lunes, 31 de agosto de 2009

La sonda New Horizons en ruta a Plutón, entra en hibernación

El equipo de la misión New Horizons ha terminado su trabajo veraniego poniendo a la sonda, que se halla camino de Plutón, en hibernación. New Horizons entró en este estado el 27 de agosto después de realizar un chequeo de 7 semanas comprobando todos sus sistemas y funciones.

Representación artística de New Horizons sobrevolando Plutón

El tercer chequeo anual de la misión (ACO-3), comenzó el 7 de julio pasado, y según el ingeniero de sistemas de la misión Chris Hersman, "fue muy bien" y resultó menos "denso y complejo" que los ACOs previos. Estos chequeos se realizan para mantener a los ingenieros y científicos de la misión enfocados en su encuentro con Plutón en 2015. El chequeo incluyó pruebas funcionales de los 7 instrumentos científicos de la nave y todos sus subsistemas, tanto primarios como redundantes; también se rastreo con detenimiento la posición de la sonda con el fin de refinar el conocimiento de su trayectoria; también se cargaron instrucciones en la computadora que guiasen a New Horizons a la hibernación.

El instrumento Pluto Energetic Particle Spectrometer Science Investigation (PEPSSI) y el Solar Wind at Pluto (SWAP) acumularon un día de datos de los gases y partículas interplanetarias presentes en el lugar que cruza la astronave. New Horizons se halla ahora a 2130 millones de kilómetros del Sol, casi a mitad de camino entre Saturno y Urano, a más de 14 veces la distancia entre la Tierra y el Sol.

El equipo despertará de nuevo a la sonda el 9 de noviembre por espacio de 10 días, para realizar un conjunto de maniobras que mantengan a la Tierra dentro del haz de la antena de la sonda. Hersman explica esto: "Se trata de un ajuste que tenemos que hacer mientras que la Tierra se mueve alrededor del Sol y New Horizons se mueve en su camino hacia Plutón.

Fuente original
Menéame

Los incendios que asolan California acechan al Observatorio de Monte Wilson

Los incendios que están asolando los bosques del sur de California están amenazando el histórico Observatorio de Monte Wilson. En la madrugada, el tamaño del incendio se dobló y las ultimas noticias hablan de 35,000 hectáreas calcinadas. Monte Wilson que también alberga varias torres de comunicaciones está todavía en peligro. La situacion está mejor esta mañana en el Jet Propulsion Laboratory de Pasadena, situado en las cercanías de Los Angeles.

Imagen reciente de la cima de Monte Wilson

Estos incendios están alimentados por el tiempo cálido y seco, sin embargo, un residente que tuvo que evacuar su casa declaró que el fuego se extiende incluso con vientos muy pequeños y que la situació podría empeorara si se levanta viento.

Los bomberos trabajan muy duro y están haciendo lo que pueden para salvar el observatorio. Para contener el fuego se han añadido dos hidroaviones de Canadá.

Para tener una cobertura mayor sobre el fuego aquí hay una webcam que transmite en vivo desde la estación de televisión KTLA que muestra la cima de Monte Wilson.

Confiemos que el histórico observatorio pueda salvarse del acecho de las llamas. Continuaremos informando.

Fuente original Universe Today
Menéame

¿Por qué los astronautas deben viajar a los puntos de Lagrange? 1

En un ambiente de en un ambiente de dudas sobre la viabilidad del retorno a la Luna o el viaje directo a Marte, surge otra opción como futuro destino en el espacio: los puntos gravitacionales de Lagrange que están situados a al menos un millón de kilómetros de distancia.

Se espera que pronto se haga público un informe encomendado por la Casa Blanca sobre la revisión de los planes de vuelo tripulado de la NASA. Pero, ¿por qué enviar seres humanos a esas regiones situadas en el espacio vacío?

Los puntos de Lagrange, son regiones especiales del espacio donde la aceleración gravitatoria de la Tierra y al Sol son exactamente iguales, lo que permite que los objetos permanezcan inmóviles sin apenas esfuerzo.

Mapa de líneas gravitatorias sistema Sol-Tierra- Luna. En esta imagen aparecen señalados los 5 puntos de Lagrange. Estas líneas son las equivalentes a los mapas topográficos con curvas de nivel de ahí que podamos hablar en un sentido figurado de "zonas altas" y "zonas bajas"

Puesto que está lejos del calor de las estrellas y los planetas, esto los hace muy adecuados para emplazar telescopios espaciales ultrafríos que mide las fluctuaciones de temperatura en el espacio profundo.

Por ejemplo, se encuentran operando en L2 los observatorios espaciales Herschel y Planck y en el pasado funcionó el satélite Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP), que midió la radiación del Big Bang. El futuro telescopio James Webb Space Telescope (JWST), que se considera el sucesor del Hubble también funcionará ahí. L2 se encuentra a un millón de kilómetros de la Tierra.

Dan Lester de la Universidad de Texas, Agustín, declaró al Comité encargado de revisar los planes de la NASA: "si vemos nuestra lista de futuros conceptos de telescopios espaciales, casi todos van a viajar a L2, por lo que va a ser un lugar con mucho trajín."

¿Pero qué harían los seres humanos ahí? Una tarea útil que podrían realizar sería reparar y actualizar los nuevos telescopios, de la misma forma que los astronautas lo han hecho con el Hubble cinco veces.

Lester añadió: "el Hubble es probablemente el instrumento científico más productivo desarrollado en toda la historia de la ciencia, y lo es principalmente puesto que cada cuatro o cinco años, retiramos los viejos instrumentos... y añadimos nuevos destinados responder diferentes cuestiones y que están dotados de la tecnología más avanzada. Si queremos enviar seres humanos que tengan que ver con estos nuevos telescopios, tenemos que pensar en los puntos de Lagrange."

Los astronautas podrían no tener que llegar tan lejos como L2 para ser útiles. Los puntos de Lagrange existen en el sistema Tierra-Luna, y todos los planetas del sistema solar tienen puntos de Lagrange con respecto al Sol.

Sorprendentemente, es necesaria muy poca energía para viajar entre estos puntos. Esto sucede puesto que los cuerpos masivos como el Sol y los planetas tienen campos gravitatorios parecidos a las montañas y colinas, sin embargo, los puntos de Lagrange están todos situados en zonas gravitatorias bajas. Una vez se establece un rumbo preciso, la nave viaja por inercia a lo largo de las líneas gravitatorias del espacio entre estos puntos, como si viajase en una superautopista interplanetaria.

Continuación
Menéame

sábado, 29 de agosto de 2009

El control de la misión pierde el contacto con Chandrayaan-1

El orbitador lunar Chandrayaan-1 perdió contacto con la estación de tierra de la ISRO hoy 29 de agosto. "No hemos podido restablecer contacto con la nave. No estamos recibiendo datos, no podemos enviar comandos" declaró un dirigente de la ISRO a Press Trust of India. En terminos simples la nave está muerta. No puede hablar." Los 11 instrumentos científicos abordo del orbitador habían estado funcionando con normalidad, y la nave estaba enviando datos durante una secuencia planeada a la estación en tierra cuando se perdió el contacto. El control de la misión está ahora analizando los datos, con la esperanza de obtener algún indicio de lo sucedido.

Chandrayaan-1 y el orbitador de la NASA Lunar Reconaissance Orbiter (LRO) realizaron un experimento conjunto de radar el pasado día 20, y aunque los resultados no se han dado a conocer los datos se retornaron con éxito.

Chandrayaan-1 fue lanzado el 22 de octubre de 2008 y alcanzó la Luna a comienzos de noviembre. Ha realizado unas 3000 órbitas y sus cámaras de alta resolución retornaron 70.000 imágenes digitales de la superficie lunar, obteniendo impactantes vistas de sus montañas y cráteres, incluyendo los que se hallan permanentemente en sombras en la región polar sur de la Luna.

La web Times Now está informando ahora que la misión Chandrayaan-1 ha terminado, con una declaración del director de la misión, M Annadurai: "la misión ha terminado definitivamente. Hemos perdido completamente el contacto con la nave."

Annadurai añadió: "Chandrayaan-1 ha hecho su trabajo técnicamente al 100%. Científicamente también había lo había completado casi al 90-95%."

Continuaremos informando.

Fuente original Universe Today
Menéame

La Agencia Espacial Europea podría comprar una nave Soyuz para sus astronautas

Con la retirada planeada de la flota de los transbordadores de la NASA para finales de 2010, las naciones socias de la Agencia Espacial Europea (ESA) están buscando soluciones para asegurarse mantener su presencia en la órbita baja terrestre y en Estación Espacial Internacional (ISS). Los dirigentes de la Agencia ya han preguntado a Moscú si la Federación Rusa puede aumentar la producción de sus cápsulas Soyuz de 4 a 5 por año de forma que la ESA junto con Canadá pueda comprar una.

La Agencia Espacial Europea (ESA) podría comprar una nave Soyuz para tener acceso propio para sus astronautas viajen hacia el espacio

La ESA tiene su propio cosmódromo en la Guayana Francesa en América del Sur. También posee un cohete lanzador pesado el tipo Ariane 5, el tipo de cohete utilizado para lanzar a Planck y Herschel a su órbita a hace unos meses. Puede por lo tanto, encargarse de sus propios lanzamientos. Lo que le falta sin embargo, es la capacidad de enviar astronautas a la ISS. Sólo las cápsulas Soyuz de la era soviética pueden atracar en la base espacial, y de esta forma rotar a la tripulación.

Hasta el 2015/2016 al menos, sólo las cápsulas rusa podrán alcanzar la Estación Espacial. Pero, si el incremento de costos u otras circunstancias frenan el desarrollo del programa Constellation todavía más, la seguridad puede comenzar a ser un problema. Las cápsulas Soyuz mantienen el diseño de la era soviética, a pesar de que se han añadido algunas mejoras a la plataforma original.

"Desde 2013 en adelante nos gustaría tener al menos un astronauta europeo por años volando y esto puede realizarse de distintas formas. Una de las propuestas que están sobre la mesa es comprar una cápsula Soyuz completa. La relación con los rusos es realmente buena. Tuvimos una importante reunión y creo que en dos o tres meses, podremos realizar una propuesta en firme", declaró a BBC Simonetta Di Pippo, durante una entrevista.

Di Pippo también sugirió que el módulo italiano Raffaello que servirá como carga logística a la Estación Espacial, podría permanecer acoplado a la estación, después de descargarlo. Normalmente el módulo debería regresar a la Tierra con el transbordador pero podría permanecer acoplado para añadir un espacio adicional. Aunque probablemente los astronautas no vivan en él, se pueden llevar grandes equipos, del sobrecargado módulo Columbus.

Fuente original BBC
Menéame

viernes, 28 de agosto de 2009

Nueva teoría sobre el origen de las dunas de Titán

Las dunas lineales que se han observado en la superficie de su satélite mayor, Titán han hecho que los astrónomos se pregunten como se formaron. Se ha propuesto diversas teorías sobre su formación, entre ellas Patrick Hesp del Departamento de Antropología y Geografía de la Universidad de Louisiana State y David Rubin del Servicio Geológico Nacional de los Estados Unidos han propuesto una nueva teoría en un atículo llamado "Orígenes multiples de las dunas lineales de la Tierra y Titán".

Imagen de la luna de Saturno Titán en falso color tomada por la sonda Cassini mediante su cámara visual y ultravioleta, el 24 de octubre de 2004. Crédito de la imagen: NASA/Alfred McEven

Las dunas lineales o longitudinales de la superficie de Titán son extremadamente grandes. Para comprender mejor su origen, los científicos tomaron el desierto de Qaidam Basin, en China, dónde formaciones similares pueden verse hoy en día. El componente más importante de estas dunas es por supuesto arena, sin embargo los expertos descubrieron que la arena y el limo que se encuentra también ahí dieron a estas formaciones una contextura más cohesiva, y las mantuvieron unidas bajo la influencia del viento.

Los investigadores proponen que al añadir estos dos elementos se produce un cambio masivo en la propia forma de la duna, que pasa de ser transversa a lineal. Esto ocurre aunque no se detecten cambios apreciables en los patrones y velocidad del viento que sopla en una región determinada. Los científicos dicen que las dunas transversales normalmente se forman por la influencia de los vientos de un rango de direcciones muy estrecho, mientras que las longitudinales se forman por vientos que vienen desde dos direcciones oblícuas y opuestas. Hesp y Rubin creen que estos conocimiento pueden aplicarse a la superficie de Titán.

Los dos científicos afirman que si las dunas de Titán tienen agentes cohesivos en su interior, esto estaría en desacuerdo con estudios previos, que mantienen que si tienen arena suelta, y que la dirección aparentemente aleatoria de las dunas está determinada por por los vientos que vienen desde direcciones distintas. Pero con la nueva idea, los vientos soplarían sñolo en una sola dirección. En otras palabras, si esta teoría es correcta, todo lo que se conoce desde la composición de la arena hasta los patrones de viento de Titán, la densidad del suelo o la humedad superficial promedio del satélite deberían ser revisados.

Fuente Original Softpedia
Menéame

La NASA ensaya nuevo combustible ecológico para cohetes

Un equipo militar, otro de la NASA y otro académico han desarrollado y probado un cohete de combustible con aluminio de grano fino que los investigadores aseguran que podría ser una alternativa a los propelentes utilizados actualmente.

El propelente llamado ALICE (ALuminium and ICE), demostró su capacidad al efectuar al disparar un cohete de 3 metros a 400 metros de altura, según fuentes de la NASA.

Mitat Birkan, jefe del programa de propulsion espacial de la Oficina de Investigación Científica de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, una de las agencias que trabaja con combustible, señala que ALICE contamina menos, antes y después de la ignición de cohetes de combustible convencional. Los únicos subproductos de la combustión de ALICE, dice Birkan son: gas hidrógeno y el relativamente inofensivo óxido de aluminio.

Estos productos de escape serían más respetusos con el medio ambiente que los que usa actualmente la NASA. Por ejemplo, cuando el transbordador Discovery despegue con el empuje de sus aceleradores de combustible sólido próximamente, se arrojarán varias toneladas de ácido hidroclórico en el lugar de lanzamiento y por encima de este, mientras se quema el propelente.

El ácido hidroclórico, es un compuesto altamente peligroso para la salud humana y el medio ambiente, y es el resultado del uso de oxidantes a base de percloratos, que componen la mayoría del oxidante sólido. El segundo compuesto más importante en los subproductos de la combusión de los cohetes sólidos es el aluminio. La elegancia de ALICE es que su oxidante está incorporado e integrado por agua.

Para ser justos la porción de desechos del resto de propulsión del transbordador es bastante inocua. Los motores principales del transbordador, que impulsan la nave después de que son desechados los aceleradores sólidos a los dos minutos de vuelo, son mucho más respetuosos con el ambiente de los cohetes sólidos, puesto que confía su empuje a hidrógeno y oxígeno líquido, los cuales producen agua en la combustión. Birkan los llama "los motores más limpios del mundo."

Fuente original 60 seconds Science Blog
Menéame

El enigma del origen de los anillos de Saturno y 3

"Aparentemente el material del anillo B puede ser antiguo pero propenso al reciclaje, condensándose continuamente pero también rompiéndose y exponiendo el hielo fresco (de bonito aspecto) de agua" declaró Barber. "Evidentemente, todo lo viejo se vuelve nuevo otra vez, pero tal vez viejo de nuevo."

Los científicos han observado varios acontecimientos durante los últimos años que han llevado a un mejor entendimiento de los anillos de Saturno. Cassini pudo fotografiar todos los anillos de Saturno juntos en 2006, cuando el Sol se situó detras de Saturno y su luz estuvo bloqueada por espacio de 12 horas.

Este maravillosa vista panorámica de Saturno fue obtenida con la cámara de gran angular durante tres casi horas el 15 de septiembre de 2006. Saturno aparece destacando el las tinieblas del espacio y haciendo de protegiendo a Cassini del resplandor cegador del Sol, la sonda observó los anillos como nunca antes, revelando débiles anillos que no se conocían anteriormente. Crédito: NASA/JPLSpace Science Institute

Otro raro suceso sucedió en agosto cuando Cassini pudo medir la profundidad vertical de los anillos durante el equinoccio de Saturno, un suceso que sólo ocurre cada 15 años. Esto sucede cuando los anillos se sitúan de perfil con respecto al Sol y apenas reflejan luz.

"Cuando sucede un equinoccio en Saturno, la luz del Sol incide en los delgados anillos del planeta, al situarse el plano anular de perfil", añadió Spilker.

Hasta ahora, sin embargo, incluso con la capacidad de Cassini (llamado así en honor al astrónomo Giovanni Domenico Cassini, que descubrió lunas de Saturno y fue el primer en identificar la gran división de los anillos que lleva su nombre), Saturno todavía no ha revelado todos sus secretos.

La misión hiperextendida de Cassini hasta 2017 permitiría a la nave seguir explorando muchos misterios de los anillos. Entre los objetivos científicos está acotar la edad de los anillos examinado la velocidad de la caída de meteoroides, medir su masa, ver como se forman las estructuras en forma de hélice, y averiguar por qué las pequeñas divisiones de los anillos están limpias de desechos.

"Como un gran mago, Saturno nunca decepciona", añadió Spilker.

Ir a parte 1
Fuente original Space.com
Menéame

Rayos cósmicos tuvieron efectos beneficiosos en la evolución de la vida en la Tierra

Las radiaciones cósmicas atraviesan todo lo que vemos a nuestro alrededor en todo momento durante el día. Algunas se generan cerca de nosotros, en un radio de unos miles de años-luz, mientras que otras nos alcanzan después de un larguísimo viaje de 11.000 millones de años. No pueden ser percibidas por los humanos, pero algunos investigadores creen que han representado un papel crucial en la evolución de la vida en la Tierra, y quizá en algunas extinciones. La verdad es que la mayoría de estas extinciones están todavía sujetas a debate.

Vista de la Nebulosa del Cangrejo en rayos-X. Esta nebulosa es el remanente de una supernova que explotó en nuestra galaxia en 1054

Sin embargo, los astrónomos están de acuerdo casi por unanimidad en que si una supernova explota a unos años-luz del sistema solar, la cantidad de radiación emitida sería suficiente para barrer de nuestro planeta, de forma directa o indirecta, un número significativo de especies.

"Puede haber habido fenómenos astronómicos que han incrementado drásticamente la radiación sobre la Tierra", explicó el experto Brian Fields de la Universidad de Illinois. Sin embargo, Fields admite, "encontrar animales muertos no es prueba de una supernova cercana."

La mayor parte de la radiación cósmica está formada por protones altamente energéticos, los cuales son producidos en su mayoría por explosiones de supernova y sus subsecuentes ondas de choque. No hay hasta este momento, ninguna forma clara de averiguar de dónde vinieron, principalmente porque son propensas a ser influidas por los campos magnéticos. Esto significa que "rebotan" dentro de la galaxia durante varios millones de años, antes de llegar finalmente a la Tierra. Pero incluso cuando llegan, afortunadamente la mayoría de ellos no alcanzan la superficie terrestre. Los rayos cósmicos colisionan con los iones (átomos electricamente cargados) de la alta atmósfera, y se rompen en una cascada de partículas "secundarias", no dañinas.

"Cada centímetro cuadrado de la parte alta de la atmósfera es golpeada por varios rayos cósmicos por segundo. Esto sucede sin cesar", explica Fields. A pesar de todo una supernova explotase a tan sólo 30 años-luz de la Tierra generaría suficiente radiación cósmica para crear graves daños en los organismos vivos, desde las bacterias hasta los humanos.

Algunas teorías sostienen que los muones, un tipo de partículas secundarias creadas por el impacto de rayos cósmicos, pueden haber tenido un papel importante en la evolución de la vida en la Tierra. En este momento, estamos siendo objetos de aproximadamente al equivalente de 10 rayos-X de radiación cósmica solamente por la acción de estas partículas. Pueden arrancar iones de nuestros cuerpos, y llevar a mutaciones genéticas. "Es muy probable que los organismos de la Tierra primitiva tuvieran ADN que fuera inestable y que pudieran mutar fácilmente por la acción de agentes externos, e incluso tal vez el ADN de las actuales bacterias", según afirman los autores de un nuevo estudio sobre este tema publicado en un número reciente de la revista Astrobiology.

Fuente original Space.com
Menéame

El agujero negro Cygnus X-1 gira sorprendentemente lento

Desde su descubrimiento hace ahora 45 años, Cygnus X-1 ha sido una de las fuentes de rayos-X más extensamente estudiadas.

Una década después de su descubrimiento, Cygnus X-1 se aseguró un lugar en la historia de la astronomía cuando una combinación de rayos-X y observaciones ópticas llevaron a la conclusión de que era un agujero negro, el primero en ser descubierto.

Imagen Crédito: NASA/CXC/SAO

El sistema de Cygnus X-1 consta de un agujero negro con una masa 10 veces mayor que el Sol en una órbita con una estrella supergigante azul con una masa de 20 soles. El gas que se escapa de la supergigante en un rápido viento estelar viaja hacia el disco del agujero negro describiendo una espiral. La energía gravitacional liberada por la caída de este gas alimenta las emisiones de rayos-X de Cygnus X-1.

Representación artística de Cygnus X-1. Como puede verse existe una transferencia de gas desde la estrella azul supergigante hacia el agujero negro

Aunque se han publicado más de mil artículos científicos sobre Cygnus X-1, su estatus como agujero negro cercano y brillante continúa captando el interés de los científicos que buscan comprender la naturaleza de los agujeros negros y cómo afectan su ambiente. Las observaciones realizadas con el Telescopio Chandra de la NASA y el Observatorio XMM de la ESA son especialmente valiosas para estudiar las propiedades del viento estelar que alimenta a Cygnus X-1, y que determinan su velocidad de giro. Esta última investigación ha revelado que Cygnus X-1 gira muy despacio. Este sorprendente resultado indica que Cygnus X-1 puede haber formado un tipo inusual de supernova que de alguna forma evita que el agujero negro recién formado adquiera una velocidad muy alta como sucede en otros agujeros negros de masa estelar.

Fuente original Chandra X-ray Center
Menéame

La variación de la actividad solar influye sobre el clima en la Tierra y 2

La influencia arriba-abajo de la estratosfera y la de abajo-arriba del océano trabajan conjuntamente para intensificar este ciclo y refuerzan los vientos de intercambio. Al incidir más luz solar en áreas secas, estos cambios se refuerzan unos a otros, lo que resulta en menos nubes en las regiones subtropicales, permitiendo que incluso más luz solar alcance la superficie, y produciendo un ciclo de retroalimentación positiva que magnifica aún más la respuesta climática.

Estas respuestas oceánicas y estratosféricas durante el máximo solar mantienen la región pacífica ecuatorial este incluso más fría y seca de lo normal, generando condiciones similares al fenómeno de la Niña. Sin embargo, el enfriamiento de entre 0,5 a 1º C se centra más al este que una típica Niña, que sólo tiene la mitad de intensidad, y resulta asociado a diferentes patrones de viento en la estratosfera.

Los cambios de temperatura del mar como los asociados al fenómeno de "el niño" pueden alterar las capturas pesqueras en algunas regiones

La respuesta de la Tierra al ciclo solar continúa durante un año o dos después del pico de actividad solar. El fenómeno de La Niña provocado por el máximo solar tiende a evolucionar a un fenómeno similar a el Niño de la misma forma que las corrientes reemplazan las aguas fría sobre el pacífico este tropical con aguas más cálidas. La respuesta del oceáno es sólamente la mitad de fuerte que con el Niño y el retraso en el calentamiento no es consistente con el fenómeno de la Niña que sucede durante los picos del ciclo solar.

El máximo solar podría reforzar potencialmente un episodio de la Niña o frustrar un episodio real de El Niño. El episodio de La Niña de 1989-89 sucedió cerca del pico del máximo solar. La Niña resultó ser inusualmente fuerte y estuvo asociada a cambios sifnificativos en los patrones de tiempo, como un invierno inusualmente benigno y seco en el sureste de Los Estados Unidos.

En la imagen una típica lluvia mozónica. El regimen de los monzones marca una temporada seca y otra húmeda para el subcontinente indio, la variación en la actividad solar podría afectar especialmente este fenómeno climático

El monzón indio, las temperaturas de la superficie del Pacífico y la precipitación, y otros patrones regionales climáticos son producidos principalmente por el ascenso y descenso del aire en los trópicos y subtrópicos. Por lo tanto el nuevo estudio podría ayudar a los científicos a emplear las predicciones del ciclo solar para estimar como esa circulación, y los patrones climáticos regionales asociados, podrían variar en una o dos décadas.

El equipo utilizó tres modelos por computadora distintos para estudiar todas las variables y todos llegaron a un mismo resultado, que incluso una pequeña variación en la producción energética solar puede tener profundos efectos sobre la Tierra.

"Con la ayuda de un proceso computacional más potente y modelos mejorados, junto con los descubrimientos observacionales, estamos descubriendo más sobre como los mecanismos se combinan para conectar la variación solar a nuestro tiempo y clima." concluye Meehl.

Ir a parte 1
Fuente original Universe Today
Menéame

Niebla en Titán

Titán es el único lugar del sistema solar aparte de la Tierra que parece tener grandes cantidades de líquido sobre su superficie. Pese a esto sus condiciones son bastante distintas de las de la Tierra. Por un lado, Titán es mucho más frío y los líquidos existentes son varios tipos de hidrocarburos. El astrónomo Mike Brown comentó a este respecto: "El metano es en Titán lo que el agua es el la Tierra. Todas estas manchas brillantes de color blanco-rojizo (ver imagen inferior) son bandas de niebla que se extienden sobre su superficie al final del verano del sur de Titán." Brown escribió esto en su blog. Mike Brown es un astrónomo planetario especializado en objetos helados del sistema solar exterior.

Pero ¿cómo sucede esto? la niebla aparece normalmente en estas circunstancias: en primer lugar existe líquido en la atmósfera (significa que debe haber "humedad" en Titán y en segundo lugar que la temperatura del aire se enfrie drásticamente. Pero la atmósfera de Titán es extremadamente densa, por lo cual se enfría lentamente. Además la atmósfera es realmente fría y hacerla más fría sería difícil.

"Si apagaras el Sol completamente, la atmósfera de Titán todavía necesitaría 100 años para enfriarse. Incluso las partes más frías de la superficie están demasiado calientes para provocar la condensación de la niebla." explica Brown.

Bueno, entonces ¿qué está sucediendo?

Para que la atmósfera de Titán se mantenga húmeda, Brown dijo que el metano líquido debería estar evaporándose.

"La evaporación del metano significa que tiene que haber llovido. La lluvia implica corrientes, charcos, erosión y geología. La niebla significa que Titán tiene actualmente un ciclo activo hidrológico haciendo quien sabe qué en Titán."

Además, la única forma de que la niebla se pegue al suelo por un cierto tiempo es tener humedad y aire frío. La única forma de enfriar el aire de Titán es estar en contacto con algo frío: como un estanque de metano líquido evaporándose.

Brown dice que la niebla no parece estar alrededor solamente de las áreas oscuras cerca del polo sur, que probablemente sean lagos de hidrocarburos. "Parece que podría estar más o menos en todas partes del polo sur. Mi apuesta es que la estación de lluvias del verano del polo sur que hemos presenciado durante los últimos años ha precipitado metano líquido en pequeños lagos en todo el polo. El metano está lentamente evaporándose para volver a la atmósfera, dónde finalmente se moverá hacia el polo norte dónde, creo que podemos esperar otra estación de tormentas de verano. Permanezcamos atentos. El solsticio de verano del norte será en 2016."

Fuente original Blog de Mike Brown
Menéame

A la caza de ondas gravitacionales

Por primera vez los detectores aquí en la Tierra han puesto un límite pleno de sentido a la fuerza de las ondas gravitacionales, las arrugas del espacio-tiempo que se crearon durante los primeros instantes de vida del universo.

De acuerdo a la Teoría General de la Relatividad de Einstein, durante la inflación, cuando el universo se expandió exponencialmente momentos después del big Bang, deberían haberse emitido ondas gravitacionales. Vuk Mandic de la Universidad de Minesota, Minneapolis dijo a este respecto: "Estas ondas nos pueden decir como las leyes de la física han funcionado durante el tiempo. Esto es algo muy valioso puesto que no podemos reproducir estas condiciones de alta energía en el laboratorio."

Experimento de ondas gravitacionales LIGO emplazado en Livisgston Louisina (Estados Unidos)

Las últimas medidas realizadas conjuntamente por el Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory (LIGO) en los Estados Unidos y VIRGO su contraparte europea, fueron sensibles a las ondas gravitacionales a frecuencias en torno a 100 herzios. Sin embargo, no descubrieron nada. Pero por otro lado el resultado nulo, pone el límite superior más conviencente hasta ahora, a la densidad de energía de las ondas gravitacionales durante la infancia del universo. Los resultados mejorar los límites establecidos por la Teoría de la Nucleosíntesis Primordial, que se basa en las abundancias observadas de elementos ligeros como el hidrógeno, y el helio.

"Se trata de un hito", señala Mandic, investigador principal en el LIGO y VIRGO. "Es un indicativo de que la cosmología de ondas gravitacionales está llegando a la mayoría de edad."

Harald Pfeiffer, del Instituto Canadiense de Astrofísica Teorica de Toronto está de acuerdo: "Es muy gratificante ver el resultado del trabajo de 10 años."

El satélite Planck, lanzado recientemente, también buscará ondas gravitacionales primordialesbuscando su huella en fondo cósmico de microondas, la radiación que dejó el Big Bang.

La esperanza es que los detectores encuentren finalmente ondas gravitacionales por sí mismos. Cualquier cosa que encuentren probablemente vendrá de una fuente cercana como pares de estrellas de neutrones en órbitas cercanas o agujeros negros en trayectorias espirales. LIGO probablemente ha alcanzado el límite de sus detectores. El pasado mes el experimento entró en una nueva fase doblando su sensibilidad. Advanced LIGO comenzará en 2014 y supondrá una mejora en un factor de 10.

Fuente original New Scientist
Menéame

jueves, 27 de agosto de 2009

¿Será Marte tan grande como la Luna esta noche?

Tal vez ayer u hoy hayas escuchado o leído en las noticias un rumor sobre el cumplimiento para hoy 27 de agosto de 2009 de una antigua profecía maya. Tal vez te hayan llegado mensajes como estos:

"Marte va a lucir espectacular esta noche."

"Hoy se verán dos lunas."

"Marte se va a acercar a la Tierra y va a verse tan grande como de la Luna."

"De acuerdo a los antiguos hubo un tiempo en que Marte tuvo una órbita más cercana a la Tierra."

"La Tierra está alcanzando la máxima aproximación entre ambos planetas en la historia."

y finalmente:

"Nadie va a estar vivo para ver esto otra vez."

Unicamente la primera de las afirmaciones de arriba es cierta. El planeta Marte va a lucir espectacurlar esta noche, el resto es pura basura.

¿Tendrá esta noche Marte el tamaño de la luna llena? ¿Nos hemos vuelto todos locos?

Aquí están los datos: La Tierra y Marte convergerán en un encuentro cercano el 27 de enero del próximo año a unos 99 millones de km de la Tierra. Para los observadores a simple vista Marte no será más que una "estrella" brillante rojiza, un punto de luz, y por supuesto no tendrá el tamaño de la luna llena.

¿Estas decepcionado? No creo que tengas razones. Si Marte se acercara lo suficiente como para pelearle el lugar a la Luna su gravedad crearía mareas horribles y su gravedad alteraría la órbita terrestre.

99 millones de km está bien. A esa distancia Marte se brillará más que cualquier cosa en el cielo salvo el Sol, la Luna y Venus. La magnitud visual de Marte será entonces de -2. Incluso los despistados se fijarán en esa "estrella" brillante, que se levanta a la puesta del Sol y que se pone a la salida del Sol, y que alcanza su máxima altura sobre el horizonte a medianoche.

Podríamos recordar la fecha de otro histórico encuentro con Marte sucedido hace unos años el 27 de agosto de 2003. En esa fecha Marte se acercó por poco más que en toda la historia humana, millones de personas vieron a Marte desde una distancia de tan solo 56 millones de km. La cita del próximo octubre es similar. Para los observadores poco habituados Marte aparecerá igual de hermoso en 2009 que en 2003.

Existe mucha pseudociencia levantada en torno a los mayas y sus profecías, pero yo te reto a que esta noche te dispongas a observar Marte en la constelación de Tauro y que por ti mismo descubras quién dice la verdad y quien miente. Te aseguro que lo que veas en lugar de causarte pánico te provocará admiración.

Menéame

La variación de la actividad solar influye sobre el clima en la Tierra 1

Si la energía procedente del Sol varía en razón de un 0,1 % durante el ciclo solar de 11 años, ¿podría esta pequeña variación producir cambios importantes en los climas terrestres? La respuesta es que, según afirman investigadores del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica (NCAR) que emplearon más de un siglo de observaciones y tres poderosos supercomputadores en su estudio. Los investigadores hallaron sutiles conexiones entre el ciclo solar, la estratosfera y el Océano Pacífico tropical, que trabajan sincrónicamente para provocar patrones de tiempo periódicos que afectan a gran parte del planeta. Los científicos afirman que este estudio va a ayudar a predecir la intensidad de ciertos fenómenos climáticos como son el monzón de la India y la lluvia tropical del Pacífico.

Gráfico que muestra la actividad solar desde 1995 hasta ahora

"El Sol, la estratosfera, los océanos están conectados en distintas formas que pueden influir acontecimientos como la lluvia invernal en Norteamérica", explicó el científico del NCAR Gerald Meehl, autor líder de este estudio. "Comprender el papel del ciclo solar puede aportarnos una nueva visión, mientras los científicos trabajan para predecir los patrones de tiempo regionales para las dos próximas décadas."

El nuevo estudio estudia la conexión entre el impacto del Sol en dos regiones aparentemente sin relación. Los compuestos químicos en la estratosfera y las temperaturas en la superficie del Océano Pacífico responden durante el máximo solar de una forma que amplifican la influencia del Sol en algunos aspectos del movimiento del aire. Esto puede intensificar a su vez los vientos y lluvias, alterar las temperaturas de la superficie del mar y la cubierta de nubes sobre ciertas regiones tropicales y subtropicales, y finalmente influenciar el clima global.

El equipo confirmó por primera vez una teoría anterior, de que el ligero incremento de la energía solar durante el pico de producción de las manchas solares es absorbido por el ozono estratosférico. La energía calienta el aire de la estratosfera sobre los trópicos, donde la luz solar es más intensa, a la vez que estimula también la producción adicional de ozono que absorbe todavía más energía solar. Puesto que la estratosfera se calienta desigualmente, y el calentamiento más pronunciado sucede en latitudes bajas, los vientos estratosféricos resultan alterados, y después de una cadena de procesos interconectados, terminan intensificando la precipitación ecuatorial.

Lluvia tropical en Punta Cana (República Dominicana). La actividad solar tiene incidencia sobre las precipitaciones tropicales

Al mismo tiempo, el incremento de luz en el máximo solar provoca un ligero calentamiento de la superficie del océano a lo largo de la región pacífica subtropical, dónde normalmente las nubes que cubren el Sol son normalmente escasas. La pequeña cantidad de calor adicional lleva a una mayor evaporación, lo que genera vapor de agua adicional. Como respuesta, la humedad es transportada por los vientos de intercambio a las regiones normalmente lluviosas del Pacífico tropical oeste, alimentando lluvias más intensas y reforzando los efectos del mecanismo estratosférico.

Continuación
Menéame

5 Lecciones de Phoenix sobre agua en Marte. Parte 4: Los Percloratos

Cuando los científicos identificaron el percolorato sobre Marte el pasado año, hubo una acalorada discusión en la comunidad científica. Los ingenieros de cohetes estaban preocupados sobre la contaminación puesto que el perclorato es un componente del combustible para cohetes. Otros estaban preocupados de que el hallazgo de este compuesto químico iba a significar que el suelo marciano era menos hospitalario para la vida ya que los percloratos son contaminantes para las aguas aquí en la Tierra. El último estudio de Hecht mostraba que ambas preocupaciones estaban exageradas. El combustible usado para el aterrizaje de Phoenix no contenía percloratos, lo que hace la contaminación improbable, aunque los percloratos pueden tener efectos dañinos para la vida en los humanos, las bacterias no tendrían problemas con este compuesto.

Las disoluciones de percloratos en agua permiten reducen considerablemente el punto de congelación actuando como anticongelantes

La relación del perclorato con el agua, dice Hetch, trae tanto noticias buenas como malas. La buena noticia es que las sales de percloratos son altamente solubles y que pueden disolverse en agua con facilidad, y que hacen esto por debajo del punto de congelación del agua en cualquier punto del rango entre -35 a -70 grados Celsius, dependiendo de su composición química. Esto ampliaría también el rango de temperaturas en que el agua líquida puede existir en la superficie.

Sin embargo, puesto que los percloratos se disuelven tan facilmente en el agua, esperaríamos que se quedasen granos o franjas después de que el agua se evaporase, señala Hetch. Las franjas no son evidentes en Marte. Por el contrario los percloratos aparecen distribuidos de forma más aleatoria en el suelo. Esto es contrario a la idea de un Marte húmedo reciente, añade Hetch, pero esto no excluye la posibilidad de que "pequeñas películas" de agua pudieran todavía permanecer en la superficie.

Ir a parte 1
Continuará...
Fuente original
Menéame

Más allá del Espacio y el Tiempo 1: OD el punto cuántico

La idea de que algo tenga cero dimensiones es como el cuento del vestido invisible del emperador. Seguramente, sin dimensiones no hay espacio para nada, por lo que un espacio de cero dimensiones debe existir en absoluto, o... ¿tal vez sí?

No necesariamente. Algunas de las partículas con propiedades más interesantes en física son semiconductores de cero dimensiones conocidos como puntos cuánticos. Cualquier cosa desde el orden de los nanómetros al de los micrómetros, tiene que tener definitivamente un tamaño, sin embargo, los electrones pueden estar tan metidos en sí mismos que no tienen dimensiones para moverse en absoluto.

Extrañamente, no sólo podemos concebir algo en cero dimensiones sino que ese algo tiene potencialidades inmensas

"Es una trampa para cargas en cero dimensiones" dice Leo Kouwenhoven de la Universidad Tecnológica de Delft University en Holanda. Los electrones confinados de esta forma comienzan a comportarse de una forma muy extraña y también muy útil.

Para empezar cualquier energía que inyectemos en un punto cuántico no puede utilizarse para agitar los electrones, sino que únicamente puede liberarse como luz. Esto hace a los puntos cuánticos prometedores como fuentes de luz de baja potencia. Puesto que son pequeños, los puntos podrían servir también como marcadores fluorescentes para etiquetar moléculas biológicas como los anticuerpos con el fin de rastrear su movimiento en un organismo vivo.

Kouwenhoven admite que esto está todavía algo fuera de nuestro alcance; en pirmer lugar tendríamos que fabricar puntos cuánticos a partir de materiales que estuviera comprobado que fuesen no toxicos, dice. Su investigación se enfoca en otra posibilidad de una aplicación poderosamente útil. Cada electrón excitado atrapado en un punto cuántico produce exactamente un fotón, y de esta manera la información puede transferirse de forma fiable del electrón al fotón o viceversa. Esto podría hacer que los puntos cuánticos el medio adecuado en el que pudiese almacenarse y manipularse datos de la primera generación de computadoras cuánticas, unos aparatos extraordinariamente poderosos, y que si uno de ellos lo suficientemente grande pudiese construirse alguna vez, transformaría la manera en que procesamos la información.

"Tendremos una prueba del principio probablemente en unos pocos años, y quizá aplicaciones comerciales en una década más o menos". con la suficiente valentía, quizá esto no sea algo que viene de la nada.

Continuación
Fuente original New Scientist
Menéame

Los proyectos fallidos de la NASA 3

5. X-34

X-34; 1994 – 1996, Costo 8 millones de dólares; entre 1996 y 2001 60 millones

El X-34 era inicialmente un proyecto conjunto de la NASA y las compañías aeroespaciales Orbital Sciences y Rockwell. Fue diseñado como un lanzador de dos etapas para satélites pequeños, siendo su primera etapa reutilizable.

Orbital y Rockwell se retiraron menos de un año después de la firma del contrato, puesto que decidieron que el proyecto no podía realizarse con la cantidad prometida. Un grave desacuerdo entre Rockwell y la NASA sobre la elección del motor probablemente contribuyera a esta decisión.

El X-34 renació como un programa para demostración de tecnología suborbital reutilizable. Pero cuando el primer vuelo estaba a punto de realizarse, el programa terminó después de la NASA exigiera cambios apreciables de diseño sin aportar nuevos fondos, y el contratista, Orbital Sciences, rehusó continuar. Ilustración: NASA-MSFC

6. X-36

X-38; 1995 – 2002; costo quizá unos 100 millones de dólares

Con la intención de ser el "bote salvavidas" de la estación espacial, el X-38 era un vehículo sin alas cuya forma se diseño para aportar cierto empuje, para tener la capacidad de realizar planeos controlados y poder viajar a un punto deseado antes de desplegar un paracaídas para el aterrizaje.

En esta imagen podemos ver un ensayo del prototipo del X-38 al ser soltado por un avión para realizar uno de sus planeos durante un vuelo de 13 minutos a finales de 2001. Imagen: NASA-DFRC

Ir a parte 1
Continuación
Menéame

El orbitador marciano MRO nuevamente en modo seguro

El orbitador de la NASA Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) activó su modo seguro la mañana de ayer miércoles 26 por cuarta vez en lo que llevamos de año, la sonda se mantiene en buen estado de salud y se comunica con normalidad. En modo seguro, la nave tien su nivel de actividad limitado esperando más instrucciones de los controladores en la Tierra.

En la imagen la sonda de la NASA Mars Reconaissance Orbiter (MRO)

Los ingenieros han comenzado el proceso de diagnosis del problema antes de retornar a la nave a sus actividades científicas, en un proceso que se espera que dure unos días.

Los ingenieros vigilarán los datos de la nave que pudieran ayudar a identificar la causa de este suceso y tal vez de los anteriores. MRO reinició espontáneamente su computadora de abordo el miércoles al igual que en febrero y junio pero no activo su computadora de reserva, como lo hizo a comienzos de agosto.

Para ayudar a investigar la causa de las tres anomalías previas los ingenieros han programado a la nave para que registre frecuentemente datos de funcionamiento en una memoria no volátil. Esto podríá aportar un registro mejorado de los acontecimientos sucedidos que llevan a un reinicio.

"Esperamos comprender mejor lo que está provocando estos problemas para que después la nave retorno a sus actividades de estudio de Marte la semana que vien", anunció el jefe del proyecto MRO Jim Erickson del Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

Fuente original
Menéame

La mala suerte machaca sin piedad a Spirit

El rover Spirit se encuentra atrapado en la arena de Marte desde hace varios meses, y ahora justamente cuando el equipo del rover está preparándose para ejecutar una series de maniobras para intentar liberar al robot, una tormenta ha hecho su aparición. En otro episodio que nos recuerda lo imprevisible del planeta rojo, la cantidad de energía generada por los paneles solares de Spirit ha estado disminuyendo durante los últimos días marcianos, o soles, debido a una tormenta las actividades diarias de Spirit se han visto afectadas. El equipo del rover mantiene un ojo en los reportes de tiempo obtenidos por el orbitador Mars Reconaissance Orbiter (MRO). Mientras que el equipo del rover en el JPL lucha por mantener la esperanza, una cadena de acontecimientos han teñido al equipo de preocupación.

En esta imagen panorámica de 360º del robot Spirit de la NASA se muestra el terreno que rodea el lugar llamado "Troy" (Troya), en dónde el vehículo se encuentra atrapado en terreno blando durante la primavera marciana de 2009. Crédito: NASA/JPL

Los paneles solares de Spirit generaban 392 vatios por hora durante Sol 2006 (24 de agosto de 2009). Tan sólo cinco días antes producían 744 vatios por hora, casi el doble, pero aun con el descenso este nivel es mucho mejor que los 240 vatios por hora generados antes de los vientos del planeta limpiasen los paneles de polvo hace ahora 4 meses.

John Callas del JPL declaró: "Esperamos que la potencia generada mejore cuando la tormenta pase, pero debemos estar alerta. Spirit mantiene niveles de potencia buenos con márgenes saludables y las baterías cargadas. La predicción meteorológica del equipo del Mars Color Imager es que la tormenta amaine, sin embargo los cielos permanecerán con polvo sobre Spirit durante los próximos soles."

"Sácame de aquí" parece decir Spirit en este fotomontaje

Recientes imágenes de la cámara Mars Color Imager del Mars Reconnaissance Orbiter muestraron que esta tormenta local estaba reduciéndose el pasado lunes incluso aunque se movía hacia el sur, cubriendo el área del cráter Gusev en su parte sur, dónde está trabajando Spirit. Malin Space Science Systems que opera la cámara en San Diego, aporta constantes actualizaciones del tiempo al equipo del rover. Sin embargo, para mayor fatalidad el orbitador MRO entró en modo seguro en la mañana del 26 de agosto con lo que se espera permanezca inoperativo varios días.

Entre tanto en el experimento in-situ realizado en el JPL sigue progresando, el equipo del rover trabaja realizando una serie de estrategias para sacar al robot de su trampa de arena de Marte. En Sol 2005 (23 de agosto de 2009) Spirit utilizó su cámara panorámica para examinar cómo el suelo ha atascado las ruedas medias del rover. El equipo ha empleado la herramienta de abrasión (RAT) como penetrador para medir las propiedades físicas del suelo alrededor de Spirit al presionar en el terreno con tres niveles diferentes de fuerza. El equipo tiene intención de enviar comandos de movimiento a Spirit en septiembre.

Fuente orginal Universe Today
Menéame

Planeta suicida nos enseña sobre la gravedad

Comprender el equilibrio de fuerzas que hace que nuestro sistema solar se mantengan unido de una forma ordenada ha sido durante mucho tiempo un objetivo de la astronomía, pero un tema de difícil estudio. Esto es principalmente porque nos encontramos dentro del sistema solar, y por lo tanto es difícil ponernos en la posición de observadores exteriores. Sin embargo, un planeta recientemente descubierto, llamado WASP-18b, promete ser nuestra siguiente fuente de conocimiento. El cuerpo, que algunos llaman "planeta kamikaze", está actualmente en una posición muy delicada. Podría caer hacia su estrella y resultar vaporizado o bien podría ser hecho cachitos por el efecto de sus intensas fuerzas gravitacionales.

El planeta WASP 18-b está condenado a su destrucción

Los astrónomos ya saben que los planetas en todos los sistemas estelares están conectados a sus estrellas por la gravedad y viceversa. Por ejemplo, digamos que Júpiter orbita nuestro Sol a una distancia media de unos 800 millones de km. Por lo que pudiera parecer que está demasiado lejos para tener efectos apreciables sobre nuestro Sol. Pues bien, aunque está bastante lejos del Sol la fuerza gravitatoria que Júpiter ejerce sobre el Sol provoca que el centro de masas del sistema se desplace 10.000 km del centro de nuestro Sol, con lo cual el Sol gira sobre ese punto. Esto implica que, teoricamente un observador alienígena podría advertir una oscilación en nuestro Sol y teorizar que un planeta lo está provocando.

Lo mismo puede verse en nuestro sistema Tierra-Luna. Nuestro satélite natural tira de los océnanos y aguas del planeta hacia arriba cuando pasa por encima de ellos, en un fenómeno que llamamos mareas, reciprocamente la Tierra ejerce un fuerte tirón sobre la Luna, que ha provocado que la rotación de la Luna se frene de forma que acabe presentándonos siempre la misma cara. Sin embargo, en el caso de WASP-18b, que tiene 10 veces la masa de Júpiter, orbita sólo a 3 millones de km de distancia de su estrella, realmente muy cerca. El sistema entero está situado a 400 años-luz de distancia, en la constelación de Phoenix.

En un nuevo artículo publicado en el número de hoy de la reputada revista científica Nature, expertos de la Universidad de Saint Andrews en Fife, Reino Unido, describen cómo este exoplaneta gira alrededor de su estrella en menos de un día. Debido a esta gran proximidad la fuerza de las mareas del planeta produce abultamientos en el ecuador de la estrella que le provocan a su vez que gire más rápido. Pero está también esto le está restando momento angular al planeta, que parece estar condenado a caer hacia su estrella en menos de 500.000 años, debería caer en la estrella, o bien ser desgarrado formando un sistema similar a los anillos de Saturno.

El astrónomo Douglas Hamilton de la Universidad de Maryland en College Park nos comenta: "Es el descubrimiento de toda una vida. Lo bonito de este hallazgo es que lo podremos saber [cómo terminará WASP-18b] en unos 5 a 10 años. Creo que cualquiera sea la forma, le hace ser un descubrimiento muy emocionante. WASP 18-b fue descubierto por dos telescopio gemelos, situados en las Islas Canarias (España) y Suráfrica.

Fuente original Softpedia
Menéame

Neptuno: 20 años después y 3

Aunque su famoso sobrevuelo ocurrió hace 20 años, sorprendentemente todavía se realizan nuevos descubrimientos analizando los datos e imágenes que la Voyager 2 retornó a la Tierra. Durante su visita al sistema de Neptuno, la Voyager 2 también descubrió seis nuevas lunas incluyendo un satélite de 150 km llamado Despina. Ted Stryk, actualmente profesor de filosofía de Tennessee, Estados Unidos, ha obtenido un notable éxito utilizando técnicas de proceso de imágenes para desvelar datos extra en las imágenes enviadas por las sondas Voyager, como por ejemplo detalles superficiales en el hemisferio oscuro de la luna de Urano Ariel. Recientemente, después de darse cuenta de que Neptuno era el único mundo del que no teníamos una fotografía de una de sus lunas transitando por su disco, encontró una imagen de este tipo en los ficheros de datos de la Voyager. Limpiando una secuencia de cuatro imágenes descubrió la sombra y el tránsito de la luna Despina, un evento que inexplicablemente fue pasado por alto por el equipo de imagen de Voyager hace 20 años. Se trata de una impresionante secuencia de imágenes que son todavía más importantes si consideramos que no existen planes actualmente para regresar a Neptuno y probablemente no vayamos a regresar en los próximos 20 o 30 años.



Bonito video sobre Neptuno

La nueva imagen procesada de Despina y su sombra transitando sobre Neptuno. Imagen NASA/JPL/Ted Stryk

En cuestión de horas Voyager incrementó nuestro conocimiento de Neptuno 100 veces en relación a lo que se había aprendido en los 143 años desde el descubrimiento de Neptuno en 1846. Desde su encuentro final Voyager 2 se ha sumergido cada vez más en las profundidades de nuestro sistema solar en dirección al vacío interestelar. Todavía mantenemos contacto con esta sonda y probablemente tenga el suficiente energía como para comunicarse con nosotros durante unos 15 años más. Ahora acaba de atravesar el límite de choque (la capa más externa del dominio magnético de nuestro Sol), dónde el viento solar choca contra el flujo de radiación procedente del espacio interestelar, dentro de 296,000 años la sonda Voyager 2 pasará a 4.3 años-luz de la estrella Sirio, para después continuar su camino por el vasto espacio galáctico probablemente hasta mucho después de que anteriormente de que hallamos desaparecido.

Ir a parte 1
Fuente original
Menéame

El problema de las galaxias enanas faltantes 3

,Si el origen de las galaxias satélites de la Vía Láctea no puede explicarse por el modelo de materia oscura, ¿Cómo se formaron? Kroupa dice que una clave podemos encontrarla en una larga cola de gases y estrellas llamada "Corriente Magallánica", que fue arrancada de la Nube Grande de Magallanes debido a los efectos gravitatorios de nuestra Galaxia.

Estos efectos de las mareas fueron muy comunes hace 10.000 a 12.000 millones de años cuando nació la Vía Láctea, puesto que las galaxias situadas en un universo en rápida expansión se hallaban entonces mucho más cerca entre sí de lo que están ahora. Kroupa y sus colegas sostienen que la gravedad de la joven Vía Láctea desgarró gas de una galaxia que pasó a formar antiguas "colas de marea" que terminaron por convertirse en galaxias satélites. Kroupa dijo al respecto: "Como la Corriente Magallánica, estas galaxias formarían naturalmente un sistema plano y compartirían el mismo movimiento".

En el esquema vemos la Corriente Magallánica fruto del desgarro de nuestra galaxia satélite la Gran Nube de Magallanes

Esto parece una solución elegante. Pero la idea de que las galaxias satélites fueron formadas por mareas levanta otra pregunta. Las medidas de las velocidades en las galaxias muestran sus estrellas orbitan muy rápido, tan rápido que por lógica deberían ser lanzadas hacia el espacio intergaláctico.

Este es exactamente el problema que los astrónomos observaron en las galaxias espirales cuando introdujeron la materia oscura para arreglarlo. Kroupa añade: "El problema es que no podemos usar la materia oscura en el caso de galaxias enanas formadas por mareas." La razón es que lo hacemos de diferente forma de la que se comportan la materia oscura y ordinaria cuando las galaxias colisionan e interactúan.

Estas diferencias son más aparentes en un objeto celeste llamado el "Cúmulo de la Bala", que se formó cuando dos cúmulos de galaxias colisionaron. Las imágenes tomadas en el espacio por el Observatorio espacial Chandra de rayos-X revelan que cuando chocan los cúmulos las dos vastas nubes de gas colisionan una contra la otra y se frenan. Sin embargo los mapas de la distribución de masa sugieren que los dos cúmulos de materia oscura se movieron uno contra el otro sin resultar afectados, dejando atrás a la materia ordinaria languideciendo.

Kroupa admite que la materia oscura y la materia ordinaria deberían haberse separado de una forma parecida a cuando se forman las enanas de marea. Todo esto supone un enredo: la evidencia de la alta velocidad de giro de las estrellas en las galaxias satélites apunta a la materia oscura, pero todas las demás evidencias dicen que estas galaxias probablemente no contienen materia oscura.

Ir a parte 1
Continuación
Menéame

El enigma del origen de los anillos de Saturno 2

Otra teoría propugna que los anillos son los restos primigenios del disco de desechos que dio origen a las lunas de Saturno, esta idea se basa en la forma en que Saturno ejerce un tirón gravitacional que perturba continuamente sus alrededores.

Existen extrañas estructuras y divisiones en los anillos. Las sondas Voyager observaron por primera vez estructuras fantasmagóricas en el plano de los anillos llamadas "spokes" y parecidas a las ruedas de un carro, también Cassini fotografió las "spokes". No existe acuerdo sobre si surgen a causa de impactos de meteoros en los anillos o bien a partir de inestabilidades en el campo magnético de Saturno. Los científicos han sospechado incluso de las tormentas de Saturno e incluso de los rayos como posibles culpables de este fenómeno.



La fantasmagórica danza de los spokes vista por la sonda Cassini

Otras divisiones tienen forma de hélice de avión y pueden haberse formado en los anillos cuando pequeñas lunas del tamaño de un estadio se sumergen en la corriente de partículas del anillo. La presencia de miles de estas lunas podría otorgar consistencia a la teoría de la colisión para la formación de los anillos de Saturno.

La edad de los anillos de Saturno es un tema que permanece abierto. Las primeras observaciones desde la Tierra parecían inclinarse por la idea de que los anillos tenían miles de millones de años de antigüedad, remontándose a los comienzos de nuestro sistema solar hace 4.600 millones de años. En cambio los sobrevuelos de las Voyager indicaban una edad más joven de quizá unos 200 millones de años, cuando los dinosaurios empezaban a caminar sobre la Tierra.

Preciosa imagen en color de Saturno y sus anillos obtenida por la sonda espacial Cassini

El actual tour de Cassini ha complicado el asunto indicando que cada anillo se ha podido haber formado en épocas distintas y de formas diferentes. La astronave de la NASA ha hallado que las plumas de hielo que arroja la Luna Encelado alimentan constantemente el anillo E de nuevo material. Las lunas más interiores también orbitan dentro de anillos completos y parciales formados por sus propias partículas, probablemente debido a los impactos de micrometeoroides que arrojan material desde su superficie.

Algunos anillos se renuevan aparentemente por si solos de una forma que podría explicar la discrepancia de edad, de acuerdo a Todd Barber, ingeniero jefe de propulsión. Barber ha discutido las diferentes teorías anulares con Linda Spilker, científico a cargo del proyecto Cassini.

Ir a parte 1
Continuación
Menéame

miércoles, 26 de agosto de 2009

Nuevo retrato de la Nebulosa Trífida

Los astrónomos del Observatorio Europeo Austral (ESO) han añadido una nueva imagen a su tremenda colección, cuando utilizaron una de sus instalaciones ubicadas en Chile para obtener una vista ampliamente detallada de la Nebulosa Trífida, una nebulosa de tres secciones en la constelación de Sagitario. Este objeto celeste es un lugar de nacimiento de estrellas, que esta formado de una disposición muy extraña de tres nebulosas distintas.

Reciente imagen de la Nebulosa Trífida obtenida por el ESO

Las nuevas observaciones aportan a los expertos una gran riqueza de información sobre las vidas de las estrellas, desde sus primeros días, cuando eran sencillamente nubes de gas y polvo, hasta el momento en que colapsan por primera vez en si mismas y comienzan a brillar. En su formación generan importantes cantidades de calor y vientos estelares, que contribuyen a agitar el gas en el interior de la masiva nebulosa. Con el tiempo, podrán verse que todas las corrientes de gas en la imagen colapsarán gradualmente para formar estrellas, dando origen a nuevas estrellas azules.

La imagen de gran detalle fue obtenida con la cámara de gran campo Wide-Field Imager, que se halla acoplada al Telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio de La Silla. Fue captada completamente en luz visible, y no se utilizó nada para retocar sus preciosos colores. La formación toma su nombre por el hecho de que existen tres líneas oscuras que cruzan su centro brillante, y que también es el área en la que ocurren los procesos más intensos de formación estelar. La descubrió Charles Messier en junio de 1764, y John Herschel le dio el nombre de "Trífida" unos 60 años después al advertir las líneas.

La nebulosa está rodeada por un intenso azul por la gran cantidad de estrellas recién nacidas, que emiten luz azul de forma mucho más intensa que la roja. Además la luz visible se refleja varias capas de gas que pueden encontrarse dentro y alrededor de esta formación, acentuando más si cabe sus colores. Otro factor responsable de su maravilloso aspecto es que además las moléculas de gas y las nubes de polvo reflejan la luz azul mejor.

Fuente original Softpedia
Menéame

Revelado el origen de Valles Marineris de Marte

Mientras que el Gran Cañón de los Estados Unidos podría ser la formación más espectacular de este tipo sobre la Tierra, su esplendor está grandemente sobrepasado por la magnífica belleza de una formación mucho mayor en Marte, llamada, Valles Marineris. Existen algunas diferencias entre los dos como es el hecho que los geólogos actualmente saben cómo se formó el Gran Cañón mientras que el origen de su hermano mayor de Marte ha estado envuelto en el misterio hasta ahora.



En este animación volamos sobre los relieves de Valles Marineris en Marte

"¿Cómo se forman en realidad estos cañones gigantes? todos se forman por inundaciones, ¿o sucedieron en cambio otras cosas? Estas han sido preguntas controvertidas que se remontan a las primeras imágenes de Marte de los Mariner en la década de los 60. Si todavía son preguntas controvertidas esto quiere decir que todavía no conocemos plenamente lo que sucedió", afirma John Adams, astrónomo de la Universidad de Seattle en Washington, que es también el autor líder de un nuevo estudio que propone otra explicación para el origen de Valles Marineris.

El gran Cañón fue formado probablemente por la erosión, cuando las corrientes de agua excavaron constantemente las capas blandas de la roca, durante millones de años. Para su equivalente marciano, las explicaciones varían desde una actividad tectónica masiva, como la que formó las montañas en la Tierra, hasta inundaciones masivas, cuando el planeta tenía todavía agua líquida. Adams propone que la respuesta a este misterio marciano puede hallarse en la cicatriz de 310 km de longitud que corta la superficie de Marte llamada Hebes Chasma. Esta formación está conectada a este enorme cañón.

Adams y sus colegas Alan Gillespie y David Montgomery proponen que Hebes Chasma se formó cuando el color procedente del subsuelo fundió la capa superficial de sales. Esto habría provocado que el agua se se fundiese en la superficie, y que finalmente se abriese camino. Esto habría causado a su vez que las rocas y el suelo situados por encima se colapsasen dando origen a las estructuras que conforman el cañón que podemos ver hoy. Su idea está apoyada en el hecho de que esta formación geológica está situada cerca de la activa región volcánica de la meseta de Tharsis.

Los expertos sostienen también que una gran parte de Valles Marineris se formó debido a que los barros salinos situados bajo la superficie, pero en este momento no hay forma alguna de asegurar cuantas partes del cañón pudieron formarse por estas causas, y en qué períodos de tiempo.

Fuente Original Softpedia
Menéame