miércoles, 29 de julio de 2009

Estrella supergigante arroja enormes burbujas al espacio

La estrella gigante Betelgeuse arroja burbujas de gas de dimensiones semejantes a su propio tamaño, y esto es como puede expulsar una masa solar en un intervalo de 10000 años. Según las imágenes con mayor resolución de esta estrella obtenidas hasta ahora, hechas públicas esta semana por el Observatorio Europeo Austral (ESO). Abajo vemos una impresión artística de la estrella supergigan te Betelgeuse de la constelación de Orión como ha sido revelada en las nuevas imágenes (cortesía del ESO y L.Calçada).

Estas imágenes muestran la constelación de Orión en el cielo (Betelgeuse aparece recuadrada), en el centro aparece una fotografía de Betelgeuse, a la derecha la fotografía de la misma estrella realizada por el instrumento NACO del Very Large Telescope (VLT) del ESO Crédito: ESO, P.Kervella, Digitized Sky Survey 2 and A. Fujii

Betelgeuse, es la segunda estrella brillante de la constelación de Orión (el cazador), es una estrella roja supergigante, una de las estrellas mayores conocidas, y casi 1000 veces mayor que nuestro Sol. Se trata de las estrellas más luminosas conocidas que emite más luz que 100000 soles. Las supergigantes rojas todavía guardan muchos misterios. Uno de estos monstruos arroja materia equivalente a una masa solares en tan sólo 10000 años.

Con una edad de unos millones de años, Betelgeuse está ya próximo al fin de su vida y está condenada a explotar pronto como supernova. Cuando suceda la supernova resultante podrá verse a simple vista desde la Tierra incluso en plena luz del día.

Empleando el Very Large Telescope, del ESO dos equipos diferentes de astrónomos han obtenido las imágenes más nítidas de la estrella supergigantes. El primer equipo empleó el instrumento de óptica adaptativa NACO, combinada con una famosa técnica llamada “lucky imaging”, para obtener la imagen más nítida de Betelgeuse, a pesar de la turbulencia de la atmósfera terrestre, que distorsiona las imágenes al atravesarla. Con esta técnica, únicamente se han tomado las mejores exposiciones son elegidas y combinadas para formar una imagen mucho más nítida que resultaría una exposición única más larga.

La imágenes de NACO casi alcanzan el límite teórico de resolución para un telescopio de 8 metros. La resolución es tan buena que es únicamente de 37 milisegundos de arco, que corresponde al tamaño de una pelota de tenis en la Estación Espacial Internacional (ISS), como podría verse desde la superficie terrestre. "Gracias estas sobresalientes imágenes han detectado una gran pluma de gas que se extiende hacia el espacio desde la superficie de Betelgeuse", comentó Pierre Kervella del Observatorio de Paris, que lideró el equipo. La pluma se extiende al menos seis veces el diámetro de la estrella que corresponde a la distancia entre el Sol y Neptuno. "Esta es una clara señal que la cubierta externa completa de la estrella no arroja material en todas direcciones de manera uniforme."

Existen dos mecanismos que podrían explicar esta asimetría. Uno asume que la pérdida sucede sobre las regiones polares de la estrella gigante, probablemente por efecto de su rotación. La otra posibilidad es que la pluma esté generada por encima de grandes estructuras de gases en movimiento en el interior de la estrella (convección estelar). Un ejemplo de convección es más el movimiento de la masa de agua en el interior de una olla al calentarse.

Para conseguir esta resolución, Keiichi Ohnaka del Instituto Max Planck Institute de Bonn, Alemania, y sus colegas emplearon el interferómetro del VLT del ESO. Los astrónomos obtuvieron detalles 4 veces más finos todavía que las imágenes de NACO, semejante al tamaño de una moneda en la ISS vista desde Tierra.

"Nuestras observaciones son las mejores realizadas hasta ahora. Además detectamos como el gas se está moviendo en diferentes áreas de Betelgeuse revelan que el gas de la atmósfera de Betelgeuse, lo que supone la primera observación de este tipo para una estrella distinta al Sol.

Las observaciones mostraron que el gas de Betelgeuse se está moviéndo con fuerza arriba y abajo, y que estas burbujas son tan grandes como la propia supergigante. Los astrónomos proponen que estos movimientos turbulentos de gas a gran escala por debajo de la superficie de la estrella están detrás de las eyecciones masivas de plumas al espacio.

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viernes, 24 de julio de 2009

Un Hubble mejorado estudia el impacto de Júpiter

Después de ser revisado y actualizado en la reciente misión STS-125, el Hubble estaba realizando una comprobación y calibración de sus instumentos científicos recientemente instalados. Sin embargo, los científicos de la misión han decidido posponer estas operaciones para tomar imágenes observando lo mismo que otros telescopios están observando: el impacto en Júpiter. Pero el Hubble es el telescopio con mayor resolución de todos por lo que ha sido requerido para observarlo. Esta imagen tomada ayer jueves 23 de julio muestra que la mancha oscura del planeta gigante (creada por un cometa o asteroide) se está expandiendo.

"Puesto que creemos que un impacto de esta magnitud es raro, tenemos mucha suerte de verlo con el Hubble", dijo Amy Simon-Miller del Centro Espacial Goddard de la NASA. "Los detalles que vemos mediante el Hubble muestran una textura grumosa debida a la pluma de escombros que ha provocado turbulencias en la atmósfera de Júpiter."

Las nuevas imágenes también confirman que la misión realizada por los astronautas del transbordador el pasado mayo ha sido un tremendo éxito.

El impacto de Júpiter ha causado sensación después de que el astrónomo amateur Anthony Wesley tomara una imagen de una mancha negra en el planeta el pasado 19 de julio. La única vez que se ha observado algo semejante fue hace 15 años después de la colisión de una hilera de fragmentos del cometa Shoemaker-Levy 9.

Durante los últimos días, los telescopios terrestres han estado observando Júpiter, para capturar imágenes de un espectacular acontecimiento que se desarrolla a 580 millones de km, Matt Mountain, director del Space Telescope Science Institute en Baltimore, concedió tiempo de observación ha un equipo de astrónomos liderado por Heidi Hammel.

"La verdaderamente exquisita nitidez de las imágenes del Hubble ha revelado increíbles detalles en la zona de impacto", explicó Hammel. "Combinando estas imágenes con nuestros datos obtenidos desde la Tierra obtenidos a otras longitudes de onda, los datos del Hubble nos permitirán una mejor comprensión de lo que esta sucediendo exactamente en el lugar de impacto."

Simon-Miller estimó el diámetro del objeto de impacto en unos cientos de metros. La fuerza de la explosión en Júpiter fue miles de veces mayor que el cometa que se sospecha impactó sobre Siberia en la región de Tunguska en 1908.

La imagen fue tomada mediante la nueva cámara Wide Field Camera 3. Este nuevo instrumento fue instalado por los astronautas del Atlantis el pasado mes de mayo, y aunque no está plenamente calibrada puede obtener imágenes, la capacidad máxima de la cámara todavía no se ha mostrado.

"Este es sólo un ejemplo de lo que la cámara de alta tecnología puede hacer, gracias a los astronautas de la misión STS-125 y al equipo entero del Hubble" comentó Ed Weiler, admisitrador asociado de la Agencia en Washington. "Sin embargo, lo mejor está por venir."

Fuente original Universe Today
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Nuevas imágenes del impacto en Júpiter

Después de ser golpeado inesperadamente por un pequeño cometa o asteroide, Júpiter lleva un "moretón" que ha causado sensación en la prensa de esta semana. En luz visible el lugar del impacto aparece negro. Pero en esta nueva imagen tomada en el infrarrojo cercano por el Telescopio Geminis Norte desde Mauna Kea, Hawaii, la mancha adquiere un brillo espectacular amarillento.

"Empleamos la tremenda capacidad en el infrarrojo medio del Telescopio Geminis para registar los efectos del impacto en la alta atmósfera de Júpiter", dijo Mauna Kea, Hawaii, de la Universidad de California, Berkeley. "En estas longitudes de onda recibimos la radiación térmica (el calor) de la alta atmósfera del planeta. El lugar de impacto está claramente más caliente que sus alrededores, como muestra esta imagen tomada en la longitud infrarroja de 18 micrones."

Como recoge la información publicada anteriormente, esta nueva mancha fue descubierta por el astrónomo amateur Anthony Wesley, el pasado 19 de julio. Este descubrimiento ha generado una intensa actividad en los grandes observatorios que han estado observando Júpiter para intentar conocer sobre el impacto y sobre el objeto que lo produjo. Los astrónomos dicen que el objeto era probablemente un pequeño cometa o asteroide de tan solo unos cientos de metros de diámetro. Estos cuerpos son virtualmente imposibles de detectar cerca o más allá de Júpiter a menos que se revelen como cometas activos, o como en este caso hagan patente su presencia impactando en el planeta.

En las bandas infrarrojas el lugar de impacto aparece con un detalle notable. "La estructura del lugar de impacto es extrañamente parecida a las observadas después de los impactos del cometa Shoemaker-Levy 9 hace ahora 15 años" enfatizó Heidi Hammel (Space Science Institute), que es parte del equipo que detrás de las observaciones del Geminis. En 1994 Hammel lideró el Telescopio Espacial Hubble que captó Júpiter cuando fue impactado por un cometa desgarrado. "La morfología de esta estructura sugiere una forma de arco." declaró Hammel.

Las imágenes del Geminis se obtuvieron mediante el espectrómetro de imagen MICHELLE, se trata de uns serie de imágenes en 7 filtros en el infrarrojo medio. Dos de las imágenes (8.7 y 9.7 micrones) fueron combinadas en una imagen en color por Travis Rector de la Universidad de Alaska, Anchorage para crear la imagen final en falso color. Mediante las imágenes tomadas en un rango de longitude de onda de entre 8 y 18 micrones el equipo podrá desenmarañar los efectos de la temperatura, la abundancia de amoníaco y el contenido de aerosol en la alta atmósfera. Comparando estas observaciones del Geminis con otras pasadas y futuras el equipo podrá estudiar la evolución de estas formaciones mientras la atmósfera de Júpiter las dispersa.

"El equipo del Geminis ha hecho un esfuerzo heroico para conseguir estos datos" explicó de Pater. "Estuvimos observando en el telescopio 24 horas después de que se nos informara de la alerta." Debido a la naturaleza transitoria del fenómeno el telescopio y el equipo dieron prioridad este evento y reaccionaron rápidamente a la petición."

Fuente original Universe Today
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lunes, 20 de julio de 2009

Material radiactivo inundó el sistema solar primitivo

Un equipo internacional de astrofísicos que incluye a la Dra Maria Lugaro de la Universidad de Monash ha hallado una nueva explicación para la formación de nuestro sistema solar.

El equipo descubrió que los núcleos radioactivos encontrados en los meteoritos más antiguos datados en miles de millones de años, podrían haber sido producidos por una estrella agonizante cercana de seis veces la masa del Sol.

Lugaro declaró que estos descubrimientos podrían cambiar nuestras ideas actuales sobre el origen del sistema solar.

Una estrella gigante (a la izquierda) de unas seis veces la masa del Sol, agoniza cerca del joven sol (a la derecha). El gas eyectado por las estrellas agonizantes (en color rojo en la imagen) alcanza el disco protoplanetario y enriqueció los núcleos radiactivos sintetizados en la estrella gigante.

Lugaro explicó: "Conocemos la existencia de estos núcleos radiactivos en meteoritos desde en inicio de la década de los 60, pero no sabemos dónde se originaron. La presencia de estos núcleos radiactivos había sido ligada anteriormente a la explosión de una supernova cercana, pero vemos más ajustada la hipótesis de que su origen esté los vientos de una gran estrella agonizante."

Se alcanzó esta conclusión al combinar observaciones estelares telescopicas con modelos teóricos desarrollados en computadoras sobre cómo evolucionan las estrellas y qué reacciones nucleares ocurren en su interior.

"Necesitamos conocer si la presencia de núcleos radioactivos en sistemas planetarios jóvenes es algo común o por el contrario un caso especial en nuestra Galaxia, puesto que su presencia afecta la evolución de las primeras grandes rocas (los cuerpos planetarios que dieron origen a los asteroides y meteoritos) en el sistema solar. Se cree que estas son la fuente de gran parte del agua terrestre, que es esencial para la vida", explicó la Dra. Lugano.

"Un millón de años después de la formación del sistema solar los núcleos radiactivos se desintegraron dentro de las rocas en las que estaban atrapadas, liberando fotones de alta energía, lo que provocó que las rocas se calentasen. Puesto que se cree que gran parte del agua de la Tierra se originó en las primeras rocas, la posibilidad de la vida en la Tierra depende de su historia de calentamiento y esta a su vez de la presencia de núcleos de elementos radiactivos." declaró la Dra. Lugano.

"Lo que necesitamos ahora es investigar la probabilidad de que una estrella agonizante haya estado realmente cercana a la nuestra y que entonces nuestro sistema solar se haya contaminado con núcleos radiactivos. Esto nos informará sobre el lugar en que nació nuestro sistema solar y sobre la probabilidad de que nuestro sistema planetario primitivo se haya contaminado con núcleos radiactivos y finalmente sobre la probabilidad de que el agua esté presente en planetas terrestres de otros sistemas planetarios."

Estos descubrimientos fueron publicados en la revista the journal Meteoritic & Planetary Science

Fuente original Science Daily
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Impacto en las nubes de Júpiter


El astrónomo aficionado Anthony Wesley de Canberra, Australia tomó esta imagen de Júpiter el pasado 19 de julio mostrando un nuevo lugar de impacto en el planeta gigante. La imagen de Wesley muestra una mancha oscura en la región polar sur de Júpiter (en la parte superior de la imagen), a unos 216º de longitud sur en el sistema 2. Esta mancha es muy similar a las provocadas por la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 en 1994.

Aunque se creyó que esta mancha podría estar relacionada con la dinámica atmosférica de Júpiter, el impacto ha sido confirmado por expertos a través del NASA Infrared Telescope.

Esta mancha es posible observarla a través de un buen telescopio aficionado.

Wesley anotó en su diario de observaciones que comenzó a observar Júpiter a las 23:00 hora local (13:00 UTC), mediante un reflector Newton de 37 cm de diámetro. Wesley relató su descubrimiento: "Advertí una mancha oscura rotando en la región polar sur de Júpiter y llamó mi atención. Al principio estaba cerca del limbo y su visibilidad era mala (las condiciones de observaciones tampoco eran buenas) la vi como una vaga mancha oscura, me imaginé que era una tormenta normal en la región polar sur. Sin embargo, después al continuar rotando, pero entonces las condiciones mejoraron y de pronto me di cuenta de que no era solamente oscura era negra en todos los canales, lo que siginifica que era verdaderamente negra."

En primer lugar creyó que podría ser una luna oscura (como Calixto) o la sombra de una luna, pero estaba rotando en el lugar equivocado y con el tamaño equivocado. "También advertí que se movía demasiado despacio como para ser una luna o una sombra. Por lo que podía ver estaba rotando de forma sincrónica con una mancha cercana oval blanca con la que estaba familiarizado. Esto sólo podía significar que esta mancha estaba al nivel de las nubes y no sencillamente la sombra proyectada de una luna. Entonces comencé a emocionarme."

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miércoles, 15 de julio de 2009

Japeto: personalidad bipolar y 2

Ambos hemisferios están acribillados por cráteres de impacto, sin embargo existen accidentes más prominentes que los cráteres en la topografía de Japeto. Uno de los aspectos más extraños descubiertos por las imágenes de Cassini es una larga cadena montañosa situada casi exactamente en el ecuador, como si fuera el abultamiento de una nuez. Algunas de estas montañas ya habían sido fotografiadas en las imágenes de los Voyager, pero nadie esperaba que se extendiesen por la mitad del satélite. Existen lugares en que esta cadena es realmente alta alcanzando 20 km, y midiendo 70 km en la base. Lo que es verdaderamente notable para un mundo de apenas 1400 km de diámetro.

Hemisferio brillante de Japeto visto por la sonda Cassini

Hemisferio oscuro de Japeto visto por la sonda Cassini

El análisis de esta cadena montañosa sugiere que es muy antigua, quizá el resultado de disminución de la velocidad de rotación de Jápeto. Pero los impactos posteriores han masacrado esta cadena de tal forma que es difícil de averiguar su forma inicial y por tanto su origen. Además la forma abollada del satélite indica que durante la mayor parte de su historia ha permanecido rígido y congelado.

Si Japeto se ha congelado hace tanto tiempo la teoría de la actividad geológica interna que explicarse la separación entre el terreno claro y oscuro no tiene sentido. Algo debería mantener esta separación tan marcada puesto que los innumerables impactos producidos en su historia habrían expuesto el hielo brillante en las regiones oscuras y habrían distribuido el material oscuro a la región es anteriormente brillantes. Por lo cual los científicos buscan un origen externo a esta marcada diferenciación.

Cadena montañosa Himalaya en el ecuador de Japeto

El equipo de imagen de Cassini ha descubierto algunas pistas en los patrones de material claro y oscuro. En primer lugar, la historia no es tan sencilla como "el lado de avance es oscuro y el lado posterior es claro". El material oscuro que rodea el ecuador invade el lado posterior, mientras que los polos Norte y Sur son brillantes tanto en el hemisferio de avance como en el hemisferio posterior.


Contraste abrupto entre las zonas brillantes y oscuras de Japeto

Aunque existe una diferencia de color que se ajusta bastante bien con el límite avance-posterior, el lado de avance que en un tono más rojizo que el lado posterior. Al acumularse este material oscuro y calentarse lo suficiente, se produjo un proceso de "segregación térmica", mediante el cual comenzó a evaporarse hielo de agua del lado oscuro en dirección a las zonas más frías (los polos y otras regiones). Éste proceso se habría continuado produciéndose hasta hoy, oscureciendo las partes ricas en este material. Éste modelo de segregación térmica sea utilizado para explicar el extraño terreno de la luna de Júpiter Calixto.

Cuando el material oscuro aterrizó en el hielo de Japeto, el hielo oscuro se calentó más deprisa, y a temperaturas más altas que el hielo brillante. Cuando el hielo oscuro se expone a la luz del sol el hielo de esta región se vaporiza más deprisa que el hielo de la regiones brillantes. La segregación térmica tiene sentido tiene Jápeto puesto que al situarse en una órbita muy distante gira muy lentamente una vez cada 80 días. Por lo que su temperatura diurna confirmada por instrumento CIRS (unos 140º C en la región oscura) se elevan mucho más que las otras lunas facilitando la vaporización.

El vapor de agua finalmente se congela y vuelve al suelo pero es más probable que se congele en superficies más frías, como las áreas brillantes por las áreas son variadas como los acantilados de los cráteres. Al perder el hielo las regiones oscuras se vuelven más oscuras. Es un proceso en cadena que oscurece rápidamente la regiones oscuras en cuestión de unos millones a unas decenas de millones de años, un período corto geológicamente hablando. Cuando Cassini sobrevoló Japeto durante septiembre de 2007 obtuvo imágenes detalladas de la zona de transición entre las regiones oscuras y las claras. La conclusión es que no había zonas grises, sólo blancas y negras, confirmando el modelo de segregación térmica. La fuente inicial del oscurecimiento del hemisferio de avance es todavía un misterio.

Al parecer Cassini no va a volver a sobrevolar Japeto, ni siquiera en el caso de que se autorice la misión hiperextendida. Otra sonda debería continuar investigando sobre los misterios de este satélite, la misión TSSM que debería lanzarse en la década de 2020 es la encargada de continuar esta exploración.

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Agujeros negros vagabundos cruzan el espacio

El enjambre compacto de estrellas que rodea un agujero negro supermasivo después de que haya sido expulsado violentamente de una galaxia representa un nuevo tipo de objeto que podría dar claves sobre como esta eyección sucedió. Los sistemas estelares hipercompactos son el resultado de la eyección violenta de un agujero negro supermasivo para después fusionarse con otro agujero negro supermasivo. El agujero negro expulsado se lleva estrellas de la galaxia en su camino. Las estrellas más cercanas al agujero negro se mueven en tandem con el objeto masivo y registran la velocidad a la que sucedió la eyección.

"Podemos medir la intensidad de la eyección midiendo la velocidad de las estrellas que se mueven alrededor del agujero negro" explicó David Merritt, profesor de Física el Instituto Tecnológico de Rochester. "Sólo las estrellas que orbitan más rápido que la velocidad de eyección permanecen unidas al agujero negro después de la eyección. Estas estrellas tienen también un registro fósil de la eyección, incluso después de que el agujero negro haya perdido actividad. En principio pueden reconstruirse las propiedades, lo que resulta muy interesante puesto que no existe otra forma de hacerlo."

Representación artística de un sistema estelar hipercompacto

En un artículo publicado el 10 de julio del Astrophysical Journal, Merritt y sus colegas discuten las propiedades teóricas de estos objetos y sugieren que cientos de estos débiles enjambres de estrellas que podrían detectarse en longitudes de onda infrarrojas en nuestro ambiente cósmico más inmediato. Algunos de estos objetos pueden haberse detectado ya en sondeos astronómicos.

"Encontrar estos objetos es como descubrir el ADN de una especie extinta hace mucho tiempo", explicó el miembro del equipo Stefanie Komossa, del Instituto Max Planck de Física en Alemania.

Los astrónomos dicen que los mejores lugares para encontrar estos sistemas estelares hipercompactos es en cúmulos de galaxias, como los cercanos cúmulos de galaxias de Coma y Virgo. Estas densas regiones del espacio contienen miles de galaxias que se han estado fusionando desde hace mucho tiempo. Las fusiones de galaxias producen también las fusiones de sus agujeros negros, un requisito previo para estas eyecciones.

"Incluso si el agujero negro resulta expulsado de una galaxia, va a estar todavía unido gravitacionalmente al cúmulo entero de galaxias", añade Merritt. "El agujero negro sufre la acción de la gravedad total de todas las galaxias del cúmulo. Si se ha producido una expulsión como la descrita el agujero negro estará en algún lugar del cúmulo."

Merritt y los coautores de este estudio creen que los científicos ya han observado sistemas estelares hipercompactos y todavía no se han dado cuenta. Estos objetos serían confundidos facilmente con sistemas estelares comunes como los cúmulos globulares. La pista clave que hace únicos a estos sistemas hipercompactos es su alta velocidad interna. Esto es sólo detectable midiendo las velocidades de sus estrellas alrededor del agujero negro, una medida complicada de obtener puesto que necesitaría largos tiempos de exposición en un gran telescopio.

De vez en caundo los sistemas estelares hipercompactos advertirán su presencia de una forma mucho más impactante, cuando una de las estrellas resulte desgarrada por las fuerzas de marea del agujero negro supermasivo. En este caso la gravedad estira la estrella y la succiona hacia el interior del agujero negro. La estrella al ser desgarrada provoca una fulguración en forma de haz que indica la presencia de un agujero negro. La posibilidad de detectar una de estas fulguraciones se discutió por primera vez en un artículo de agosto de 2008 firmado por los coautores Merritt y Komossa.

"El único contacto de estos agujeros negros vagabundos con el resto del universo es a través de su ejercito de estrellas", comenta Merritt, "con un despliegue ocasional de fuegos artificiales que señala 'aquí estoy'."

Fuente original Universe Today
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5 Lecciones de Phoenix sobre el agua el Marte. Parte 3: El carbonato de calcio

El carbonato de calcio presente en toda la Tierra, es el ingrediente clave en las rocas sedimentarias y algunos yesos, las personas lo tomamos además como suplemento de calcio. Los investigadores han confirmado que los análisis de Phonix del suelo de Marte mostraban mucho carbonato de calcio. Este mineral que los investigadores encontraron calentando el suelo, es un signo prometedor de que el agua líquida tuvo de alguna manera que existir, declaró Smith, puesto que el carbonato de calcio casi siempre necesita agua para formarse.

El brazo robótico del aterrizador Phoenix de la NASA introduce tierra marciana para su análisis

El dióxido de carbono de la atmósfera marciana reacciona primero con el agua en el suelo , después el agua precipita calcio en el suelo para formar carbonato de calcio. La única otra forma que este mineral se forme naturalmente es a través de los volcanes de baja presión, añade Smith, pero sólo se conoce que suceda esto en un solo de los volcanes terrestres, por lo que esta explicación es improbable.

La existencia de carbonato cálcico es una buena noticia para los buscadores de vida, puesto evita que el suelo se acidifique y mantiene el pH similar al agua del mar terrestre.


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La expedición marciana Mars 500 regresó a la Tierra

Los seis tripulantes del programa Mars 500 "regresaron a la Tierra", una vez completada su misión marciana. Este experimento aisló en la Tierra a un grupo de voluntarios para investigar los efectos médicos y psicológicos en los viajes espaciales prolongados. "Hemos completado con éxito nuestra misión", declaró el tripulante Oliver Knickel. "Ha sido un gran trabajo del que estamos muy orgullosos. Espero que los datos científicos que hemos aportado en los últimos meses ayudarán a realizar una misión a Marte lo antes posible."

La tripulación multimacional Mars 500 completó su misión con éxito

Esta misión simulada comenzó el 31 de marzo de este año en una instalación de aislamiento en Moscú, la tripulación participación en diversos escenarios simulando un viaje al planeta rojo, como un lanzamiento, el viaje, la llegada, la trasferencia a la superficie marciana, emergencias simuladas, y finalmente el largo regreso a casa.

Todas las comunicaciones con el exterior de la instalación tuvieron un retraso de 20 minutos, en cada dirección, justo el retraso de las transmisiones de radio a un planeta a la distancia de Marte. Lo único que faltaba en este vuelo simulado eran las condiciones de microgravedad y la gravedad marciana de algo más de un tercio de la terrestre. Por supuesto la tripulación nunca afrontó los riegos reales de lanzamiento, el vuelo, el aterrizaje o la vida en un planeta hostil para la vida humana. La tripulación incluyó a Knickel, ingeniero mecánico del ejército alemán, Cyrille Fournier piloto de aerolínea francés y cuatro rusos: el cosmonauta Sergei Ryazansky (comandante), Oleg Artemyev, Alexei Baranov (médico), Alexei Shpakov (fisiólogo deportivo).

Vista externa del módulo de Mars 500 Crédito: ESA

La tripulación preparó su comida para complementar las comidas empacadas típicas del espacio. El tiempo libre lo pasaron leyendo, viendo películas, escuchando música y jugando juntos.

"Hemos tenido un extraordinario espíritu de equipo trabajando los 105 días" comentó Cyrille Fournier. "Vivir durante un tiempo tan largo en un lugar cerrado sólo puede funcionar cuando la realmente los tripulantes se llevan bien entre si. La tripulación es clave para el éxito de la misión, esto fue algo muy evidente para mi durante los 105 días."

El estudio inicial de 105 días es el experimento precursor de una misión completa de una expedición a Marte que debería comenzar a comienzos de 2010. Este estudio tendrá también a una tripulación de 6 miembros confinados en la misma cámara para experimentar una misión marciana de 520 días.

Fuente original Universe Today
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Espejos en la Luna y 2

Dicke fue miembro del consejo científico asesor del Apolo. Dicke escuchó las quejas de los astronautas de que muchos de los experimentos propuestos eran mucho trabajo para realizar llevando trajes espaciales. Por lo que sugirió que sencillamente dejasen algunos espejos en el suelo lunar y los dirigiesen aproximadamente hacia la Tierra y los astrónomos harían el resto.

La propia teoría de Brans-Dicke fue la primera víctima del éxito de los experimentos con los reflectores laser. Las medidas eran tan precisas que mostraban que la masa inercial y la masa gravitacional eran iguales tal y como decía Einstein. La precisión en las medidas era de 1 parte entre 10 billones. Esto acota severamente la intensidad de una quinta fuerza de la naturaleza. Sin embargo, los nuevos enfoques teóricos como la teoría de cuerdas, las teorías antigravitatorias como la quintaesencia todas implican a que el principio de equivalencia debe romperse.

Medir la distancia Tierra-Luna es una forma de comprobar la Teoría de la Relatividad

"Hemos llegado a un punto dónde podemos esperar encontrar violaciones. Cualquier mejora en la precisión es teóricamente relevante." añadió Murphy.

En este punto las mejoras en la tecnología en tierra ha permitido al equipo mejorar la precisión de unos pocos centímetros a unos milímetros. El problema es que el análisis de los datos no tiene la misma rapidez que la toma de medidas.

En la escala milimétrica hay un número de nuevos efectos contra los que hay que luchar, como la presión de radiación solar, que empuja la órbita lunar entera de su posición calculada a unos 4 milímetros. Todo esto debe incluirse en el análisis. Pero por encima de esto la relatividad general tiene que llegar a un enfoque matemático de muy alta precisión para determinar si existen sutilezas que hasta ahora han sido pasadas por alto, aunque pueden ser relevantes a escalas milimétricas.

"Lo más importante es que estamos recopilando datos. El dinero nos entra en el banco", comenta Murphy. "El análisis va a continuar hasta que nos satisfaga el nuevo modelo lunar."

En lo que se refiere a los 20 años mencionados de observaciones de la constante gravitatoria de Newton, que parecía algo imposible en los 60, el equipo de Murphy ha refinado el valor de la constante a menos de una parte en 1 billón cada año. Esto constituye un fuerte acotamiento para las nuevas teorías físicas y cosmológicas.

"Es increíble pensar que esto ha sido un éxito técnico enorme y que todavía podemos usar la tecnología para conseguir una precisión todavía mayor. Nunca hubiera contado con esto en 40 años de observaciones. Es un tremendo éxito." concluyó Nordtvedt profesor emérito de la Universidad de Montana State en Bozeman.

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Fuente original New Scientist
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martes, 14 de julio de 2009

¿Cómo sufre el corazón la ausencia de gravedad? 1

Todos hemos visto en video a los astronautas flotando y moviéndose graciosamente en la Estación Espacial Internacional (ISS) como peces en el agua. Parece tan relajante... aunque lo parezca podría no serlo tanto pues existen inconvenientes a una caída libre permanente.

El astronauta Clay Anderson flota a través del nodo Unity de la ISS.

"Cuando los astronautas regresan a la Tierra después de un largo tiempo en el espacio, no solamente su sistema vestibular y su sistema cinético sensorial resulta confundido, también sus huesos y músculos sufren un deterioro", afirma el Dr. Benjamin Levine de la Universidad de Texas Southwestern Medical Center.

En el espacio todavía más que en la Tierra existe el principio de "si no lo usas lo pierdes", todas las partes del cuerpo humano necesitan trabajar para permanecer funcionales. Los huesos deben soportar peso para mantener su densidad y fuerza. Los músculos necesitan tirar o empujar contra una resistencia para permanecer en forma, sin el trabajo se echan a perder.

Pero ¿es esto verdad para un músculo crítico: el corazón humano?

La NASA está iniciando un nuevo estudio llamado Integrated Cardiovascular2 para averiguarlo.

Julie Robinson, científica del programa de la ISS, comentó a este respecto: "Sabemos que los astronautas que pierden masa cardiaca y ejercitan su capacidad durante largo tiempo en microgravedad. Sospechamos que esto podría llevar a perjudicar la función cardiaca, que podría provocar baja presión sanguínea en los astronautas e incluso mareos cuando los astronautas retornan a la gravedad normal. Pero todavía necesitamos información detallada. En el futuro los astronautas pasarán tiempos cada vez más largos en el espacio, e incluso vivirán y trabajarán en la Luna y Marte. Queremos saber exactamente cómo la vida en el espacio afecta a sus corazones y a su función cardiaca."

El Dr. Levine es el investigador principal para el experimento junto con su colega Michael Bungo de la Universidad de Texas Health Science Center en Houston. Ambos junto con otros expertos en cardiología integran un equipo para este trabajo de investigación, el más amplio y avanzado estudio de su clase hasta ahora.

"Estamos investigando cómo, cuanto y a qué velocidad se produce el deterioro cardiaco en el corazón durante un viaje espacial de larga duración", explica Levine.

Diagrama generado por computadora del experimento Integrated Cardiovascular investigation abordo de la ISS.

La tripulación de la ISS que recientemente se ha incrementado a 6 miembros ayudará en esta investigación a Levine y su equipo para encontrar respuestas actuando como sujetos de ensayo en Integrated Cardiovascular. El experimento durará más de dos años, lo suficiente como para reunir gran cantidad de datos en 12 astronautas distintos antes, durante y después de su permanencia en el espacio.

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Japeto: personalidad bipolar 1

A diferencia de Encelado y Titán, Japeto esta geológicamente muerto. Sin embargo, es una luna muy interesante debido a su color.

El astrónomo italiano Cassini se sorprendió al ver cómo este satélite de Saturno literalmente desaparecía cada 40 días, durante la mitad de su órbita Japeto disminuía su brillo periódicamente por debajo del umbral de visibilidad de su rudimentario telescopio.

El propio Cassini concluyó que el extraño comportamiento de esta luna tenía que ser debido al hecho de que uno de sus hemisferios era muy brillante mientras que el otro era mucho más oscuro.



Primeras imágenes de Japeto del Voayger 1. Donde se vislumbra la estructura mencionada en la novela de A. C. Clarke

El 14 de noviembre de 1980 transmitió por primera vez la primera imagen nítida de Jápeto a la Tierra, demostrando que la conclusión de Cassini 300 años atrás era correcta, curiosamente el lado de avance de Jápeto era 10 veces más oscuro que el lado posterior, mientras el primero reflejaba un 4 o 5% de luz (la misma que un trozo de carbón), el segundo tenía el brillo del cielo.

Curiosamente el escritor de ciencia ficción Arthur C. Clarke había descrito a Jápeto en su novela "2001 Una Odisea del Espacio" con una región elíptica blanca con un agujero negro en el centro exactamente lo que revelaban las imagenes del Voyager 1.

Japeto fotografiada por Voyager 2 en 1981

En agosto de 1981 la sonda de la NASA Voyager 2 fotografío de nuevo la luna a tan sólo 996.000 kilómetros, obteniendo imágenes todavía mejores.

Sin embargo no fue hasta el sobrevuelo de la nave Cassini del 10 de septiembre de 2007 a tan sólo 1600 km de distancia cuando verdaderamente se obtuvieron las primeras imágenes de alta resolución de la luna.

La dicotomía entre ambos hemisferios de Jápeto ha intrigado profundamente a los científicos, preguntándose si esta característica tiende un origen endógeno o exógeno.

La primera explicación propuesta es que el material oscuro surgió del interior de Jápeto mediante una combinación de impactos y criovulcanismo.

La segunda explicación propone que el material oscuro procede de otro satélite de Saturno y fue eyectado a través del impacto de un gran meteorito, los satélites candidatos podrían ser Febe o Hiperión. Los resultados del sobrevuelo de Cassini parecen apoyar esta última teoría.

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¿Perderá la Tierra su escudo magnético en 2012? y 6

La inversión geomágnética es un área de creciente de investigación geofísica que continuará ocupando a los físicos y geólogos durante años.

Aunque la dinámica que subyace a este extraño acontecimiento no se comprende todavía bien, no existe absolutamente ninguna evidencia científica que apoye la afirmación de que podría haber una inversión geomagnética hacia el 21 de diciembre de 2012.

La profecía maya para 2012 que se reviste de algunas ideas científicas, puede ser un gran filón para el cine o algunos listos, pero desde luego carece de todo rigor científico

Además los efectos de semejante inversión han sido totalmente exagerados. Aunque experimentaramos una inversión geomagnética en el transcurso de nuestras vidas (lo cual es altamente improbable), sería improbable que fuesemos cocinados vivos por el viento solar, o barridos del mapa por los rayos cósmicos. Es improbable que sufrieramos una extinción en masa (después de todo el himo erectus sobrevivió a una inversión magnética, aparentemente de forma sencilla). Probablemente experimentáramos más auroras en todas las latitudes mientras el campo magnético dipolar se asienta en su nuevo estado invertido, podría haber un pequeño incremento en las partículas energéticas provenientes del espacio. Pero recuerda que aunque la magnetosfera se debilite eso no significa que perdamos la protección pues nuestra gruesa atmósfera es también un escudo contra las embestidas del espacio.

Los satélites podrían funcionar mal y las aves migratorias podrían confundirse, pero es descabellado predecir un colapso mundial por esta razón.

En conclusión:
  • La inversión geomagnética es de naturaleza caótica. No hay manera de predecirla.
  • Sencillamente porque se debilite el campo magnético terrestre no significa que esté cercano a colapsar. La intensidad del campo geomagnético es superior al promedio si comparamos las medidas actuales con las de hace un millón de años.
  • Los polos magnéticos no están situados en zonas geográficas exactas, sino que se mueven a velocidades variables y de hecho se han movido desde que comenzaron a estudiarse.
  • No existen evidencias que sugieran de influencias internas o externas en la dinámica geomagnética, por lo tanto no existe ninguna conexión del ciclo solar con la variación del campo magnético.
Entonces sabiendo todo esto ¿vamos a ser tan estúpidos de creer que va a existir una inversión magnética en 2012? por supuesto que no.

Una vez más el "escenario profético" del 2012 hace aguas por todas partes. No existen dudas de que la inversión geomagnética se producirá en el futuro en la Tierra, pero estamos hablando de escalas de tiempo del orden de 500 años a varios cientos de millones de años, no para dentro de 3 años.

Para conocer más sobre esta corriente de pensamiento religiosa, filosófica y pseudocientífica visita este enlace.

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Fuente original Universe Today
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Espejos en la Luna 1

Todas las noches despejadas cuando la Luna está alta en el cielo, un grupo de astrónomos de Nuevo Mexico dirigen su atención a nuestro satélite natural y disparan repetidamente pulsos de luz mediante un laser. El objetivo de estos pulsos son los pequeños reflectores instalados en la superficie lunar por el Apolo 11, 14 y 15 y por dos aterrizadores rusos.

De cada 300.000 billones de fotones enviados a la Luna sólo 5 son enviados de vuelta, el resto se pierden en nuestra atmósfera, o no dan en el blanco en los reflectores.

Para esta pequeña cosecha, el equipo tiene que determinar el movimiento de la Luna con una precisión de uno o dos milímetros, una precisión tal que potencialmente puede encontrar grietas en la teoría de la relatividad general de Einstein. Si sucediera esto los reflectores laser de las misiones lunares serían el mayor legado científico de las misiones Apolo.

Reflector Laser lunar instalado por la misión Apolo 11

El uso de reflectores laser tiene una larga historia. "No había nacido cuando los primeros reflectores se instalaron en la Luna" dice Tom Murphy de la Universidad de California, San Diego, de 39 años. Murphy encabeza el experimento en el Observatorio de Apache Point en Sunspot, Nuevo Mexico.

A mitad de los 60 cuando la NASA pidió sugerencias para experimentos que podrían desarrollarse en la Luna los reflectores laser fueron citados pero en realidad nadie sabía que hacer realmente con ellos, había sugerencias para buscar cambios graduales en la constante gravitatoria de Newton, pero iba a ser necesario realizar experimentación durante unos 20 años, algo para lo cual nadie deseaba comprometerse. Entonces un joven investigador llamado Ken Nordtvedt tuvo una idea.

A través de un diabólico desarrollo matemático mostró que en unos pocos años años los datos podían utilizarse para probar una de las piedras angulares de la relatividad general llamada el principio de equivalencia. Este principio parte de la idea de que un cuerpo tiene dos tipos de masa. La primera se llama masa gravitacional y es la masa que produce y es sensible a la fuerza de gravedad. La segunda se llama masa inercial que describe la dificultad de mover un objeto desde su estado de movimiento actual. El principio de equivalencia afirma que ambas son exactamente iguales.

El principio de equivalencia se encuadra en la relatividad general, pero a mediados de los 60 una teoría rival desarrollada por los físicos americanos Carl Brans y Robert Dicke estaba ganando terreno. La teoría de Brans-Dicke de la gravitación rompía el principio de equivalencia y se postulaba como la quinta fuerza de la naturaleza. La teoría Brans-Dicke predecía una perturbación de 13 metros en la órbita lunar. Nordtvedt mostró que mediante el análisis de la luz reflejada desde la Luna se podría probar la existencia de dicha perturbación.

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Spirit captura un torbellino de polvo con efectos especiales

Los científicos han combinado tres imágenes tomadas con segundos de diferencia a través de distintos filtros de color para crear una imagen de un torbellino de polvo con efectos especiales moviéndose sobre Marte.

La cámara panorámica de Spirit estaba tomando exposiciones a través de distintos filtros de color durante Sol 1919 (día marciano 1919 de misión) correspondiente al 27 de mayo para integrar una imagen panorámica en color mayor. En tres exposiciones tomadas hacia el oeste con segundos de diferencia, se capturó un torbellino en movimiento. Al combinar las imágenes para generar una imagen en color del terreno marciano resalta el torbellino de polvo en distintos colores, en distintas posiciones según su posición en cada exposición tomada.

Los torbellinos de polvo ocurren tanto en la Tierra como en Marte cuando el Sol calienta la superficie, y produce una capa de aire caliente justo por encima de la superficie. Puesto que el aire caliente es menos denso que la atmósfera más fría que está por encima, se levanta produciendo remolino térmico que levanta el fino polvo de la superficie y lo transporta a la atmósfera. Esta lengua de polvo se mueve según el viento local.

Hasta ahora se han registrado 650 torbellinos de polvo desde que Spirit comenzó su misión en enero de 2004. La misión está actualmente en su tercera temporada de torbellinos de polvo en Marte, que normalmente comienza con la primavera marciana.

Para tomar imágenes en color Spirt realiza tres exposiciones separadas esto funciona bien para el paisaje estático, sin embargo cuando un objeto está en movimiento como un torbellino de polvo no es posible integrar las exposiciones de los filtros y aparecen tres imágenes.

En la imagen se ha resaltado el contraste para destacar el torbellino de polvo sobre el horizonte.

Arriba hay una imagen compuesta que combina estas exposiciones para dar color a un paisaje marciano. Las exposiciones con varios filtros de colores producen que el torbellino aparezca azul en la primera posición, violeta el la seguna y amarilla en la tercera. Un segundo torbellino se estaba consolidando durante las primeras dos exposiciones y aparece en color naranja en su posición al tomar la tercera exposición. En primer plano aparece el extremo norte de unos montículos llamados "Tsiolkovsky", a unos 25 metros de Troy.

Crédito: NASA/JPL-Caltech/Cornell University/Texas A&M

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Nuevo mapa infrarrojo de Venus apunta a la existencia pasada de continentes y océanos

La sonda europea Venus Express ha trazado el primer mapa del hemisferio sur de Venus en longitudes de onda infrarrojas. El nuevo mapa sugieres que nuestro planeta vecino fue más parecido a la Tierra en el pasado, con un sistema de tectónica de placas y con un océano de agua.

El mapa abarca unas 1000 imágenes individuales registradas entre mayo de 2006 y diciembre de 2007. Puesto que Venus está cubierto de nubes las cámaras normales no pueden observar la superficie, sin embargo, Venus Express emplea un sistema peculiar de cámaras infrarrojas que permite ver a través de las nubes.

Aunque algunos sistemas de radar se han empleado en el pasado para trazar mapas de alta resolución de la superficie de Venus, la sonda Venus Express es la primera en crear un mapa que sugiere las composiciones químicas de las rocas. Los nuevos datos son consistentes con las suposiciones de que las tierras altas de Venus fueron una vez continentes rodeados por un océano y produjeron una intensa actividad volcánica en el pasado del planeta.

Representación artística de los volcanes de Venus

"No es una prueba pero es consistente. Todo lo que podemos decir con certeza en este momento es que las rocas de las mesetas son diferentes a todas las demás", afirmó Nils Mueller del Grupo de investigación Joint Planetary Interior Physics Research Group en la Universidad de Muenster y DLR Berlín, que encabezó los esfuerzos para elaborar este mapa.

Las rocas parecen distintas puesto que la cantidad de luz infrarroja que radian hacia el espacio es similar a la forma en que los ladrillos de un muro se calientan durante el día para liberar su calor durante la noche. Además superficies distintas radian diferente cantidad de calor en longitudes de onda infrarroja debido a los distintos valores de emisividad propias para cada material. El Espectrómetro Infrarrojo VIRTIS ha captado esta radiación infrarroja durante las órbitas nocturnas en las que sobrevolaba el hemisferio sur del planeta.

Los ocho aterrizadores rusos que se posaron en la superficie de Venus en los 70 y 80 lo hicieron lejos de las Tierras altas y en las imágenes enviadas de sus lugares de aterrizaje aparecen unicamente rocas ricas en basalto. Este nuevo mapa muestra que las rocas de las mesetas Phoebe y Alpha tienen colores más claros y parecen más antiguas que la mayor parte del planeta. En la Tierra estas rocas claras son habitualmente granito y forman los continentes, ver noticia relacionada.

El primer mapa de infrarrojo del hemisferio sur de Venus, realizado con el Visible and Infrared Thermal Imaging Spectrometer, VIRTIS de Venus Express.

El mapa comprende unas 1000 imágenes individuales registradas desde unos 60.000 km. Los nuevos datos refuerzan la teoría de que Venus tuvo una tectónica de placas y de que sus Tierras altas son continentes y las bajas fueron lechos oceánicos.

El mapa está centrado en el polo sur de Venus. Las medidas varían desde 442ºC (rojo) a 422º C (azul). Las temperaturas más altas corresponden a latitudes inferiores mientras que las temperaturas más bajas correspnden a latitudes superiores. Las diferencias térmicas son claves para comprender si Venus todavía es activo hoy. Sin embargo, una "anomalía de flujo" podría estar relacionada también con la diferente emisividad de la superficie de las regiones del planeta.

Crédito: ESA/VIRTIS/INAF-IASF/Obs. de Paris-LESIA

El granito está formado cuando rocas antiguas basálticas se hunden en el planeta por la deriva continental, en un proceso conocido como tectónica de placas. El agua se combina con el basalto para formar granito y posteriormente el granito asciende lentamente para formar la corteza continental.

"Si hay granito en Venus, tuvo que haber un océano y una tectónica de placas en el pasado", afirma Mueller

Mueller señala que la única forma de saber con seguridad si las mesetas son continentes es eniviar un aterrizador ahí. Con el tiempo el agua de Venus se ha perdido en el espacio, pero podría haber todavía actividad volcánica. La observaciones infrarrojas son muy sensibles a la temperatura. Pero en todas las imágenes las variaciones son pequeñas de entre 3 y 20ºC mucho menos de lo que se espera de coladas de lava calientes.

Aunque Venus Express no ha aportado ninguna prueba de una actividad volcánica en Venus hoy en día, Mueller no la descarta. "Venus es un planeta grande, que está calentandose por elementos radioactivos en su interior. Debería tener por eso tanta actividad volcánica como la Tierra", explica. De hecho algunas zonas parecen estar compuestas de una roca más oscura, lo que sugiere colada volcánicas relativamente recientes.

Este nuevo mapa da a los astrónomos otra herramienta en su intento de comprender por qué Venus es tan parecido a la Tierra en tamaño y ha evolucionado de una manera tan diferente.

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El radar de Goldstone crea un mapa de impacto para LCROSS

La NASA ha anunciado recientemente la creación de un nuevo mapa en falso color del polo sur lunar, un esfuerzo para facilitar a los planificadores de la misión LCROSS la elección de un lugar para colisionar su impactador. El nuevo mapa topográfico está entre los más complejos creados hasta ahora mostrando colores brillantes en los contornos y revela también imágenes no vistas hasta ahora de los cráteres lunares en sombras. La luz solar jamás llega a estos cráteres y permanecen siempre ha temperaturas muy bajas.

El mapa de colores realizado por ondas de radar ayudará al equipo de la misión LCROSS a escoger un lugar de impacto para esta sonda

Los cráteres lunares en sombras están considerados como los lugares más prometedores para encontrar hielo de agua en la Luna al hallarse a temperaturas muy por debajo del punto de congelación del agua. "Desde el comienzo de los tiempos estos cráteres han sido siempre invisibles para la humanidad. ahora vemos la topografía de su interior con detalle", comentó al respecto Barbara Wilson, del JPL de la NASA en Pasadena California.

Para el nuevo mapa los expertos utilizaron el Goldstone Solar System Radar observatory, un radiotelescopio emplazado en desierto de Mojave en California. Mediante el uso de ondas de radio se ha conseguido una excelente resolución en las imágenes de 40 metros, un valor muy bueno sobre todo si tomamos en cuenta los casi 400000 km que nos separan de la Luna. Obtener respuesta de la Luna a los pulsos del radar de Goldstone sólo se necesitan 2 segundos y medio. Goldstone genera pulsos de 500 Kw (500.000 vatios), el pulso fue generado durante 90 minutos y después de alcanzar la Luna es rebotado desde los relieves lunares para ser después recibido de vuelta, los datos se usaron para generar un mapa detallado de la topografía lunar en su región polar sur.

La parábola del radar de Goldstone tiene 70 metros de diámetro, y es una de las tres grandes antenas que integran la red de espacio profundo Deep Space Network. La finalidad de la red es localizar y rastrear casi todas las sondas planetarias que se encuentran viajando a través del sistema solar. Las otras dos grandes antenas están situadas en las cercanías de Madrid (España) y en Canberra (Australia). Estas antenas pueden realizar otras funciones y actuar como radiotelescopios, esta vez para servir de apoyo a la misión LCROSS.

Una vez que los dos impactadores de la misión LCROSS choquen contra la Luna levantaran una nube de polvo, escombros y ojalá que hielo también. Sondas con espectrógrafos y grandes telescopios estudiarán la nube en el momento que ocurra el impacto, con esperanzas de detectar rastros de hielo congelado entre los desechos del impacto.

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sábado, 11 de julio de 2009

¿Perderá la Tierra su escudo magnético en 2012? 5

El spin de los electrones en los minerales está gobernado por el campo magnético dominante durante las épocas de fuerte campo dipolar, esto electrones apuntan hacia el polo norte magnético. Cuando el campo dipolar es débil los electrones apuntan a donde hay un campo magnético diminante cualquiera que este sea en este caso el campo magnético distribuido. Los científicos creen que cuando lo que haya debilitado el campo dipolar cae por debajo de un cierto umbral, el campo distribuido empuja al campo dipolar fuera de eje provocando una migración magnética.

"El campo magnético es una de las características fundamentales de la Tierra. Sin embargo es también uno de los mayores enigmas para la ciencia." añdió Singer. "Conocer la causa de esta inversión es algo que hemos estado persiguiendo durante más de 100 años."

Movimiento del polo norte magnético a lo largo del ártico canadiense durante 1831-2001 (Geological Survey of Canada)

"Aunque parece haber una tendencia actualmente a la baja de la intensidad del campo magnético, el campo magnético actual todavía se considera que está por encima del promedio, cuando se compara con las variaciones medidas en la historia reciente. Según los investigadores de la Scripps Institution of Oceanography, de San Diego, si el campo magnético continuase disminuyendo con la tendencia actual, el campo bipolar sería cero en un plazo de 500 años. Sin embargo, es más probable que la fuerza del campo sencillamente rebote y se incremente como lo ha hecho en los últimos miles de años, continuando con sus fluctuaciones naturales.

Las posiciones de los polos magnéticos se conocen solamente en el ártico y en él antártico. Si tomamos el polo norte por ejemplo (en la imagen de la izquierda); su velocidad se ha acelerado al norte en las llanuras de Canadá desde 10 km por año en el siglo XX a 40 km por año en los últimos años. Se cree que si el punto del norte magnético continúa esta tendencia, saldrá de Norteamérica y entrará en Siberia en unas décadas. Sin embargo, este no es un nuevo fenómeno. Desde el descubrimiento de James Ross de la situación del polo norte magnético por primera vez en 1831, su lugar se a modo cientos de kilómetro incluso las medidas actuales muestran una aceleración).

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5 Lecciones de Phoenix sobre el agua en Marte. Parte 2: Las nubes de Marte

Cuando el aterrizador Phoenix retornó imágenes de nieve en Marte, los científicos se quedaron desconcertados. Jim Whiteway de la Universidad de York en Canadá, autor líder del estudio que trata sobre las nubes marcianas, comenta que los científicos siempre habían asumido que los cristales de hielo de la atmósfera de Marte eran pequeños y estaban suspendidos en el aire. Un detallado examen de los datos sin embargo, reveló que en lugar de 2 o 3 micrones de tamaño como esperaba el equipo, los copos de la nieve que vieron en Marte era de 50 a 100 micrones lo suficiente como para que pudiese caer como precipitación al suelo.



A diferencia de otros estudios, las nubes marcianas no apuntan dan una información concreta sobre la existencia de agua líquida. Las nubes de Marte no necesitan agua líquida para formarse, el vapor de agua asciende hacia la baja atmósfera cuando hace calor, se congela en cristales de hielo al enfriarse y cae, y el ciclo comienza de nuevo cuando se comienza el calor del día.

Las nubes marcianas y la precipitación puede parecerse mucho a la Tierra, siendo los cristales de hielo similares a nuestras nubes llamadas cirros. "Resultaron ser parecidas a las nubes que vemos cuando volamos en un avión", comenta Whiteway. Su estudio no descarta que el agua líquida hay existido alguna vez, y admite que si nuestro planeta vecino tiene nubes como el nuestro quizá tuvo agua líquida.

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La amenaza fantasma a la materia oscura y 2

Sin embargo, dice Milgrom. En un artículo publicado en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society afirma que hay formas de MOND que predicen un efecto en nuestra vecindad cósmica: "es la primera vez que efectos definidos en el sistema solar son predichos por una versión de Mond."

Milgrom razona que si las leyes de Newton son correctas, existirá una región entre el Sol y el centro de la Galaxia donde la gravedad de ambas se cancela. Pero aquí es también dónde cualquier teoría MOND derivada de la gravedad newtoniana se mostrará con claridad. En otras palabras si la gravedad existe un esta región fuera cero eso implicaría que MOND existe.

Si MOND existe aparecerá como si hubiera una anomalía fantasma de masa en esa región, ejerciendo una fuerza gravitacional en los cuerpos del sistema solar. Y puesto que esta fuerza fantasma se origina en una amplia zona más que en un punto concreto, ejercería un tirón en los planetas en ambas direcciones al mismo tiempo el llamado efecto "cuadripolo".

Precesion del perihelio de la órbita de Mercurio

De acuerdo a Milgrom esta fuerza debería causar que las órbitas de los planetas precesionen, en otras palabras sus órbitas elípticas en torno al Sol debería cambiar su orientación, el movimiento seguido por un planeta en precesión es similar a los pétalos de una flor. Este es un efecto similar al predicho por Einstein en 1915. "La diferencia es que es mucho más pequeño y que se hace más grande cuanto más alejado está el planeta del Sol, el efecto opuesto al predicho por Einstein", dice Milgrom.

Sin embargo, no estamos en en situación de probar esto puesto que no hemos observado con las órbitas de los planetas exteriores como Neptuno.

Una pregunta que surge inmediatamente es si podría esta nueva fuerza ser responsable de la "Anomalía Pioneer". Las sondas Pioneer lanzadas fuera del sistema solar en los 70, viajan más lento de lo que deberían hacerlo. Milgrom dice que MOND no tiene la culpa. "En el sistema solar exterior, la fuerza es 100 veces más débil y no es la manera correcta de explicar la anomalía Pioneer."

Milgrom dice que hasta ahora la reacción a su artículo ha sido positiva. "Realmente es interesante", dice James Binney de la Universidad de Oxford. "Es una prueba de MOND hasta ahora a una escala no explorada."

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Fuente original New Scientist
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10 Curiosidades de la misión Apolo 11

1. El cohete Saturno del Apolo tenía tanto combustible en su interior como para lanzar 100 libras de metralla (45 kg) a 5 km de distancia, tampoco la NASA podía descartar la posibilidad de que el cohete explotase en el lanzamiento, liberando una energía similar a la de una bomba nuclear de baja potencia. La NASA situó a sus espectadores VIP a casi 6 km del pad de lanzamiento.

2. Las computadoras del Apolo tenían menos capacidad de proceso que un teléfono celular.

3. El agua potable era un subproducto, además los filtros de gas hidrógeno del Apolo 11 no funcionaban, lo que le daba un gusto asqueroso. Orinar y defecar en gravedad cero era algo poco experimentado, aunque para lo último al menos un astronauta pasó a la misión entera tomando medicamentos antidiarreicos para evitarlo.

4. Cuando el módulo de aterrizaje lunar Eagle se separó el módulo de servicio orbital la cabina no estaba completamente de aterrizaje presurizada, lo que provocó una explosión de gas equivalente a descorchar una botella de champán. Fue suficiente para desviar el módulo 6 km fuera del lugar programado de aterrizaje.

5. El piloto Neil Armstrong casi se quedó sin combustible para aterrizar, hay muchos controladores de la misión temieron que pudiera estrellarse. Apenas le quedaba combustible para 12 segundos.

6. El "pequeño paso para un hombre" no fue realmente tan pequeño. Armstrong posó la nave tan suavemente los amortiguadores no se comprimieron. Tuvo que saltar algo más de 1 m de altura desde la escalera del módulo Eagle a la superficie.

7. Cuando Aldrin se reunió con él en la superficie tuvo que asegurarse de no cerrar la puerta del Eagle puesto que no existían manijas exteriores.

8. ¿Cuál fue la tarea más dura del paseo lunar? Plantar la bandera. Los estudios de la NASA sugerían que el suelo lunar era blando, pero encontraron que la superficie estaba compuesta de una delgada capa de polvo sobre roca dura. Se las arreglaron para hundir el mástil unos pocos centímetros en el suelo y filmarlo, siempre teniendo cuidado de no derribarla accidentalmente.

9. La bandera fue fabricada por la compañía SEARS, pero la NASA no quiso hacerlo público puesto que la NASA no quería otro "caso Tang".

10. La capa interior de los trajes espaciales (la que suminstraba la presión atmosférica terrestre) y los chips ROM de las computadoras de la nave fueron fabricados a mano por equipos de "ancianitas".

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viernes, 10 de julio de 2009

Los astrónomos impresionados con las imágenes de Herschel

El Telescopio Espacial Herschel ha activado todos sus instrumentos, echando el primer vistazo con cada instrumento a galaxias, regiones de formación estelar y estrellas agonizantes. Los astrónomos de Herschel han dicho que han quedado impresionados por los resultados, y dicen que "estas observaciones muestran que sus instrumentos están funcionando más allá de las expectivas. Prometen una misión rica en descubrimientos esperando a los astrónomos." En la parte de arriba vemos unas imágenes de las galaxias M66 y M74 tomadas con el Spectral and Photometric Imaging Receiver (SPIRE). Las galaxias se muestran prominentes dando a los astrónomos las mejores imágenes obtenidas hasta ahora en estas lonfitudes de onda. Pero ¿Qué es lo que hay de fondo? pues... más galaxias muy distantes.

Aquí vemos tres imágenes de M74 tomadas en tres longitudes de onda diferentes, especialmente relevante es la tomada a 250 micrones. Esta longitud de onda es más larga que cualquiera tomada hasta ahora por un telescopio infrarrojo espacial. Por lo que proximamente esperamos muchas más imágenes impresionantes y datos científicos.

DR21 tomada mediante el instrumento HIFI. Créditos: ESA y the HIFI Consortium

Los científicos utilizaron el instrumento de Herschel Heterodyne Instrument for the Far-Infrared (HIFI) para buscar gas caliente molecular calentado por estrellas masivas recién nacidas en la región de formación estelar DR21 en Cygnus- Pudieron observar carbono ionizado, monóxido de carbono y agua en esta región. HIFI proporcionó excelentes datos en dos modos distintos de observación, enviando información sobre la composición de la región con una precisión y resolución sin precedentes. Funciona mediante la ampliación en longitudes de onda específicas, revelando distintas líneas espectrales que representan las huellas de átomos y moléculas e incluso las condiciones físicas del objeto observado. Esto lo hace una poderosa herramienta para estudiar el papel del gas y polvo en la formación de estrellas y planetas así como en la evolución de las galaxias.

Este diagrama de la la nebulosa "Ojo de Gato", muestra los espectros individuales de la línea del nitrógeno, tomados simultaneamente con el espectrómetro PACS del polvo tal y como se observan con el fotómetro de PACS. Créditos: ESA y the PACS Consortium

La primera observación con el instrumento Photodetector Array Camera and Spectrometer (PACS) muestra la nebulosa "Ojo de Gato", una compleja envuelta de gas arrojada por una estrella en su agonía. Las estrellas agonizantes crean nebulosas espectaculares, enriqueciendo el medio interestelar con elementos químicos pesados. Pero ¿Cómo una estrella esférica produce una nebulosa tan compleja? Posteriores observaciones de PACS deberían ayudar a responder cuestiones como estas. Este instrumento hace posible por primera vez, tomar imágenes en las líneas espectrales y ver en tres dimensiones cómo el viento de la estrella da forma a la nebulosa.

PACS observó la nebulosa en dos líneas espectrales de nitrógeno ionizado y oxígeno. También obtuvo un pequeño mapa de la Nebulosa de Ojo de Gato en la banda de 70 micrones, revelando la estructura de un anillo de polvo con una abertura lateral.

Los intrumentos de Herschel serán ahora probados y calibrados, y la misión oficial debería comenzar hacia el final de noviembre. "Estas imágenes demuestran que nos espera todavía mucha ciencia", afirmaron los científicos.

Fuente original Universe Today
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