfieffer of Zapata Incorporated, una compañía geofísica que da apoyo de campo." Hemos estado trazando mapas del agua subterránea de Hawai durante muchos años." El campo de pruebas principal es la isla de Maui, dónde su conocido rendimiento podía utilizarse para calibrar el nuevo prototipo.

Grimm añade: "el agua líquida en el subsuelo de Marte puede ser un lugar habitable para los microbios. Sabemos que grandes volúmenes de agua en la superficie han dado forma a la antigua superficie de Marte. ¿Está entonces el agua encerrada ahí adentro?"

El desarrollo de MTDEM está financiado por la NASA.

Fuente Original Sciencedaily
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Erupción volcánica vista desde la Estación Espacial

Los astronautas de la Estación Espacial Intenacional tomaron esta foto del volcán Sarychev a comienzos de este mes. El volcán está situado en las islas Kuriles (Rusia) al noreste de Japón. Sarychev llevaba 20 años sin tener erupciones, pero esta vez ha arrojado ceniza a más de 2400 km de distancia. Los aviones tuvieron que ser desviados de esta región para evitar el daño en las turbinas de partículas a alta temperatura.

En esta imagen tomada poco después de la erupción, podemos ver el flujo piroclástico, una abrasadora avalancha de rocas, ceniza y gas a alta velocidad que desciende por la ladera de la montaña, y también puede apreciarse una nube blanca alrededor de la columna principal de cenizas. Los científicos de la NASA especulan que la nube es un pileus creado cuando la ceniza empuja el aire caliente hacia regiones de la atmósfera donde se enfría y se condensa. La explosión también crea un amplio circulo en las nubes, lo que hace posible su observación desde el espacio.

Fuente original Scientific American
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Boom de los lanzamientos de satélites para los próximos 10 años

De acuerdo al 12 Sondeo de Mercado Mundial, publicado por la compañía analista de tendencias Euroconsult, la fabricación de satélites no debe temer nada en los próximos 10 años. El mercado va a continuar creciendo, los precios de los lanzamientos se van a incrementar ligeramente, e incluso podrían bajar, después de tener en cuenta la inflación. El nuevo informe compara la evolución de la producción de satélites meteorológicos que va a haber en los próximos 10 años con la sucedida entre 1998 y 2008.



El negocio del lanzamiento de satélites es un lucrativo y espectacular negocio, al que no parece afectar la crisis mundial. Este video es una pequeña aproximación a este mundo

El estudio tiene en cuenta los sectores comercial, civil gubernamental y militar de la industria, a fin de ofrecer la perspectiva mejor posible. También revela el hecho de que el peso promedio de los instrumentos orbitales disminuirá a 1890 kg, un 5% menos que en la década pasada. Esta disminución es debida al uso de tecnologías más sofisticadas de miniaturización. Además los nuevos materiales de construcción permitirán también un descenso en el peso de los contenedores que llevan los componentes activos de futuras misiones.

La compañía reveló también que el lanzamiento de satélites comerciales no seguirá la tendencia general del mercado en la próxima década. Euroconsult pronostica que las constelaciones de satélites en órbita baja para la transmisión de datos y voz como Globalstar, Iridium y Orbcomm, probablemente sustituirán sus satélites viejos, lo que significa que estos tres operadores únicamente podrían lanzar entre 130 y 160 satélites de segunda generación. El informe muestra también que el mercado comercial que está constituido en su mayoría por satélites de telecomunicaciones en órbita geostacionaria, se incrementará en un 15%, hasta 234, considerando el número de lanzamientos programados y potenciales que tendrán lugar entre 2009 y 2018.

Una de las razones principales de la futura caída en los precios de los lanzamientos es que China e India, las dos superpotencias emergentes, comenzarán a lanzar sus propios satélites, y finalmente ofrecerán sus servicios a otros contratista, generalmente a precios inferiores a los que actualmente ofrecen ESA, JAXA, NASA, la rusa RosCosmos o Arianespace, que actualmente son los principales actores del mercado actual de los satélites. Sin embargo, las tendencias no incluyen a los micro y nanosatélites de menos de 40 kg o a los satélites militares secretos tanto de los Estados Unidos, Rusia y potencialmente China.

Fuente original Softpedia
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Importante reunión NASA-ESA decidirá el futuro de la exploración marciana

El futuro de las misiones a Marte probablemente será decidido en Gran Bretaña esta semana durante la reunión que tendrán la Agencia Espacial Europea (ESA) y la norteamericana NASA. A la conferencia que tendrá lugar en la Universidad de Plymouth entre el lunes 29 de junio al miércoles 1 de julio, asistirán 20 delegados según fuentes de BBC News, se resaltará el hecho de que la exploración marciana no es un campo para la competencia sino para la cooperación.

Al progresar la tecnología enviar rovers cada vez más grandes a otros planetas se ha convertido de una tendencia a una necesidad, después de ver la gran variedad de datos que pueden obtenerse con un solo instrumento. Sin embargo, esto implica que los vehículos robóticos deben ser cada vez mayores. Los días de robots como Spirit o Opportunity ya han pasado, puesto que sus capacidades son limitadas, y no pueden emplearse para registrar variaciones sutiles en el clima, realizar perforaciones, o calentar suelo en su interior para realizar análisis.

Por otro lado la segunda generación de rovers marcianos está representada por los rovers Curiosity y ExoMars, el primero fabricado por la NASA y el segundo concebido por la ESA son aproximadamente del tamaño de un pequeño cohe, llevan numerosos intrumentos abordo, para proporcionarles las mejores vista y capacidad de análisis posibles. Sin embargo los costos de enviarlos a Marte son inmensos, por ejemplo el rover marciano Curiosity (anteriormente Mars Science Laboratory) ya está por encima de presupuesto, y el rover marciano ExoMars ya tuvo que recortar instrumentos científicos para ajustarse a su propio presupuesto.

Para la realización de la misión europea ExoMars a Marte será crítica la cooperación con la NASA

Existen grandes esperazas que en esta conferencia los dirigentes de ambas agencias decidan trabajar conjuntamente en futuras misiones e instrumentos tanto como sea posible, para compartir la carga financiera y para equipar a los futuros robots marcianos lo mejor que sea posivle. NASA y ESA ya acordaron el lanzamiento de ExoMars abordo de un cohete nortemericano, junto con un orbitador desarrollado por la NASA.

"El enfoque dinámico y audaz de la conferencia de Plymouth y su espíritu de innovación nos da la pauta de nuestro trabajo como universidad. Esta visita servirá para reforzar aún más nuestros lazos con la ESA y la NASA, y para atraer a los jóvenes a la ciencia y hacer crecer nuestra investigación de punta y nuestros relaciones internacionales" afirmó la profesora Wendy Purcell, vicerrectora de la Universidad de Plymouth.

Fuente original Softpedia
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¿Quién inventó realmente el telescopio? 6

Como los Estados Generales de la Haya señalaban, el conocimiento de que este instrumento existía, incluso mediante una descripción muy superficial, permitiría a otros imitarlo. Pero de lo que no se dieron cuenta de que ya existían potenciales telescopios en toda Europa.

Galileo dijo posteriormente que Rafaello Gualterotti tenía un telescopio mucho antes que Lippershey, pero lo consideraba muy pobre, por lo que lo dejó de lado. A comienzos del siglo XVII era común la venta de telescopios en París, y el instrumento había llegado a las ciudades más importantes de Italia. El mismo Papa recibió uno de su nuncio en Bruselas.

El maravilloso mapa lunar dibujado por el ingles Thomas Harriot

Puesto que Galileo y Sarpi habían escuchado muchas informaciones sobre aparatos ópticos mágicos durante mucho tiempo, eran demasiado escépticos a la información procedente de la Haya. Sarpi escribió a uno de los antiguos estudiantes de Galileo que vivia en París, preguntándole si realmente era cierto lo que se comentaba. La correspondencia recibida terminó convenciendo a Sarpi y Galileo de que el instrumento era real. En ese momento Galileo fabricó un telescopio a partir de lentes en el taller de un óptico. Este telescopio ampliaba los objetos terrestres de tres a cinco veces y tenía una utilidad inmediata en asuntos militares y navales, como mencionaba ya la publicación de octubre de 1608, al observar el cielo eran visibles muchas más estrellas en las que se veían a simple vista.

Este último hecho no era demasiado sorprendente, y estos primeros telescopios mostraban poco interés por el firmamento. Al apuntarlos a la luna en las imágenes ampliadas mostraban las mismas manchas visibles a simple vista.

Esto está ilustrado por el dibujo que Tomas Harriott realizó en Inglaterra a comienzos de agosto de 1609, mediante un telescopio perfeccionado de seis aumentos. Para mostrar más detalles del telescopio debía tener una calidad óptica mejorada, al igual que un mayor aumento. Harriot era muy consciente de esto, de la misma forma que Galileo. Harriot y Galileo aprendieron a fabricar lentes por sí mismos.

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domingo, 28 de junio de 2009

La Historia del Leviathan 1

Con el advenimiento de la astronomía estelar (un evento que sucedió en el jardín del más grande astrónomo aficionado de todos los tiempos, William Herschel) quedó muy claro que la cualidad más importante de un telescopio era su capacidad para captar luz. Herschel construyó telescopio de hasta 48 pulgadas de apertura (122 cm), pero estos monstruos eran difíciles de manejar, y requerían de la asistencia de varios obreros fornidos. Lógicamente estos ayudantes no eran necesariamente entusiastas interesados en permanecer toda la noche girando las manivelas de un espejo. El telescopio de 48 pulgadas realizó descubrimientos importantes, pero pronto Herschel regresó a su intrumento favorito, un telescopio de 24 pulgadas (61 cm).

El Leviathan de Lord Rosse

Pero la verdadera carrera por la apertura fue lanzada por William Parsons, tercer conde de Rosse. El conde era un hombre muy rico, que poseía grandes tierras en Irlanda. Fue un astrónomo aficionado apasionado, y como muchos de ellos, necesitaba un telescopio mayor. Pero el dinero no era un obstáculo para el conde. Quería construir el telescopio mayor del mundo, quiso que fuera empleado por astrónomos profesionales que tendrían acceso a importantes descubrimientos. Para esta aventura ensayó con un espejo de 1,83 metros (6 pies) de diámetro.

Había dos problemas de ingeniería que debían resolverse. En primer lugar el espejo iba a ser muy pesado. Los métodos modernos de revestir superficies con plata o aluminio no se habían invento, por lo que el metal reflectante era el único material conocido adecuado con todas las propiedades necesarias para elaborar un elemento óptico reflectante. Para producir esta pieza de metal tan grande y pesada, tuvo que construir una fundición con de hornos de turba en su propiedad rural del castillo de Birr cerca de Parsontown. Sus trabajadores consiguieron pulir un espejo de tres toneladas y media al tercer intento. Se hicieron dos espejos, por lo que el que uno se utilizaría en el telescopio mientras el otro era acondicionado. Era necesario pulir uno de los dos espejos metálicos gigantes cada 6 meses debido al efecto oscurecedor de la humedad del clima de Irlanda.

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Ulysses muere con las botas puestas después de 18 años de duro trabajo en el espacio

La sonda robótica Ulysses es una misión conjunta NASA/ESA destinada a estudiar el Sol, fue lanzada el 6 de octubre de 1990, desde el Transbordador Espacial Discovery en la misión STS-41. El propósito de la sonda es el estudio del Sol desde distintas latitudes y estudiar las interacciones que existen en nuestra estrella. Ulysses ha estado haciendo esto durante los pasados 18 años, pero ahora el control de la misión ha anunciado que es hora de terminar. Ulysses ha sufrido terriblemente el hostil ambiente del espacio, y ahora no es más que una sombra de sí misma, a punto de acabar si combustible para mantenerse caliente. El final de misión está previsto para el 1 de julio de 2009.



Video en inglés explicando el desarrollo y los hitos principales de la misión

Ulysses ha sido la primera y única sonda en describir una órbita polar en torno al Sol. Para lo cual tuvo que dirigirse primero hacia Júpiter para que su poderosa gravedad la lanzase hasta la trayectoria adecuada.



La trayectoria de Ulysses para conseguir órbita solar polar

Entre los instrumentos científicos abordo de la nave, los más importantes son las antenas de radio/plasma, estos disposirivos de berilio-cobre están desenrrolladas fuera del cuerpo de la nave, y perpendiculares a su eje de rotación. Su misión ha sido detectar las ondas de radio generadas por el plasma que atraviesa la nave. También ha incorporado un instrumento de rayos-X de estado sólido para el estudio de las fulguraciones solares, dos magnetómetros diferentes al igual que detectores de electrones, iones, gas neutro y rayos cósmicos.

La tremenda resistencia de esta sonda ha sorprendido a aquellos que año tras año, atendieron el buen funcionamiento de la nave. La misión ha sido extendida 4 veces. Ulysses ha sido alimentado por un Generador Radioeléctrico de Radioisótopos (RTG), que produce energía eléctrica a partir de la desintegración radioactiva del plutonio. La nave ha soportado condiciones extremas en el espacio durante un tiempo mucho más largo del planeado inicialmente. Estaba programado desconectar la sonda ya a mediados de 2008, cuando la potencia suministrada por el generador había bajado hasta tal punto, que amenazaba la estabilidad de los calentadores internos. Estos calentadores tienen una función crítica y son los únicos que previenen que el propelente usado para la orientación (hidrazina) se congele.

"Esperábamos que la nave acabara de funcionar mucho antes. Su longevidad es un homenaje a los constructores de Ulysses y a la gente implicada en las operaciones de misión durante años. Aunque siempre es duro tomar la decisión de dar la misión por concluida, tenemos que aceptar que la nave está quedándose sin los recursos que necesita, por lo que una desconexión controlada es el mejor final posible", declaró al respecto Paolo Ferri, líder de la división de misiones solares y planetarias del Centro Espacial de Operaciones (ESOC) de la Agencia Espacial Europea (ESA).

"Ulysses nos ha enseñado más de lo que jamás esperamos sobre el la forma en que el Sol interactúa con el espacio circundante", añadió Richard Marsden jefe de la misión de la ESA. La decisión de concluir la misión fue tomada conjuntamente por ambas agencias, puesto que la misión es una empresa conjunta.

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¿Un océano en Encelado? Tal vez sí, pero no como lo imaginábamos

A pesar de la noticia aparecida recientemente en la que la hipótesis de un océano subsuperficial de agua resultaba reforzada, ahora otro estudio parece ir ahora en la dirección contraria.

Los chorros de vapor de agua arrojados desde la superficie del satélite helado de Saturno Encelado no son realmente geiseres que brotan de un océano subterráneo, tal y como lo imaginan algunos científicos planetarios, de acuerdo a un estudios llevado a cabo por la Universidad de Colorado en Boulder.

Estos chorros fueron observados por primera vez durante un sobrevuelo de Cassini de la luna en julio de 2005, los chorros están compuestos tanto de vapor como de partículas de hielo, según el profesor Nicholas Schneider del Laboratorio de Física Atmósferica y Espacial. Estos chorros dispararon la especulación de los científicos al afirmar que eran geiseres (violentas explosiones de agua en chimeneas causadas por el estallido de burbujas de vapor de agua) emanando de un océano situado por debajo de la corteza helada de Encelado.

Modelo del interior de Encelado y su actividad tectónica

Los científicos han teorizado que si existiese ese océano, debería proporcionar un ambiente adecuado para formas de vida primitivas, comentó Schneider líder de este estudio. "Nos preguntamos si existía un océano bajo la corteza y si estaba expulsando vapores a través de las grietas hacia el espacio." comentó.

Para comprobar la validez de esta teoría, Schneider y sus colegas desarrollaron experimentos para determinar el contenido de solido del vapor de agua de los chorros. Si los chorros fueran geiseres originados por un océano subterráneo, entonces el contenido de sal del vapor de agua debería ser alto. Schneider declaró que ese sodio debería arrojar la misma luz amarillenta que los focos de las farolas de alumbrado, por tanto los mejores telescopios del mundo podrían detectar un pequeño número de átomos de sodio en órbita de Saturno.

Las observaciones realizadas por Schneider y sus colegas mediante el Telescopio Keck de 10 m y el observatorio Anglo- Australiano de 4 m, demostraron que había pocos o ningún átomo de sodio en el vapor de agua. "Habría sido muy emocionante poder apoyar la hipótesis de los geiseres de Encelado. Pero eso esto lo que nos dice la madre naturaleza", dijo Schneider.

El estudio fue publicado en el número del 25 de junio de la revista Nature, junto con otro estudio realizado por otros investigadores que analizaron los granos de hielo expulsados por los chorros. Este otro estudio concluía que había sal en las partículas del chorro con lo que se sugería que las partículas provenían de un océano.

"Puesto que nuestro equipo de investigación no encontró sal en el vapor de agua, nuestras conclusiones se refieren a un posible océano subterráneo en Encelado", añadió Schneider.

Una explicación sugerida para el contraste entre ambos resultados, es que existan profundas cavernas en su interior dónde el agua se evapora lentamente, dice Schneider. Cuando el proceso de evaporación se enletence el vapor de agua contiene poco sodio, como el agua del que se evapora del oceáno. El vapor se transforma en chorro puesto que se filtra a través de pequeñas grietas en la corteza hacia el vacío del espacio,

"Únicamente si la evaporación es más explosiva contendría más sal", añadió Schneider. "Esta idea de la evaporación lenta de una océano en profundas cavernas no es la impactante idea que habíamos pensado anteriormente, pero es posible dados los resultados obtenidos hasta ahora." Sin embargo Schneider advierte que existen otras posibles explicaciones posibles para los chorros. "Podría tratarse de hielo caliente vaporizándose al espacio. Podría ser también que hubiera fricción en la corteza por los movimientos de marea y esa fricción produjese agua líquida que se evaporaría al espacio." añadió.

Todas estas son buenas hipótesis pero no podemos verificar ninguna con los resultados que tenemos hasta ahora", explicó Schneider. "Tenemos que tenerlas todas en cuenta."

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La ESA construirá una nueva antena en Argentina

La Agencia Espacial Europea (ESA) anunció el pasado 22 de junio sus planes para ampliar su red de estaciones de seguimiento de espacio profundo, cuando informó al gobierno argentino que había selleccionado una región de 30 kilómetros cuadrados, en la que construiría una gran antena. Los dirigentes de la agencia esperan que esta instalación permita a los expertos de la ESA y a sus equipos de todo el mundo el acceso a objetos muy distantes.

La zona en la que la agencia tiene interés está localizada en la ciudad de Malargue, en la provincia de Mendoza, a unos 1000 km al oeste de Buenos Aires. "El lugar ofrece todas las caacterísticas necesarias para la inversión de una instalación de este tipo a largo plazo. Estamos muy complacidos por que este puede allanar el camino para futuras y prometedoras misiones espaciales con el apoyo de las autoridades argentinas", declaró el director de operaciones e infraestructuras de la ESA Gaele Winters.

La antena que la ESA tiene desplegada en Cebreros (España)

Este lugar fue seleccionado entre otros 35 candidatos, desperdigados por Chile y Argentina, y fue elegido al cumplir todos los requerimientos que tenían los europeos. El lugar es un desierto, lo que significa que las interferencias con actividades humanas van a ser limitadas, de forma que pueda realizar bien su trabajo, La Comisión Nacional de Comunicaciones de Argentina aseguró a la ESA que mantendría las interferencias de radio de este lugar a raya, y que el uso de la frecuencia necesaria para el uso de la antena estaría garantizado durante muchos años.

El núcleo de la red de rastreo (ESTRACK) de la ESA está constituido por dos antenas de 35 metros, una en Cebreros en España, y la otra en New Norcia Australia, al igual que otras 7 antenas de 15 metros repartidas por todo el planeta. La estación de Malargue será un nuevo añadido para esta red. La ESA piensa también en aumentar su credibilidad como potencia espacial. A finales de agosto de este año, se ultimarán todos los detalles legales con el gobierno argentino, de forma que el Consejo de la ESA apruebe el proyecto en octubre. Se espera que los trabajos de construcción puedan acabar a mediados de 2012.

Fuente original Softpedia
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La vuelta al mundo en un avión solar

Un hombre que ya dio la vuelta al mundo en 1999 en globo tiene ya una nueva aventura en perspectiva. Bertrand Piccard ha desvelado un nuevo tipo de avión de propulsión solar en el que espera dar la vuelta al mundo. Hasta ahora los aviones solares que han volado han sido no tripulados, sin embargo el HB-SIA de Piccard será pilotado por un hombre.

Este avión ultraligero parecido a un planeador tiene paneles solares que recubren sus alas, su envergadura es inmensa: 61 metros, mientras que su peso es de 1500 kg. Van a realizarse los primeros ensayos para probar que puede volar de noche. Piccard declaró que desea demostrar el potencial de las energías renovables.

Piccard apenas ha desvelado el prototipo, y espera intentar un vuelo a través del Atlántico en 2012.

La NASA ya tiene experiencias con aviones de este tipo y espera utilizar este tipo de aviones para tareas de enlace de comunicaciones, vigilancia o investigación por menores costes que los de un satélite. Los ingenieros de la NASA sueñan con aviones solares volando sin interrupción durante meses a grandes altitudes.

La tecnología de paneles y células solares ha progresado los suficiente como para permitir el vuelo solar. En 2007 la compañía de defensa británica Qinetiq hizo volar un avión no tripulado llamado Zephyr durante 54 horas en el transcurso de unas pruebas.

Piccard y su compañía Solar Impulse están trabajando en lo que creen que va a ser un diseño revolucionario que utiliza células solar de alta eficiencia, baterías, motores y una estructura superligera que le van a permitir volar en la oscuridad.

Aunque se espera que este avión sea capaz de volar sin paradas alrededor del mundo, Piccard hará cinco etapas en forma de largos vuelos, compartiendo las tareas aeronáuticas con su socio en el proyecto Andre Borschberg.

"Aunque el avión se espera que pueda dar la vuelta al mundo sin escalas, no es así para el piloto", declaró Piccard a la BBC. "Deberíamos volar a 25 nudos (unos 45 km/h) y esto supone entre 20 y 25 días para dar la vuelta al mundo, que es demasiado para un piloto que tenga que dirigir el avión. En un globo puedes dormir, puesto que permanece suspendido en el aire mientras duermes. Creemos que lo máximo que podría aguantar un piloto son 5 días."

Fuente original Universe Today
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Estelas del transbordador señalan a cometa como culpable de la explosión de Tunguska y 2

Y aquí es donde entra el Transbordador espacial. Unos pocos días después de los lanzamientos de los transbordadores, algunos observadores cercanos a los polos han visto nubes noctilucentes, y en 2005, el satélite TIMED rastreó vapor de agua desde el escape mientras se expandía hasta abarcar 1000 km y se movía 8000 km hacia el sur en tan solo unos pocos días.

Kelley cree que estos movimientos pueden explicarse si los vientos soplan en enormes remolinos, de miles de kilómetros de anchura. De acuerdo a Seyler, esto podría suceder puesto que la atmósfera ahí está atrapada en una capa delgada, que provoca que los remolinos pequeños se unan para formar remolinos grandes. Esto es la razón por la que se formó la Gran Mancha Roja de Júpiter.

Escena de la gran devastación encontrada en la taiga siberiana en Tunguska durante la expedición realizada por Kulik en los años 20

En cualquier caso, si los remolinos gigantes explican las observaciones del transbordador, podrían haber transportados de igual forma el agua desde Tunguska a los cielos de Europa en 1908. Entonces, ¿Qué podría decirnos esto sobre el cuerpo que explotó en Siberia?

Kelley cree que la cantidad de agua necesaria para crear unas nubes tan grandes implica que el objeto fue un cometa formado por hielo, en lugar de un asteroide consituido por roca. "Tendrían que haber sido bastante más de las 300 toneladas de agua que arroja el transbordador". Un cometa del tamaño suficiente al que causó la explosión contendría probablemente 100000 toneladas de agua.

En la imagen nubes noctilucentes observada después del despegue del transbordador Atlantis

Pero el astrofísico Christopher Chyba de la Universidad de Princeton, no lo tiene tan claro.

Una gran explosión produciría una enorme bola de fuego y un hongo con forma de champiñón, elevando toneladas de aire húmedo de la baja atmósfera a decenas de kilómetros de altura. Chyba calcula que el incidente de Tunguska habría levantado 4 millones de toneladas de agua, mucho más de lo que contiene el cometa.

Kelley aduce que este agua extra no se habría elevado los suficiente como para alcanzar los vientos rápidos de la termosfera.

Pero Chyba contrataca con que los meteoritos rocosos pueden contener un cierto porcentaje de agua, por lo que podrían haber inyectado la cantidad de agua necesaria en la entrada atmosférica.

"Bueno entonces, ¿Dónde esta el meteorito?" responde Kelley. Este es un punto espinoso para los defensores de la teoría del asteroide, pero sin embargo Chyba ha simulado como un asteroide rocoso poco cohesionado puede romperse hasta el extremo de vaporizarse, sin dejar restos.

De manera que aunque las últimas investigaciones podrían representar un reforzamiento de la teoría del cometa, el caso todavía permanece abierto.

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Fuente original New Scientist
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Haumea: el cuerpo más extraño del sistema solar 3

Brown dice que los astrónomos no tienen ni idea de lo que le ha podido suceder a estos dos objetos, si han podido fragmentarse en colisiones o si han desaparecido de alguna otra forma.

Hi'iaka y Namaka no son los únicos productos de la colisión; todavía vuelan fragmentos del planeta enano, en órbitas similares en el cinturón de Kuiper. "Los fragmentos tienen desde más de 100 km de ancho hasta el tamaño de bolas de nieve" explicó Brown.

De vez en cuando se producen colisiones entre asteroides. Los fragmentos arrojados se sitúan en diferentes órbitas alrededor del Sol. Seguir la pista de colisiones antiguas es una tarea muy árdua

Esto por otro lado encaja muy bien con el nombre elegido para Haumea: la diosa hawaiana de la fertilidad, y la madre de otras muchas deidades de la isla (como Hi'iaka y Namaka), que nacieron de trozos tomados de Haumea.

Brown y sus colegas han encontrado 10 de los fragmentos mayores de Haumea dispersos alrededor del cinturón de Kuiper (se les ha dado nombre de niños).

Otros más van a aparecer seguro, y probablemente ya han sido encontrados pero nadie saben lo que son en realidad.

"Debemos darnos cuenta que todas las cuerpos que ya conocemos del el cinturón de Kuiper son fragmentos" dijo Brown.

Encontrar estos trozos de la colisión de Haumea es una extraña oportunidad. "No podemos hacer esto en cualquier lugar del sistema solar", explicó Brown.

Al estudiar los fragmentos y su distribución tenemos una mejor comprensión de la colisión que afectó a Haumaea, pero también podría ayudar a los científicos a comprender mejor estas colisiones, como la que creó la Luna de la Tierra, y cuya evidencia se perdió hace largo tiempo.

Es esas situaciones los escombros ya han desaparecido, explicó Brown, lo que hace de Haumea "nuestra mejor oportunidad" para comprender las otras colisiones.

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Marte podría tener aguas subterráneas a pesar de los datos obtenidos

Marte podría tener una capa freática de agua en su subsuelo, a pesar de que lo que sugieren los datos de satélite.

Hoy las pequeñas cantidades de agua detectadas en Marte están confinadas a los casquetes polares, aunque recientes aspectos geológicos descubiertos sugieren que el agua líquida fluyó en la superficie en el pasado. El agua podría permanecer oculta por debajo de la corteza rocosa.

El orbitador marciano de Agencia Espacial Europea (ESA) Mars Express ha sondeado mediante su intrumento de radar algunas regiones en busca de capas freáticas de agua, hasta ahora sin resultado. La investigación de Mars Express ha concluido que el agua subterránea no se haya al alcance de sus intrumentos los 9 primeros kilómetros de la corteza marciana.

Instrumento de radar MARSIS abordo de Mars Express

Bill Farrell científico planetario del Centro Espacial Goddard de la NASA en Grenbelt Maryland, y sus colegas sostendrán en Geophysical Research Letters, que no deberíamos abandonar esta búsqueda a pesar de todo. El instrumento satélite del orbitador europeo envía ondas de radio que deberían recibir ecos perceptibles en superficies planas como el agua. Sin embargo el equipo calcula que si la capa de roca y suelo helado es particularmente conductora, absorbería la energía de las ondas del radar de manera que enmascararía las señales.

Farrell dice que esta investigación también será útil en cuerpos helados del sistema solar exterior: "no queremos que los futuros geólogos miren sus datos de radar y digan si no hay ecos significa que no existen acuíferos."

Fuente original New Scientist
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7 Absurdos de la gravedad. VI ¿Podemos manipular la gravedad?

Aunque la idea de construir un escudo gravitatorio tiene una larga historia, nadie nunca ha fabricado uno. Quizá el intento más famoso fue el del científico ruso emigrado Evgeny Podkletnov.

En 1992, Podkletnov publicó un artículo en el que afirmaba haber detectado una reducción de un 2% de peso alrededor de un disco giratorio hecho de un superconductor cerámico.

Martin Tajmar, investigador de la compañía Austrian Research Centers, publicó una afirmación similar en 2003 y continuó en su búsqueda con la financiación de la Agencia Espacial Europea (ESA). Tres años después Tajmar y la ESA anunciaron que habían medido un efecto en un superconductor en rotación que podría después de un desarrollo posterior que podía ser utilizado para afectar la gravedad. Otros lo han intentado y han fracasado en replicar este efecto.

Diagrama del experimento de Podkletnov

Entonces, ¿Por qué alguien cree que esto pudiera ser posible? puesto que la relatividad no descarta la posibilidad de que el espacio-tiempo doblado que genera el empuje gravitatorio pueda ser "desdoblado". Trabajando adecuadamente "debería ser posible disminuir (o aumentar) la influencia de la gravedad", afirma el físico de la Universidad de Missouri Bahram Mashhoon.

Tajmar se basa en un efecto llamado "gravito-magnetismo" como forma de lograr esto. De acuerdo a la Teoría General de la Relatividad, la masa de un cuerpo en rotación arrastrará el espacio-tiempo en torno a él, torciéndolo. De la misma manera en que una carga en rotación genera un campo magnético, una masa en rotación crea un campo gravito-magnético.

Esto debería tener efectos en el mundo real (la rotación de la Tierra, por ejemplo, debería producir una precesión de las órbitas de los satélites) pero no debieramos estar sorprendidos de escuchar que no existen asuntos prácticos implicados en la idea de reducir la gravedad. "Los efectos relativistas son extremadamente pequeños en la práctica", señala Mashhoon.

Aunque todavía no esta claro que un superconductor en rotación tenga una influencia gravito-magnética, no debería resultar una idea ridícula continuar investigando en este campo, añade Mashooon. Podría resultar la única forma de lograr el viaje interestelar. Algunos investigadores han sugerido que por encima de una velocidad crítica, la relatividad puede proporcionar efectos repulsivos que podrían emplearse como propulsión o también como escudo gravitatorio." Con la tecnología actual, nos llevaría un millón de años llegar a la estrella más cercano", explica Mashoon. "Es difícil culpar a alguien por investigar estas cosas."

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Fuente original New Scientist
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La NASA recibe críticas por aferrarse al sistema métrico imperial y 3

Gold ve en este último anuncio un retroceso significativo: "Se supone que el programa espacial debería servir como puente para unir a la humanidad. El fracaso en adoptar un sistema uniforme de medidas aceptado globalmente es un borrón en este empeño."

"Funcionar en el espacio usando dos sistemas de medidas distintos cietamente abre la puerta para futuros problemas y malentendidos", añade.

De hecho ya en el pasado la NASA perdió una misión no tripulada debido a una mezcla entre las unidades imperiales y las métricas. En septiembre de 1999, la sonda Mars Climate Orbiter de 125 millones de dólares, resultó destruida puesto que su control de orientación espacial empleaba unidades imperiales mientras que su sistema de navegación empleaba el sistema métrico. Como resultado la sonda pasó 100 km más cerca de Marte de lo previsto cuando intentó entrar en órbita del planeta, lo que provocó que se quemara en la atmósfera del planeta rojo.

Representación artística de la misión de la astronave DART

Las unidades también son culpables de dar problemas a otra astronave. En 2006 el sistema de guiado de la nave DART funcionó mal y se estrelló contra un satélite militar con el cual sólo tenía previsto atracar.

Antes del lanzamiento de DART, la NASA descubrió que los datos del GPS de su posición estaban siendo leídos erróneamente por su computadora en pies. Irónicamente al corregirlos a metros en un simulador se produjo un cambio incorrecto de otro parámetro programado para la nave, que finalmente produjo la colisión.

"Durante el último par de años, hemos trabajado extensamente con la NASA mientras consideraban adoptar el sistema métrico internacional" comenta Hockert de NIST. "Estamos dispuestos a continuar ayudándolos."

"Emplear el sistema métrico es ciertamente el paso correcto a largo plazo" según Eric Anderson de Space Adventures, una compañía que prepara vuelos para turistas espaciales. Sin embargo, comprende la dificultad de la NASA por la limitación presupuestaria.

Sin embargo esta razón es muy discutible.

El programa Constellation iniciado bajo la Administración Bush, todavía podría ser cancelado. Actualmente está siendo revisado por una comisión independiente designada por la Administración Obama.

"Si el programa se cancela, "cero" es igual para el sistema métrico y para el inglés" resalta Gold.

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Fuente original New Scientist
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Potencial habitat para la vida en las cavernas de hielo de Encelado

La misión Cassini-Huygens es probablemente una de las más importantes misiones planetarias de la NASA de todos los tiempos, sobre todo en cuanto a retorno de datos científicos y precisión de la información. Esta astronave ha podido descubrir nuevas lunas alrededor de Saturno, así como obtener valiosísimos datos científicos de satélites naturales de Saturno como Encelado o Titán. Ahora esta nave está aportando datos muy interesantes sobre la posible vida en el sistema de Saturno, mediante el estudio de las misteriosas plumas de gas y hielo arrojadas por su satélite Encelado desde sus polos.

De acuerdo con las mediciones de Cassini, un anillo entero del sistema anular de Saturno está originado por sales expulsadas por la pequeña luna. Encelado está situado en el núcleo del anillo E del planeta, en una zona dónde el polvo y la densidad del hielo es máxima.

Las teorías han propuesto que, puesto que el anillo es tan grande (1 millón de km de diámetro), puede que algo estaba inyectándole el polvo o hielo al anillo. Cuando los astrónomos propusieron la idea de que la materia procedente de Encelado se sumaba al anillo, muchos miembros de la comunidad científica la consideraron como ridícula.

El gráfico ilustra el interior de la luna Encelado de Saturno. El material caliente y de baja densidad emergiendo a la superficie aparece en color amarillo y su núcleo rocoso en rojo. En un estudio financiado por la NASA se apunta la posibilidad de que Encelado podría haber basculado sobre si mismo para situar este área de baja densidad en el polo sur.

Ahora, parece que los datos recibidos por la sonda de la NASA, lanzada en 1997, apoyan esta hipótesis. Desde que Cassini llegó a la órbita de Saturno el primero de julio de 2004, la astronave ha estado transmitiendo datos de Saturno y sus satélites virtualmente sin pausa. Hasta ahora Cassini ha efectuado 18 sobrevuelos únicamente de Encelado, y están previstos cuatro más hasta el final de 2010 cuando la misión de la nave debería terminar. Sin embargo es posible que la misión continúe y haya una ampliación de la misión si existe una financiación durante los años siguientes.

"Los granos de sal nos dan la mejor señal hasta la fecha de que existe agua líquida cerca de la superficie de Encelado" explicó el experto John Spencer del Southwest Research Institute, ver Noticia relacionada. En un ensayo, Spencer explica que las recientes medidas de la nave Cassini revelan la existencia de sales de sodio en las emisiones del satélite, lo que significa que este pequeño satélite pudiera estar muy bien albergando un océano de agua líquida. "Nuestra imagen de su subsuperficie debe ampliarse e incluir la posibilidad de que existan cavernas de hielo brumosas con estanques en sus lechos y canales de agua salada. Qué más podría haber en estos estanques salados si existen es algo que todavía no sabemos."

"Proponemos que la corteza de Encelado está compuesta de dos capas: la primera capa de hielo con dióxido de carbono, y la segunda que comienza a no menos de 3 km de profundidad, una mezcla de clatratos de hielo (distintos hielos que atrapan moléculas variadas en su estructura) que recubren el núcleo. El gas es liberado por los clatratos por terremotos asociados a la actividad tectónica en el polo sur. Bajo este enfoque podríamos determinar cuantitativamente los gases observados en las plumas", añadió Susan Kieffer de la Universidad de Illinois.

Fuente original Softpedia
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