domingo, 31 de enero de 2010

Ingenieros disidentes de la NASA encuentran puntos de acuerdo para el futuro del vuelo tripulado

Ingenieros disidentes de la NASA se reunieron con la agencia para trazar el futuro del viaje espacial tripulado. Los ingenieros lunares tuvieron algo que decir en una reunión secreta con la NASA para hacer sugerencias sobre los cohetes después de la reorganización masiva de los programas de vuelos espaciales tripulados.

Cuando el correo electrónico de Doug Cooke, jefe del programa Constellation de la NASA, llegó a la pantalla del ordenador Ross Tierney hace unas semanas, resultó sorprendido. Los dos hombres que se sientan en los extremos opuestos del debate sobre el futuro del programa de vuelos espaciales tripulados de la NASA y su enorme alcance público, señalan que algo extraño estaba sucediendo en Washington, DC.

Gran parte de la investigación y desarrollo del Programa Constellation junto con tecnología probada de los transbordadores y otros lanzadores sería adaptada para construir nuevos lanzadores

Tierney, es un fanático aficionado al espacio, defensor del Sistema Direct Jupiter, un cohete diseñado para sustituir a Ares I y Ares V de la NASA, dos de los lanzadores que son la columna vertebral del programa Constellation de la NASA. Este Programa de la era Bush tiene como objetivo llevar suministros y equipo a la Estación Espacial Internacional y, más tarde, a la Luna. El e-mail de Cooke a Tierney invitó a hacer una presentación sobre este cohete directo, que fue desarrollado por un grupo disidente de forma casi clandestina por ingenieros de la NASA descontentos con el Ares I.

La 19 reunión de enero, que incluyó también al jefe de vuelo espacial tripulado de la NASA Bill Gerstenmaier, fue ordenada por el administrador de la NASA Charles Bolden. "La reunión fue muy bien," dice Tierney. "Parecían muy receptivos a nuestras ideas".

Poco más de una semana después, funcionarios anónimos de la administración Obama dijeron a los periodistas que la NASA que se iba a cortar toda la financiación para los cohetes Ares I y V del programa. Fuentes internas consultadas por Popular Mechanics afirmaron que los dos sistemas de lanzamiento serán finalmente sustituidos por una nave única que podría ser similar a la propuesta Direct. El cohete se basa en gran medida de los componentes del Transbordador espacial y el Ares, con el tanque de combustible externo del transbordador que serviría como cuerpo para la nave principal. Dos versiones de aceleradores sólidos de cinco segmentos de sólidos del transbordador, actualmente en fase de desarrollo como la primera fase del Ares I, contribuirían a proporcionar el empuje inicial. En el formato de una sola etapa, este nuevo cohete tendría capacidad de poner 100 toneladas en órbita terrestre baja, por lo que sería un taxi mucho capaz que los cohetes privados que se están desarrollando para alcanzar la Estación Espacial. Equipada con una segunda etapa, el nuevo cohete también sería capaz de lanzar sondas robot y astronautas hacia cualquier objetivo de espacio profundo que la NASA elija en la era Postconstelation.

Si la NASA esta interesada en este tipo de vehículos pesados de lanzamiento, la elección de los motores para la primera y segunda etapa será fundamental. Según Tierney y otros expertos, una opción podría utilizar tres versiones del motor Rocketdyne RS-68 (homologado para vuelos tripulados) en la primera etapa. Actualmente utilizado en el lanzador Delta IV, el RS-68 tendría que ser modificado con una tobera de regeneración para el sistema de refrigeración. La etapa superior utiliza el J-2X, ahora en el desarrollo para las etapas superiores del Ares I y V. Este cohete no es completo, no volaría hasta el año 2017 como muy pronto, aproximadamente al mismo tiempo en el que el condenado Ares I. Se espera que entrase en servicio.

En su lugar de la NASA puede optar por utilizar los motores fuera de plataforma. Esta opción podría producir un cohete que en el mejor de los casos volaría a partir de 2012, según Tierney. Un grupo de cuatro motores principales del transbordador (SSMEs) extraídos directamene de los transbordadores que se retiró propulsaría la primera etapa. El SSME reutilizable es más caro que el motor desechable RS-68, pero ya existen 17 lo suficiente para que volasen cuatro misiones. Mientras tanto, Rocketdyne podría construir más SSMEs o desarrollar una versión más barata desechable de estos motores. Para la etapa superior, el cohete emplearía una batería de cuatro a seis motores Rocketdyne RL-10, el motor que ha impulsado una mula de carga, la etapa superior del Centaur, durante casi 50 años. Conseguir una homologación para que volasen seres humanos para el RL-10 sería relativamente rápido y barato, afirman sus defensores.

Cualquier diseño que parta de la lanzadera es probable que sea acogida favorablemente por la industria. Todos los contratistas principales de Ares y del transbordador: Boeing, Lockheed Martin, ATK Thiokol, Pratt & Whitney Rocketdyne y United Space Alliance, se harían otra vez con un pedazo del pastel.

Pero, ¿cómo se maneja esto en el Congreso es ya otro asunto. "Va a ser una batalla en la colina", un experto predice. Un número de senadores y congresistas de los distritos fuertes en industria espacial ya han hablado en apoyo del Constelation. Pero el proponente del Direct Steve Metschan, piensa que el nuevo cohete podía volar si se vende bien en el Congreso. "El 80% del valor del programa Constellation se traspasaría al nuevo plan," afirma Metschan. "La propuesta de sustitución que he visto en realidad no es muy diferente del concepto original del Ares V, antes de que todo empezara a crecer fuera de control".

El Presidente Obama revelará oficialmente su proyecto de presupuesto y sus planes para la NASA, el lunes, 1 de febrero. Funcionarios de la NASA aplazaron las respuestas a las preguntas hasta que se haga público el presupuesto.

Fuente original Popular Mechanics
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Misión a Phobos: el próximo salto de la humanidad 3

"Fue un increíble logro de todas las partes implicadas", dice Martin Pätzold de la Universidad de Colonia en Alemania y líder del Experimento de Radio de Mars Express. Permitió medir la masa de Phobos con una precisión 100 veces mayor que antes, también surgió la posibilidad de que la Luna se convirtiese en una nave espacial cercana para explorar la estructura interna del planeta Marte.

Durante los sobrevuelos la Cámara Estéreo de Mars Express trazó mapas de la superficie de Phobos, que llevó a la elaboración del modelo tridimensional más preciso hasta ahora de la luna, junto con la determinación de su volumen. Aunque éste último dato es mucho menos preciso que su masa, conocer el volumen lleva inmediatamante al cálculo de su densidad media, empleando la cifra ultraprecisa de la masa. Lo que surge a continuación es la paradoja más interesante de todas.

Imagen por computadora de Phobos con sus cráteres principales y nombres

"La densidad media es inesperadamente baja. Tiene que ser un cuerpo poroso", dice Pätzold. Esto implica que en lugar de ser un objeto sólido compacto, existen probablemente vasta cavernas en su interior, que podrían servir de refugio para astronautas que visitasen el satélite en el futuro, contra los rigores de la radiación cósmica.

Sin embargo, sin muestras reales de la luna, su composición sigue sin conocerse bien. Si se tratara de un asteroide capturado, el material sería menos denso que la roca ordinaria, representando la fracción hueca del satélite alrededor de un 15%. Si la luna estuviera hecha de roca marciana sin embargo, el espacio vacío en Phobos sería mucho mayor: un 45%.

Esto es en sí mismo un dolor de cabeza para los científicos planetarios. Si Phobos resulta una roca procedente de Marte, el tamaño de los huecos vacíos significaría que es improbable que la luna se hubiese formado a partir de granos de polvo en órbita de Marte, puesto que esto implica que sería un objeto compacto. En lugar de eso, Pätzold y Pascal Rosenblatt del Observatorio Real de Bélgica en Bruselas están a favor de una secuencia de acontecimientos en la que un impacto gigante en Marte hubiera lanzado al espacio grandes trozos de eyecta en órbita. Estos desechos se condensaron después en direcciones al azar hasta formar el conglomerado que llamamos hoy Phobos.

Para probar esta teoría, Mars Express volverá a visitar la luna en marzo y realizará el sobrevuelo más próximo hasta ahora. La sonda se acercará a unos 60 km de su superficie, dando al equipo los primeros datos sobre la gravedad de Phobos.

"El campo gravitatorio está relacionado con la distribución interna de la masa", explica Rosenblatt. Por lo que cuando Mars Express esté sobre una parte hueca no sufrirá un tirón gravitacional tan fuerte que cuando vuele sobre roca sólida.

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¿Sobrevivirá Spirit al invierno marciano? 1

Los jefes del Programa Mars Exploration Rover han anunciado esta semana que Spirit probablemente nunca volverá a moverse en Marte. Pero esto no significa que su vida haya terminado. Sin embargo, como el rover prácticamente inmóvil y atascado en una trampa de arena, en la actualidad se encuentra en una situación muy vulnerable y en una situación potencialmente "mortal", puesto que el invierno en el hemisferio sur de Marte se acerca. Una inclinación correcta de los paneles solares del rover hacia el sol es crítica para la supervivencia del vehículo, y el equipo del rover cuenta sólo un puñado de oportunidades de movimiento para conseguirlo. Los inviernos son muy largos y rigurosos en Marte. "Las temperaturas serán incluso más frías de lo que Spirit haya experimentado antes", explicó John Callas, director del proyecto para la misión MER. "Esta es una situación mucho más difícil y peligrosa para Spirit, y nos aproximamos a momentos en que el vehículo se va a enfriar más que nunca."



A más de 100 millones de km de la Tierra, perdido en las gélidas arenas de Marte, un robot legendario lucha por sobrevivir

¿Cuál es exactamente la amenaza que enfrenta Spirit? y ¿cuáles son sus probabilidades de sobrevivir?

"Spirit va a experimentar niveles de potencia baja, y probablemente veremos que los niveles de energía caerán por debajo de 160 vatios-hora", declaró Callas, 160 vatios-hora es el nivel de energía mínimo que el rover necesita mantener para que pueda comunicarse a diario con Tierra. "Si no podemos mantener ese nivel, esta situación pueden llevar al robot a un fallo por baja potencia donde el vehículo se apague o hiberne, al tomar las medidas necesarias para preservar tanta potencia como le sea posible. Todo está desconectado, excepto el reloj maestro, y todos los fotones que inciden en los paneles solares se emplean para cargar las baterías ".

Al producirse este fallo, de baja potencia, un temporizador despierta al rover ocasionalmente para verificar los niveles de la batería, y si hay suficiente potencia, el Spirit se despertará lo suficiente como para ver cómo las baterías están cargadas y tratar de comunicarse con la Tierra. "Spirit será como un oso polar en hibernación, posiblemente durante varios meses, tal vez esta situación se prolongue por un espacio de unos 6 meses", añadió Callas. "No va a ser como la Sonda Phoenix que virtualmente se apagó por completo. El vehículo explorador se mantendrá eléctricamente activo, pero no con la energía suficiente para estar despierto todos los días. "

Callas predijo que será probablemente hacia marzo-abril cuando el robot pierda la capacidad de comunicarse con la Tierra al carecer de energía suficiente.

Normalmente, el vehículo se queda lo suficientemente caliente, simplemente estando encendido en funcionamiento, de la misma forma que mover un coche en el invierno sirve para calentarlo. Pero como el rover duerme profundamente, las temperaturas en el rover puede caer.

Distintos componentes mecánicos de los rover MER. Crédito: NASA

Callas y su equipo están preocupados porque las temperaturas en el rover van a bajar mucho. Basándose en la experiencia de inviernos anteriores, se esperan temperaturas de unos -40º a -50º C en pleno invierno marciano. La electrónica en el rover puede soportar hasta -40º C en funcionamiento y hasta -50 ° C cuando el vehículo está inactivo. Sin embargo, estos datos son válidos para equipos nuevos, explicó Callas, y no para un viejo vehículo cuya electrónica ha pasado en los últimos 6 años por muchos ciclos de temperatura diferente.

Irónicamente, las fumarolas y respiraderos de vapor que formaron probablemente el interesante objetivo científico "Troy", dónde Spirit se encuentra atrapado, habría sido una zona caliente, pero por supuesto, las fumarolas ya no están activas.

Los rovers tienen tres unidades calentadoras de radiosótopos (UTRs) de 1 vatio de potencia, que son pequeñas unidades de calentamiento térmico utilizado para mantener el calor en los motores y las baterías del vehículo, por lo que el corazón de Spirit estará más caliente que su exterior.

Pero el nivel de potencia de los paneles solares es crítico para mantener el equipo activo y otros aparatos electrónicos, y ahora, la posición de los paneles solares no es del todo óptima.

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El moderno puerto espacial de Guayana continúa creciendo



El Cosmódromo en la Guayana francesa de Kouru permitirá el lanzamiento de una familia entera de lanzadores, aprovechándose de la privilegiada situación del puerto espacial junto al ecuador lo que le permite lanzar más carga al espacio con el mismo cohete que en otros lugares.

La cooperación ruso-europea continúa con la construcción de una rampa de lanzamiento para el cohete Soyuz, que entre otros usos sirve para lanzar astronautas al espacio.

La estrategia futura de la ESA contará con el Ariane 5 (un lanzador semipesado), próximamente el Soyuz (un lanzador de tamaño medio), se está desarrollando un cohete ligero llamado Vega, fabricado por Italia y supervisado por la ESA.

La ESA no excluye la posibilidad de desarrollar sistemas que le permitan poner astronautas en el espacio de forma independiente y sin la ayuda de otros países.

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La nova recurrente U Sco ha entrado en erupción

El 28 de enero, dos astrónomos aficionados de Florida detectaron la rara explosión de la nova recurrente U Scorpii, que puso en marcha las observaciones por satélite por parte del Telescopio Espacial Hubble, el Telescopio espacial Swift y Telescopio espacial Spitzer. La última explosión de U Scorpii ocurrió en febrero de 1999. Los observadores de todo el planeta vamos a poder observar este extraordinario sistema intensamente durante los próximos meses, tratando de desvelar los misterios de los las enanas blancas, las binarias en interacción, de acreción y las estrellas progenitoras de supernovas de tipo Ia.

Uno de los aspectos notables de esta explosión es que fue predicha con antelación por el Dr. Bradley Schaefer, de la Universidad Estatal de Louisiana, por lo que los observadores de la De la Asociación Americana de Observadores de Estrellas Variables (AAVSO) han podido seguir de cerca el comportamiento de la estrella desde febrero pasado, a la espera de detectar los primeros signos de la erupción. La mañana del 28 de eneero, los observadores de AAVSO, Barbara Harris y Shawn Dvorak enviaron la notificación de la explosión, enviando a los astrónomos una alerta para obtener huecos en las observaciones de satélite y una cobertura continua de los observatorios terrestres. El tiempo es un elemento crítico, ya que U SCO es famosa por llegar a un máximo de luminosidad y empieza a desvanecerse de nuevo en un día.

Representación artística del proceso involucrado en una nova recurrente o una supernova de tipo Ia. En las supernovas de tipo Ia al igual que en las novas recurrentes se produce una transferencia de masa desde una estrella gigante a una enana blanca con un potente gravedad. La materia se acumula y explota en forma de nova, pero si supera una masa crítica (el límite de Chandrashekar) explota en forma de supernova de tipo Ia

Sólo hay diez novas recurrentes conocidas (RNE). Esto, junto con el hecho de que erupciones puede ocurrir sólo una vez cada 10-100 años, hace que las observaciones de este raro fenómeno sean muy interesantes para los astrónomos. Las novas recurrentes se producen cerca de estrellas binarias donde la materia se aglomera mediante un proceso de acreción de la estrella secundaria y se acumula en la superficie de un enana blanca primaria. Finalmente, este material se acumula lo suficiente como para provocar una explosión termonuclear que hace que sólo se haya producido una explosión nova en la historia en esta estrella. En efecto, puede haber erupciones recurrentes, pero se puede producir miles o millones de años de diferencia. Las RNE tienen tiempos de recurrencia de 10-100 años.

La diferencia entre los intervalos de tiempo se cree que se debe a la masa de la enana blanca. La enana blanca debe estar cerca de la Límite de Chandrasekhar, de 1,4 veces la masa de la Sol. Esta masa algo superior permite una mayor gravedad en la superficie, lo que permite que una cantidad relativamente pequeña de la materia llegue hasta alcanzar el umbral de ignición para una explosión termonuclear en cadena. Las enanas blancas en RNE se cree que son de aproximadamente 1,2 veces solar, o mayores. La velocidad a la que se acreta la masa sobre la enana blanca debe ser relativamente alta también. Esta es la única manera de obtener suficiente material acumulado en la enana blanca en un tiempo tan corto, en comparación con las novas clásicas.

Las novas recurrentes son de particular interés para los científicos, ya que pueden representar una etapa en la evolución de sistemas binarios cercanos en su camino hasta convertirse en supernovas de tipo Ia. Como la masa se acumula en la enana blanca que puede llegar a alcanzar el punto de inflexión, el límite de Chandrasekhar. Una vez que una enana blanca excede esta masa va a colapsar en un tipo Ia supernova.

La diferencia entre una explosión nova y supernova es que en el primer caso sólo se produce la explosión termonuclear del gas acumulado. Mientras que en el caso de la explosión supernova la estrella supera el límite de Chandrasekhar, de forma que explota la estrella entera, por lo que es un fenómeno mucho más violento.

Un problema con esta teoría es la masa que ha explotado en la enana blanca durante la erupción. Si hay más masa es expulsada durante una erupción de la que ha acretado durante el intervalo entre las erupciones anteriores, la enana blanca no estaría ganando masa, y por tanto no estaría en el camino de colapsarse en forma de supernova de tipo Ia. Por lo tanto, los científicos están deseosos de obtener todos los datos posibles sobre estas erupciones que puedan determinar lo que está sucediendo en la enana blanca, la masa que es expulsada y el ritmo de acreción.

Carta de la AAVSO de localización de U Sco

Las observaciones de los astrónomos aficionados son necesarias para la AAVSO. Los datos de telescopios aficionados se combinarán con los datos de los observatorios en tierra y de los telescopios espaciales para ayudar a desentrañar los secretos de estos fascinantes sistemas. Las cartas celestes para buscar U Scorpius de la AAVSO con estrellas de referencia para la comparación de brillo y establecer estimaciones del cambio del brillo de la nova se encuentran disponibles aquí.

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Rusia desarrollará exóticos proyectos nucleares en el espacio

Rusia está considerando el uso de nuevas aplicaciones para naves espaciales alimentadas por energía nuclear, incluyendo satélites militares, plantas energéticas nucleares y remolcadores espaciales, según afirmó el pasado miércoles la Corporación Energia space.

El director de Energia Vitaly Lopota anunció un satélite de vigilancia de objetivos y terrestres y espaciales en todo momento, que aseguraría a Rusia una superioridad en el desarrollo de posibles conflictos armados.

Rusia construirá una nave espacial tripulada nuclear. Imagen aquí mostrada a efectos de ilustración únicamente

Lopota declaró que es trabajo está actualmente en una fase de formulación y no ofreció una marco temporal para indicar cuando el proyecto estaría terminado.

La corporación Energia también está preparada para el diseño de una estación de energía nuclear espacial con una capacidad de entre 150 a 500 Kw que estaría en servicio entre 10 y 15 años, y que sería situada inicialmente entre la Luna y Marte.

Lopota comentó además que otro proyecto futuro sería la construcción de una plataforma nuclear pesada que remplazaría varios satélites de telecomunicaciones, que se completaría con una única planta de energía nuclear, motores cohete y antenas de comunicación avanzada.

Este tipo de plataforma tendría una masa de unas 20 toneladas, una vida operativa de entre 10 y 15 años y podría estar construída en 2018.

Energia también trabaja en un concepto de remolcador espacial propulsado por energía nuclear, que podría reducir a menos de la mitad los costos de lanzamiento y los costos orbitales de los satélites.

El proyecto ofrecería también la oportunidad de triplicar o hasta quintuplicar la masa de las cargas transportadas a la órbita y permitiría a Rusia facturar 4.200 millones de dólares hacia 2020, lo que equivaldría a un 60% del mercado global de servicios del transporte espacial. En 2008, la participación de Rusia en este mercado se evaluaba en torno al 30%, o 2000 millones de dólares.

Lopota recordó también que su empresa está dispuesta a desarrollar para 2020 un proyecto para un remolcador para la recogida y el reciclaje de basura espacial, iniciativa que reportaría a Rusia dividendos anuales de 3000 millones de dólares, o el 25% de las ganancias totales en un mercado en proceso de formación.

Rusia todavía tiene que construir una nave espacial con un motor nuclear. El gobierno ha anunciado que destinará 500 millones de rublos (16,7 millones de dólares) para el proyecto durante este año.

El director de la Agencia Federal Espacial Roscosmos Anatoly Perminov anunció anteriormente el desarrollo de sistemas de energía nuclear espacial del orden de un megawatio (MCNSPS) para una nave espacial tripulada nuclear que sería crucial si Rusia desease mantenerse competitiva en la carrera espacial, incluyendo la exploración de la Luna y Marte.

Perminov explicó que la elección de diseño de una nave espacial con un sistema de propulsión nuclear estaría finalizado en 2012, y su desarrollo comportaría una inversión de 17.000 millones de rublos (unos 580 millones de dólares) durante los siguientes 9 años.

Fuente original Agencia Novosti
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sábado, 30 de enero de 2010

El futuro programa tripulado de la NASA contempla construir grandes telescopios espaciales 4

La actual capacidad para encontrar agujeros negros (los remanentes detectables de las primeras estrellas) resultaría incrementada desde poder encontrar 17 fuentes en la misma zona del cielo, a 3000 mediante el uso de un telescopio gigante de rayos-X. de 50 m².

Este incremento sería conseguido mediante un telescopio óptico/infrarrojo de 20 a 30 m, que fuera capaz de buscar huellas de vida similares a las que se hallan en encriptadas en el espectro terrestre, a medida que "el número de estrellas accesibles a la búsqueda de mundos habitables se incrementará en razón del hubo del diámetro del telescopio."

Sería perfilada en detalle una misión robótica-humana, cuyo objetivo fuera la construcción de un observatorio en órbita geostacionaria de cuatro veces el tamaño del Hubble, desarrollando una misión de 45 días utilizando la cápsula Orion.

En en este escenario esbozado, sería lanzado un telescopio "altamente modular" en dos partes mediante dos lanzadores pesados Ares V.

La tripulación sería lanzada en una Orion, arriba podemos ver un ejemplo de una cápsula Orión acoplada a un módulo habitable que incluye una escotilla, un brazo robótico y una zona de carga, viajando en una etapa superior Centaur expandida, aunque el gráfico aquí mostrado tan sólo es una ilustración.

"Ejemplo de una misión humana de uno a dos meses de duración: construcción de un observatorio en órbita geostacionaria de observación terrestre. Los astronautas asistidos por robots podrían construir un gran observatorio en órbita geosincrónica que permitiera la observación de la Tierra con una resolución sin precedentes", señala la presentación.

Por ejemplo, podría ser un telescopio de gran de campo de 10 m con cámaras y espectrómetros ópticos e infrarrojos (en comparación, en el Telescopio Espacial Hubble tienen un espejo primario de 2,4 m). El diseño del telescopio sería altamente modular para facilitar su ensamblaje por los astronautas mediante EVAs.

"El diseño de las operaciones de construcción incorporaría robots que asistieran a los astronautas en tareas repetitivas en situaciones de geometría forzada. Las aplicaciones ejemplo lo incluyen: imagen completa del disco de la Tierra; espectroscopía de alta resolución de la atmósfera de la Tierra; localización de las fuentes de gases de efecto invernadero y su posterior seguimiento y estudio; seguimiento de agricultura; labores de inteligencia, vigilancia y reconocimiento."

"Entre otras oportunidades de desarrollos tecnológicos estarían: instrumentación del observatorio modular; control de la contaminación; desarrollo de espejos segmentados ligeros; parasoles expandibles; uso extendido del habitáculo para la tripulación, escotillas, trajes para EVA, diversas herramientas de robóticas."

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Misión a Phobos: el próximo salto de la humanidad 2

Pero Phobos es más que un lugar estratégico, el propio satélite es un gran misterio celeste. Pero todavía Phobos cuarta importantes misterios.

Phobos fue descubierto junto con el otro satélite de Marte Deimos en 1877 por el astrónomo americano Asaph Hall del Observatorio Naval de los Estados Unidos en Washington DC en el tiempo que siguió a su descubrimiento, el diminuto tamaño de estas lunas las relegó a pequeñas reseñas en los libros de astronomía. Phobos es una roca de forma irregular de un diámetro medio de 28 km, mientras que Deimos es todavía más pequeña. Por lo tanto se les prestó poca atención al considerarse que fueron pequeños asteroides que se aventuraron demasiado cerca de Marte y que fueron capturados por su gravedad.

Imagen de Phobos de alta resolución tomada por el orbitador Mars Express. Crédito ESA

Esta imagen fue reforzada en las primeras medidas de la composición de Phobos, tomadas por la sonda norteamericana Mariner 9 y los orbitadores Viking 1 y 2 en los años 70. El brillo de Phobos es bajo debido a que su superficie es oscura, y refleja menos del 10% de la luz solar incidente, pareciéndose mucho a los meteoritos llamados condritos carbonáceos. Éstos ante unos objetos celestes se cree que se formaron en las partes más alejadas del cinturón de asteroides, a dos veces la distancia que separa Marte y el Sol. Los datos más recientes de Phobos revelan un fuerte parecido a asteroides más antiguos incluso, que se encuentran en el sistema solar exterior más allá del cinturón principal. Lo mismo puede aplicarse a de Deimos.

Entonces, está claro que son asteroides capturados ¿no? Si consideramos otros aspectos esto no es tan evidente. Las órbitas de estos satélites no son las que esperaríamos encontrar en asteroides capturados por Marte. El lugar de describir órbitas inclinadas y excéntricas, fruto de los encuentros gravitacionales que habrían conducido a su captura final, tanto Phobos como de Deimos siguen órbitas cercanas al plano ecuatorial de Marte, siendo además bastante circulares. ¿Qué puede haber sucedido entonces?

Las órbitas ecuatoriales implicarían que las lunas se formaron in situ, de la misma nube de material que se condensó para formar Marte. Pero ciertamente esto no parece ser el caso, puesto que la composición de las lunas debería entonces parecer se a la composición de Marte, y no a los contritos carbonáceos. En un intento para comprender la composición y por tanto el origen de Phobos, la astrónave europea Mars Express ha realizado una intrépida secuencia de sobrevuelos a unos 460 km de Phobos en 2006 y 270 km en 2008. Mars Express realizará una nueva secuencia de sobrevuelos todavía más cercanos este mismo año.

Al aproximarse tanto a la minúscula gravedad de Phobos, la velocidad de la sonda cambia tan sólo unos milímetros por segundo. Sin embargo, los controladores de la misión en la Tierra fueron capaces de identificar este efecto en la señal portadora de radio, una variación de tan sólo una parte en un billón.

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Curriculum Vitae de Spirit

Nombre: Mars Exploration Rover A (MER A), Spirit

Imagen reciente

Objetivos profesionales:

Realización de labores de geólogo, meteorólogo, químico, fotógrafo y alpinista para la NASA en trabajos de campo desde el 3 enero 2004.

Experiencia técnica:

  • 7730 metros recorridos en terreno accidentado a través del cráter Gusev, incluyendo avance marcha atrás una vez que la rueda frontal derecha dejó de funcionar en 2006
  • Trepó las colinas de Columbia, incluyendo un ascenso con una pendiente de 30,2° de inclinación en "West Spur" y coronando la cima de “Husband Hill,” 82 m sobre la llanura, la cima más alta de la sierra
  • Retorno 27.000 imágenes y 16 panorámicas a color de 360º
  • Perforó 15 objetivos en roca, raspó otros 92
  • Sobrevivió a tres inviernos marcianos a pesar de la baja intensidad de luz y el bajo nivel de energía producido por los paneles solares
Principales logros científicos:
  1. Encontró evidencias de una antigua explosión en una llanura baja y brillante llamada "Home Plate en 2006. Observó terreno del grano del hueso sobre el material más fino, que se ajusta con el patrón de deposición de material caído después de una explosión volcánica o impacto. Estas rocas algunas de las cuales no habían sido vistas nunca en Marte, revelaron la violenta historia del cráter.
  2. Tomó varios vídeos de los torbellinos de polvo en movimiento en 2005, proporcionando las mejores vistas de los efectos del viento en la superficie marciana mientras sucedían.
  3. Removió suelo marciano brillante en 2006 en un lugar llamado "Tyrone" que contenía azufre y trazas de agua. Este material podría ser un depósito volcánico formado alrededor de chimeneas de gas o podría haberse depositado al evaporarse el agua que llevaba disueltos estos minerales desde el subsuelo al salir a la superficie.
  4. Descubrió una sorprendente variedad de lechos rocosos en las Colinas de Columbia en 2004, mostrando una compleja historia geológica de la región. Algunas de las rocas mostraron evidencias de alteración por agua.
Educación:

Construido y entrenado por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California. Después de llegar a Marte, términó cursos de posgraduado en linea sobre proceso autónomo con especial énfasis en rastreo de objetivos, navegación para evitar riesgos y reconocimiento en nube.

Otras destrezas:
  • Extremadamente independiente, pero trabaja bien en equipo
  • Extraordinariamente bueno para adaptarse a difíciles ambientes
  • Familiarizado con los nuevos medios, actualizando regularmente mi blog, Twitter y facebook
  • Carácter infatigable y acostumbrado al trabajo duro
Referencias:

Steve Squyres, de la Universidad de Cornell, Ithaca, N.Y., investigador principal de los instrumentos científicos de los rovers marcianos dijo sobre él: "Spirit ha sido un maravilloso trabajador. Gracias a que Spirit visitó las colinas de Columbia, sabemos que fue un lugar violento, un lugar sacudido por impactos y explosiones volcánicas. Spirit nos ha mostrado un Marte antiguo muy diferente del Marte que vemos hoy."

NASA: "Lo contratamos por tres meses, pero ha seguido trabajando de forma incansable por casi tres años marcianos"

Premios:
  • 2004: El mejor de los mejores. Sotware del año de la NASA
  • 2004: Mejor avance científico de Popular Science
  • 2005: Laureado con el premio del salón de la Fama de de Avation Week Technology
  • 2007: Premio de equipo concedido por the Sir Arthur Clarke Awards en Inglaterra
  • 2009: Premio Thomas O. Paine para el avance de la Exploración Humana de Marte de la Sociedad en Planetaria
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Las misteriosas "spokes" de los anillos de Saturno se deben a partículas de hielo de agua

"Spokes" visibles en el anillo de Saturno B. Crédito:NASA/JPL/Space Science Institute

Las misteriosas "spokes" que aparecen de vez en cuando en el mayor anillos de Saturno, el anillo B, ha permanecido hasta ahora sin explicación. Las nuevas medidas del espectrómetro Cassini's Visual Infrared Mapping spectrometer (VIMS) sugieren que estas estructuras radiales que se forman ocasionalmente a lo largo del anillo están compuestas completamente por hielo de agua. La existencia de las spokes resultaron una sorpresa cuando Voyager 1 sobrevoló Saturno en 1980. Cuando la astronave Cassini llegó a Saturno en 2004, las "spokes" no eran todavía visibles, pero aparecieron posteriormente en 2005; el instrumento VIMS no fue capaz de observar las spokes hasta 2008. Incluso con esta nueva fuente de información, estas curiosas estructuras resultan todavía misteriosas, puesto que parecen ser un fenómeno estacional, y pueden aparecer y desaparecer en cuestión de horas. El proceso que crea y disipa las "spokes" es desconocido.

Otra vista de Cassini y de las "spokes". Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute

Las primeras hipótesis sobre el mecanismo que desencadenaba las "spokes" especulaba que las fuerzas gravitacionales y/o las fuerzas de repulsión electrostáticas desempeñaban un papel en la creación de las spokes. Una pista para comprender el fenómeno era que son observadas más frecuentemente cuando los anillos de Saturno o están casi de perfil con respecto al Sol. Otros científicos habían apuntado al hielo, pero creían que estas formaciones estaban compuestas principalmente por granos de hielo más pequeños. Sin embargo, los nuevos datos muestran que una gran proporción de los granos son mayores de lo esperado; por micrómetro de radio o más.



Video de alta velocidad obtenido por la astronave Cassini de los anillos de Saturno en 2008 en el que se aprecian las cambiantes formas de las "spokes" bailando sobre los anillos

E. D’Aversa y su equipo del Instituto de Física Espacial Interplanetaria de Roma, Italia utilizaron el instrumento VIMS de Cassini para observar el espectro infrarrojo emitido por las spokes en un amplio rango espectral (0.35–0.51 ?m). El equipo explicó que los modelos de transferencia radiactiva apoyan que los granos de los que están compuestos las "spokes" son de puro hielo, pero su distribución de tamaños parece ser más amplia de lo esperado.

Los resultados preliminares mostraron un valor modal de alrededor de 1,90 ? metros y una densidad numérica de entre 0,01 a 0,1 g/cm3. Los investigadores dicen que la abundancia inesperada de partículas de tamaño de un micrón en las "spokes" podría tener implicaciones en los modelos de formación puesto que la energía requerida a aumentar en razón de un orden de magnitud. Las futuras observaciones podrían ayudar a poner límites en los tamaños al igual que aclarar cómo se forman, evolucionan y cambian las "spokes".

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viernes, 29 de enero de 2010

Descubierta enana marrón más fría hasta ahora

Un equipo internacional liderado por astrónomos de la Universidad de Hertfordshire ha descubierto lo que pueden ser los objetos subestelares más fríos encontrados hasta ahora afuera de nuestro sistema solar. Mediante el Telescopio United Kingdom Infrared Telescope (UKIRT) en Hawai, se ha descubierto un objeto técnicamente conocido como enana marrón. Los descubrimientos del equipo ya han sido aceptados para su publicación en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Las imagenes muestran la enana marron ultrafría SDSS1416B y su compañera más caliente SDSS1416A (la imagen de la izquierda esta tomada por el Telescopio UKIRT y la de la derecha por el Telescopio Subaru).

Lo que ha entusiasmado a los astrónomos son sus peculiares colores, que lucen muy azules o muy rojos, dependiendo en qué parte del espectro los observemos.

El objeto se conoce como SDSS1416+13B y está situado en una amplia órbita alrededor de una enana marrón algo más brillante y caliente, llamada SDSS1416+13A. el miembro más brillante de este par fue detectado en luz visible por él sondeo Sloan Digital Sky Survey. En cambio, SDSS1416+13B puede verse sólo en luz infrarroja. Este par de astros están situados entre 15 y 50 años-luz de nuestro sistema solar, a la vuelta de la esquina, a escalas astronómicas.

"Esta parece ser la cuarta vez en tres años que UKIRT rompe su récord descubriendo la enana marrón más fría. Esta enana tiene una temperatura estimada de poco más de 200 °C", explicó el doctor Philip Lucas de la Universidad de Hertfordshire, en su departamento de Física, Astronomía y Matemáticas.

"Debemos ser cuidadosos sobre esto puesto que sus colores son muy diferentes a cualquier cosa que hayamos visto hasta ahora, y todavía seguimos sin comprenderlos. Incluso si resultase que su baja temperatura no supusiese un récord, los colores son tan extremos que este objeto mantendría a muchos físicos ocupados tratando de explicarlos."

SDSS1416+13B fue detectada por primera vez por el doctor Ben Burningham de en la Universidad de Hertfordshire como parte de un esfuerzo destinado a la búsqueda de enanas marrones frías mediante el sondeo Infrared Deep Sky Survey (UKIDSS). El objeto parece en longitudes de onda en la banda del infrarrojo mucho más azul que cualquier enana marrón vista anteriormente. Un espectro infrarrojo tomado con el Telescopio japonés Subaru en Hawai mostró que esta enana es del tipo o espectral T, con mucho metano en su atmósfera, pero con características peculiares como un gran vacío a ciertas longitudes de onda.

El doctor Burningham pronto advirtió que una estrella anteriormente observada (SDSS1416+13A) se encontraba cerca en la imagen del descubrimiento de UKIDSS y era también otra enana marrón. Sandy Leggett, miembro del equipo, del Observatorio Géminis, utilizó entonces el Telescopio Espacial Spitzer para investigar SDSS1416+13B en longitudes de onda más largas. Leggett midió su color en longitudes de onda del infrarrojo medio, que se cree son las longitudes más fiables para indicar la temperatura, y descubrieron que es la estrella más roja conocida en estas longitudes de onda. Al compararla con los modelos teóricos de atmósferas de enana marrón, estimaron una temperatura de alrededor de 500 K (227 °C).

Representación artística de dos enanas marrones. Las enanas marrones brillan con una luz muy débil de color rojizo en luz visible. En cambio son mucho más luminosas en el infrarrojo

"El hecho es que esta compañera tenga por una pareja con una estrella enana marrón más caliente que también tiene un espectro inusual, y que nos está ayudando a rellenar algunos vacíos que nuestro conocimiento", explicó el doctor Burningham. "Parece probable que ambas enanas marrones sean algo pobres en elementos pesados. Esto puede explicarse en el caso que sean muy antiguas, lo que también se ajustaría con la baja temperatura de la compañera más débil."

Las enanas marrones son demasiado pequeñas para ser estrellas, tienen masas menores que las estrellas pero mayores que los planetas gigantes gaseosos como Júpiter. Debido a su baja temperatura estos objetos son muy débiles en luz visible, y normalmente son detectados por su brillo en longitudes de onda infrarroja. Estos astros fueron teorizados antes de ser descubiertos y recibieron el nombre de "enanas marrones", en un intento de describir un color muy rojizo y una temperatura más fría que las estrellas enanas rojas, correspondiendo el color marrón a la mezcla de rojo y negro.

Fuente original Royal Astronomical Society

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Opportunity estudia un cráter de 1000 años de edad

Desde que Opportunity abandonó Marquette Island, ha estado avanzando hacia el sur en su ruta hacia el cráter Endeavour. Durante varios soles para estado en su horizonte, un cráter muy pequeño pero con un aspecto muy reciente llamado Concepción. Aquí lo vemos después de su avance del martes pasado, son 2136:

Cráter Concepción, Opportunity sol 2136:

En Sol 2136 (26 enero 2010), Opportunity se aproximó a un pequeño cráter con una edad estimada en unos 1000 años. Crédito: NASA / JPL / mosaico realizado por Emily Lakdawalla

Aquí aparece después del avance de ayer jueves, sol 2138:

En sol 2138 (28 enero 2010), Opportunity se había aproximado a este pequeño cráter lo suficiente como para asomarse en su polvoriento interior. Crédito: NASA / JPL /mosaico realizado por Emily Lakdawalla

Pero, ¿cómo conocemos si un cráter es reciente? La eyecta (el material que ha salido despedido al formarse el cráter por la fuerza del impacto) es muy gruesa y ha quedado principalmente descansando en la parte superior del terreno circundante. Ciertamente no existen evidencias de que las arrugas arenosas hayan circulado sobre la rocas, por lo que el cráter tuvo que haberse formado posteriormente al momento en que las dunas de la llanura de Meridiani se movieron por última vez. Sin embargo, no podría haberse formado ayer, puesto que de lo contrario su centro no estaría lleno de polvo.

Pero ¿qué queremos decir exactamente cuando decimos "reciente"? En una reciente actualización del sitio web del JPL se dice que Concepción se cree que tiene unos 1000 años. E inmediatamente nos preguntamos ¿cómo puede saberse eso? Opportunity no tienen las herramientas necesarias como para averiguar la edad de una roca a distancia, o, en este caso particular, in situ. La datación radiométrica es, desgraciadamente, algo que no podemos hacer (todavía) mediante una un robot. Entonces, ¿cómo sabemos que tiene 1000 años?

Matt Golombek, geólogo planetario, y sus colegas presentarán este año en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias un artículo en el que explica el proceso por el cual se ha determinado la edad de distintos caracteres visitados por Opportunity, el conjunto de cráteres "Resolution", incluye cráteres llamados: Resolution, Adventure, Discovery, y Granbee, que Opportunity visitó entre sol 1818 a 1854. El equipo de Golombek utilizó tres métodos distintos para estimar que las arrugas de Meridiani se movieron por última vez hace aproximadamente 100.000 años; y el conjunto de cráteres Resolution está superpuesto a las arrugas sin ninguna evidencia de haber sido deformado por su movimiento, por lo que su edad es menor a 100.000 años.

Vista de la cámara HiRISE del orbitador Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) del conjunto de cráteres Resolution, que Opportunity exploró desde sol 1820 a 1857. Los rayos de estos cráteres se han desvanecido, pero los propios crateres no han sido cubiertos por las dunas (exceptuando el gran cráter de la parte superior de esta imagen) por lo que son probablemente antiguos pero no más antiguos que en el momento en que las dunas se movieron por última vez, que se estima sucedió hace unos 100.000 años. La imagen cubre 1 área de 100 m de anchura. Crédito: NASA / JPL / UA

Golombek explicó sobre el conjunto de cráteres Resolution: "no tienen rayos. Los rayos se han encontrado en los cráteres muy recientes que han impactado en Mediridiani (y en otros lugares). El cráter Concepción tiene lo que parecen ser rayos oscuros de grados en las imágenes de HiRISE, por lo que podríamos decir que es más joven que el conjunto de cráteres Resolution que tienen rayos tanto brillantes como oscuros."

Vista del cráter Concepción mediante la cámara HiRISE del Mars Reconnaissance Orbiter (MRO). El cráter Concepción es relativamente reciente, puesto que todavía conserva los rayos oscuros sobrepuestos sobre las dunas de Meridiani. Sin embargo, no es tan reciente como algunos cráteres en Meridiani, puesto que carece de rayos brillantes. Se estima que tenga unos 1000 millones de años de edad. Opportunity se aproximó a él en sol 2138. La imagen cubre una superficie de 100 m². Crédito: NASA / JPL / UA

Estos impactos muy recientes con rayos brillantes y oscuros no han sido visitados por Opportunity. Podemos desarrollar análisis estadísticos para realizar una estimación de su edad en unas décadas. La morfología de Concepción, con sus rayos degradados, lo sitúa en un momento intermedio entre el conjunto de cráteres Resolution y estos otros cráteres muy recientes, es decir entre unas pocas décadas y 100.000 años de antigüedad. 1000 años es 100 veces más de una década y 100 veces menos que 100.000 años, por lo que la estimación de la edad del cráter Concepción es de unos 1000 años. "No es una edad definida exactamente, sino más bien una aproximación bastante grande, pero proporciona límites", explicó Golombek.

Una regla general para la adaptación en geología planetaria es que los geólogos piensan típicamente en términos de órdenes de magnitud, o a veces incluso en múltiplos de órdenes de magnitud. Cuando hablan de que algo tiene 1000 años, no están diferenciando lo de algo que tenga 1001 años o 999 años, o incluso de algo que tenga 2000 o 500 años. Se trata de diferenciarlo de algo que tenga una edad diferente de un orden de magnitud, más joven, o más antiguo, es decir 10.000 años o 100 años. Teniendo únicamente las dataciones de la Luna con una cierta exactitud, establecer edades en razón de un orden de magnitud, es probablemente lo mejor que podemos hacer.

Si la datación absoluta de las edades es inexacta, las dataciones relativas no lo son. Podemos emplear superposiciones de cráteres o eyectas para determinar que un cráter es más antiguo o más reciente que otro. También pueden emplearse procesos como movimiento de las dunas, la excavación por corrientes de agua, las erupciones volcánicas y otros. Estos métodos pueden determinar de forma muy detallada la secuencia relativa de los acontecimientos ocurridos en Marte, o en cualquier otro mundo con superficie sólida. Si observamos una colada volcánica superpuesta a un cráter, podemos deducir que el episodio volcánico es posterior al cráter, por ejemplo. Nuestras estimaciones de las edades precisas pueden cambiar con el tiempo, a medida que vayamos teniendo mejores datos, pero estos cambios normalmente no afectarán a nuestra comprensión de la secuencia en que ocurrieron los acontecimientos que dieron forma a la superficie de Marte.

Fuente original Planetary Society Blog
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Investigadores dan importante paso para desarrollar fusión nuclear controlada

Los científicos han estado intentando replicar en el laboratorio el tipo de fusión nuclear que sucede, natural en las estrellas, con el fin de obtener una energía casi ilimitada y limpia. Esta semana, dos diferentes equipos de investigación informan de un importante paso para la consecución de la fusión inercial, una estrategia de ignición con la que se pretende comprimir el combustible y que podría ayudar a los científicos a aprovechar la poderosa energía por fusión nuclear. Un equipo empleó un sistema de láser de alta potencia para explorar la posibilidad de provocar la fusión al calentar núcleos de hidrógeno pesado. El segundo equipo utilizó un imán de limitación para obtener densidades extremadamente altas de materia, un paso necesario para la fusión nuclear.

Producir energía de forma controlada por fusión nuclear es un sueño que libraría a la humanidad de la esclavitud de los combustible fósiles. Sin embargo, conseguirlo es tecnicamente muy complejo puesto que deben imitarse las condiciones extremas que se producen en el núcleo de las estrellas

A diferencia de la fisión nuclear, que rompen núcleos atómicos para liberar energía y produce desechos altamente radiactivos, la fusión implica someter a una inmensa presión, o comprimir un núcleo de hidrógeno pesado, llamado deuterio, con otros núcleos de hidrógeno pesado llamado tritio. Los núcleos colisionan y se combinan para producir un inofensivo núcleo de helio un además de grandes cantidades de energía.
Los experimentos recientes realizados en la National Ignition Facility en Livermore, California utilizaron sistemas de láseres de alta potencia del tamaño de tres campos de fútbol. Siegfried Glenzer y su equipo dirigieron 192 potentes haces láser hacia una pequeña cápsula del tamaño necesario para almacenar una mezcla de de deuterio y tritio, que después de una implosión, puede producir la ignición por fusión de los plasmas y una liberación de energía utilizable. Los investigadores calentaron la cápsula a 3,3 millones kelvin, y mediante esto allanaron el camino para el siguiente paso: hacer entrar en ignición e implosión una cápsula llena de combustible.

En otro informe hecho público a comienzos de esta semana, los investigadores utilizaron un Experimento de Dipolo de Levitación, o LDX, y suspendieron un imán en forma de rosquilla con un peso de media tonelada mediante el empleo de un campo electromagnético. Los investigadores utilizaron el imán para confinar el movimiento de un gas extremadamente caliente, llamado plasma, y compuesto por partículas cargadas dentro de la cámara.

El imán en forma de rosquilla (toro) crea una turbulencia especial que provoca que el plasma se condense, en lugar de esparcirse, que es lo que normalmente sucede en las turbulencias de plasma. Esta es la primera vez que en este tipo de turbulencia se ha creado en un laboratorio. Se había visto en el plasma de los campos magnéticos de la Tierra y Júpiter.

Debería construirse un LDX mucho mayor para alcanzar los niveles de densidad necesarios para la fusión, señalaron los científicos.

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Investigadores planean simular los lagos de Titán aquí en la Tierra

Recientemente los sobrevuelos de la sonda Cassini de Titán, el mayor satélite de Saturno, han desvelado la existencia de lagos gigantes en los polos norte y sur de Titán. Además estos lagos parecen cambiar de estación en estación, están llenos probablemente de hidrocarburos líquidos, como metano y etano. Naturalmente probar esto último es bastante difícil en la práctica, por lo que se ha propuesto una nueva misión a Titán. Esta es la razón por la que los científicos quieren "traer" estos lagos a la Tierra.

Las temperaturas en la superficie de la esta luna de Saturno están en torno a -179º C. Sabemos seguro que la superficie de Titán está muy muy fría, por lo tanto es seguro que los lagos de Titán no están compuestos de agua. Puesto que si así fuera estarían congelados y presentando complejas formas de hielo.

Alguno de los lagos de Titán tiene dimensiones similares a algunos grandes lagos de nuestro planeta. Aquí vemos un lago de Titán comparado a escala con el lago Superior de Norteamérica

Sin embargo, los datos de Cassini sugieren que los lagos son líquidos, con lo que Titán sería el segundo mundo, el segundo en en nuestro sistema solar que tendría está característica (además de la Tierra). "El hielo de agua sería tan sólido que se asemejaría a los silicatos terrestres", explicó el experto de la Universidad de Arkansas Vincent Chervier.

Aunque Cassini mostró que, la mayor parte de los lagos están compuestos de metano y etano, los investigadores no saben como estos compuestos químicos se comportarían en estas temperaturas tan bajas, esto se debe principalmente debido al hecho de que estas sustancias normalmente se encuentran en forma de gas en nuestro planeta, por tanto no hay necesidad de analizarlos en condiciones extremas. Sin embargo, en el caso de Titán, se ha demostrado que los lagos no son únicamente características notables del paisaje, sino que todos tienen a generar los mismos procesos químicos y geológicos que observamos en la Tierra, Esto naturalmente los hace muy interesantes para los científicos planetarios, geólogos y astrónomos.

Chervier y su equipo planean construir lo que llaman una cámara de simulación. En el dispositivo (un cilindro de dos metros de alto) se inyectarán pequeñas cantidades de metano y etano, el conjunto completo se enfriará a 95 kelvin o -178º C. Esto se realizará bajo una presión de gas nitrógeno un 50% superior a la que existe naturalmente en nuestro planeta, revela el equipo. el resultado final será la presencia de minilagos de hidrocarburos en el fondo del cilindro.

"La superficie de Titán es rica en aspectos geológicos similares a los que encontramos en la Tierra, pero basados en compuestos distintos. Por lo que cualquier experimento realizado en el laboratorio que pueda reproducir las condiciones en Titán y aporte información sobre los procesos que ocurren en esta luna es importante", añadió Christophe Sotin, experto del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA situado en Pasadena (California). El JPL de la NASA dirige la misión Cassini.

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Observa Marte por primera vez esta noche

En Odisea cósmica hablamos mucho de Marte. Algunas personas piensan que los planetas están muy lejos y sólo pueden verse con telescopio, pero salvo para los más lejanos, esto es enteramente falso. Esta noche Marte brillará con fuerza con luz rojiza intensa muy cerca de la luna llena, y no necesitarás ningún telescopio para verlo. Si nunca lo has visto esta noche tendrás una excelente oportunidad.

A comienzos de esta noche Marte se situará a menos de 7 grados de la Luna (menos de 14 diámetros lunares). Esta noche mira cerca de la luna llena y podrás ver una "estrella brillante" de color rojizo, bueno... en realidad no es una estrella, sino uno de los planetas más cercanos a la Tierra. No tendrías que tener ninguna dificultad para verlo, pues de hecho brilla casi tanto como la estrella Sirius la más brillante del cielo. Esta noche Marte estará esta noche a unos 99 millones de km de la Tierra.

Al comenzar a oscurecer puedes ver salir a Marte y la luna llena en el horizonte este-noreste tal y como muestra el dibujo

Esta noche Marte alcanza su oposición, esto quiere decir que Marte, la Tierra y el Sol se sitúan en linea recta. Este alineamiento no sucederá de nuevo hasta dentro de algo más de 2 años: el 3 de marzo de 2012.

Esta noche también vale la pena echar un vistazo a la luna llena, la luna llena esta noche será la más grande y brillante del 2010. La luna llena de esta noche será hasta un 14% mayor que otras lunas llenas de 2010 y hasta un 30% más brillante. La razón de esta mayor cercanía la tenemos en que esta vez será algo más cercana a la Tierra debido a su órbita excéntrica, la Luna puede acercarse hasta 356,630 km pero también alejarse hasta algo más de 400.000 km.

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Lugares finalistas de aterrizaje de MSL y 5: Mawrth Vallis

4. Mawrth Vallis

El canal de inundación Mawrth Vallis ("Mawrth" es Marte en Galés y "Vallis" es valle en latín) fue labrado durante largos períodos de tiempo después de una serie de inundaciones catastróficas. Mawrth Vallis está situado en las tierras bajas del norte, cerca de una región con la menor altitud del planeta.

Mawrth Vallis es uno de los valles mas antiguos de Marte. Despues de su formación fue cubierto por rocas estratificadas.



Debido a una asimetría en el planeta, el hemisferio norte entero está más bajo que el hemisferio sur. Multitud de estudios han confirmado que este lugar tiene la huella más fuerte de arcillas en todo el planeta, como en el Cráter Gale existe un intrigante conjunto de estratos minerales con composición diferente. Aunque su historia ambiental resulta desde hace tiempo un misterio, la presencia de arcillas apunta fuertemente al agua. Los estratos están expuestos en llanuras en la superficie en las que sería fácil para MSL aterrizar y navegar.

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Prometheus: un huevo congelado junto a Saturno

Prometheus es una de las lunas más interiores de Saturno. Prometheus gira a una distancia del planeta gigante gaseoso han de 139.353 km, y tiene 86 km en su parte más ancha. Este cuerpo el lado del polo sur fue descubierto por imágenes tomadas por la sonda Voyager 1 en 1980.

Prometheus se parece a un huevo acribillado por impactos y con una superficie de bastante irregular. La imagen superior fue tomada por el órbita adorna Cassini el 27 enero 2010. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Space Science Institute

Esta imagen sin procesar fue tomada en luz visible mediante la cámara de ángulo estrecho de Cassini a una distancia de aproximadamente 36.000 km.

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Mars Express sobrevolará Phobos a tan solo 50 km

El pasado 26 enero, Mars Express completó su 7777 órbita alrededor de Marte, todo un hito mientras la nave se preparan para realizar el sobrevuelo más cercano hasta ahora de Phobos en unas semanas.

Mars Express ha permanecido en órbita de Marte desde el 25 diciembre 2003, retornando valiosa información científica, y algunas de las mejores imágenes en alta resolución del planeta obtenidas hasta ahora. La sonda ha medido la abundancia de hielo de agua y vapor en el subsuelo marciano, su superficie y atmósfera, al igual que la abundancia del gas metano no conocido anteriormente en su atmósfera.

Fotografía en color del satélite de Marte Phobos obtenida con la cámara HiRiSE del orbitador Mars Reconaissance Orbiter (MRO). Crédito: NASA

Esta semana el orbitador completó 7777 órbitas al planeta y continúa funcionando sin fallos. Actualmente cada órbita dura seis horas y 54 minutos. La sonda está moviéndose en una órbita polar, y en su máxima aproximación pasa a tan sólo 350 km por encima de la superficie de Marte, mientras que en el punto más lejano de su órbita se sitúa a 10.300 km del planeta.

Esta órbita altamente elíptica permitirá a Mars Express el próximo 3 marzo realizar el sobrevuelo más cercano de exploración de Phobos, la luna mayor de Marte. El sobrevuelo tendrá lugar a una altitud planeada ni tan sólo 50 km, se espera que la sonda recoja datos de radio Doppler muy precisos para ayudar a determinar con la mayor precisión hasta ahora el campo gravitatorio de este satélite.

Expresó cercano a será acompañado por encuentros cercanos similares, que serán utilizados para otro tipo de investigaciones científicas incluyendo el uso de ondas de radar.

La luna Phobos se halla muy cerca de Marte imagen tomada por la cámara estéreo de alta resolución de Mars Express. Crédito: ESA

Conocer el campo gravitatorio de Phobos ayudará a los científicos a comprender mejor la distribución de masa en el interior de la luna, que resulta una información importante para descubrir su origen. No se sabe con certeza si Phobos es un asteroide capturado o en cambio se formó junto a Marte.

Ninguna de las dos otras sondas que están órbitando Marte actualmente pueden acercarse tanto a Phobos. Puesto que el objetivo principal de sus misiones es el planeta Marte. Este sobrevuelo será una oportunidad excelente para realizar investigaciones científicas adicionales del sistema de Marte, y supondrá un mayor retorno de los datos científicos.

Este sobrevuelo de Phobos estará combinado con una secuencia de precisas maniobras orbitales planeadas para febrero y marzo. Se espera que puedan incrementar la duración de la órbita hasta casi exactamente siete horas, con el fin de mejorar la parte iluminada solar que exploran los instrumentos de la sonda en los próximos años.

En el momento acutal, Mars Express tiene financiación asegurada hasta 2012. Durante sus seis años de misión, ha habido muy pocos fallos que hayan dificultado las operaciones, o en cualquiera de sus 7 instrumentos, por lo que es muy probable que la ESA decida prolongar sus operaciones hasta al menos 2014. A finales de este año se debatirá sobre esto.

Fuente original ESA
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jueves, 28 de enero de 2010

Se confirma que Ares y el programa Constellation serán cancelados

Malas noticias para el programa Constellation: Orlando Sentinel informa esta mañana que fuentes de la Administración Obama indican que la propuesta de presupuesto que será hecha pública el lunes, no tiene dinero en sus cuentas para el programa Constellation o para el cohete Ares I, el supuesto reemplazo para el transbordador espacial para transportar seres humanos al espacio. También el cohete Ares V destinado a llevar combustible y suministros necesarios para el retorno de los Estados Unidos a la Luna está cancelado.

Los módulos de aterrizaje lunar, las bases en la Luna y un posible futuro de una misión tripulada a la Luna están significativamente ausentes de las metas a largo plazo de los presupuestos.

Se consuma la cancelación del Programa Constellation y con el los Cohetes Ares I y V. Los sueños lunares de la NASA serán archivados

¿Entonces que contiene el presupuesto? Según fuentes de dentro de la administración, de la industria aerospacial y fuentes del Capitolio, la Administración Obama desea que la NASA construya un lanzador pesado capaz de transportar a carga y seres humanos a órbita terrestre baja y en una fecha todavía por determinar. La Casa Blanca también desea que la NASA se enfoque más en la investigación sobre el cambio climático, así como en el desarrollo de programas vigilancia y desarrollo que permitan la exploración tripulada de los asteroides del sistema solar interior. También se contempla una extensión de financiación de la Estación Espacial Internacional hasta 2020.

Es importante advertir que todos estas fuentes efectuaron declaraciones a los periodistas bajo condición de anonimato; la filtración de detalles presupuestarios antes de su publicación oficial es ahora una forma de asegurar los empleos. Sin embargo, los detalles que se están filtrando, si son ciertos, parecen marcar el final de las aspiraciones para recrear la gloria de los antiguos días del Apolo con una tecnología tremendamente superior. Y aquellos de nosotros que soñábamos con la idea de una base lunar tengamos que ir olvidándonos de ella.

Los deberes de los transbordadores: rotar la tripulación de la ISS, la puesta de satélites en órbita, etc. probablemente recaeran en otras naciones o en empresas privadas .Pero es justo decir que América perderá su lugar en la escena espacial. Justo hoy Reuters advirtió que Rusia, la primera nación en lanzar un satélite en órbita y poner un hombre en el espacio, ha perdido su posición como potencia científica por falta de investigación y desarrollo. Naciones como China y Corea del Sur están avanzando rápidamente para llenar este vacío aeronautico, También India tiene luz verde para la primera misión espacial tripulada en 2016, un año en el que parece que la NASA parece que tendrá que conformarse con medir los glaciales y la corrientes oceánicas.

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