miércoles, 31 de marzo de 2010

Mundos extraños 2: Japeto, el bicho raro

Incluso una mirada superficial a la luna Japeto de Saturno revela que es un bicho raro. Se trata de un mundo en dos colores: una mitad es de color negro, y la otra de blanco brillante. También de forma extraña, está achatada por los polos y aplastada también por los lados. Una cresta corre a lo largo de su ecuador, dándole la apariencia de una enorme cáscara de nuez.

La materia oscura en Japeto es en realidad muy oscura, pero está formada por una delgada capa de menos de un metro de espesor. El material oscuro cubre la cara de avance de la luna (similar al parabrisas de un coche), esta cara mira siempre hacia adelante a medida que avanza en su órbita. Esto sugiere que el material oscuro ha sido depositado desde el espacio a medida que Japeto se mueve alrededor de Saturno. Esta sustancia original puede haber sido expulsada por las lunas pequeñas exteriores como Phoebe, este material habría sido eyectado al espacio por impactos espaciales.

Contraste entre la zona oscura y clara de Japeto. Puede apreciarse también la extraña cresta ecuatorial. Click para ampliar

La luz del sol ha agudizado el contraste de Japeto por el calentamiento diferencial entre las zonas oscuras y claras, sublimando el hielo. El vapor de agua se desplaza alrededor de la Luna, donde se congela en la parte más fría, la más clara, blanqueando esta cara con una capa de escarcha brillante. En la cara más oscura y más caliente el hielo va desapareciendo el hielo y el material oscuro se va concentrando cada vez más.

La forma es algo más difícil de explicar. Tal vez cuando la Luna era joven, estaba fundida y giraba rápidamente, sería natural pensar que resultara distorsionada por este movimiento. Si las capas exteriores de Japeto se congelaron en este momento, podrían haberse preservado algunos restos de esa forma inicial. Pero esta teoría no puede explicar fácilmente la cresta ecuatorial, por lo que sigue siendo un misterio.

Los ingredientes de Japeto también son peculiares. Su baja densidad implica que está compuesta por alrededor del 80% de hielo y tan sólo de un 20% de roca, una mezcla mucho más ligera que otros grandes lunas del sistema solar exterior. Cualquier teoría que trate de explicar la formación de las lunas en todo el sistema solar debe tener en cuenta esta monstruosa bola de hielo.

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Enorme ciclón en Neptuno se divide en dos

Los astrónomos han detectado un ciclón extraterrestre en el polo sur de Neptuno, lo que puede ayudarnos a comprender mejor las violentas condiciones meteorológicas que azotan este planeta distante.

Este descubrimiento podría ayudar también a comprender mejor la estructura interna de Neptuno.

El equipo de astrónomos realizó el descubrimiento mientras estudiaba las nubes en otros planetas con el telescopio gigante de 10 metros Keck en Mauna Kea, Hawaii.

"Desde el sobrevuelo de la Voyager 2 de Neptuno en 1989, los científicos han sabido de la existencia de una mancha blanca circulando alrededor del polo sur del planeta", explica el Dr. Mate Ádámkovics, investigador de la Universidad de California, Berkeley.

"Pero las imágenes de muy alta resolución tomadas en julio de 2007, gracias al sistema de óptica adaptativa de Keck, nos permitieron ver que la mancha se había dividido en dos, y tan sólo dos días después en otra imagen del Keck se veía que se habían recombinado."

Esta imágenes del polo sur de Neptuno muestran las dos manchas formadas por la división de una única tormenta vista por los astrónomos en julio de 2007. S. H. Luszcz-Cook1/I. de Pater/M. Ádámkovics, and H. B. Hammel.

Ádámkovics y sus colegas, encabezados por Statia Luszcz-Cook, creen que probablemente estemos viendo nubes de metano atrapadas en un poderoso vórtice ciclónico con fuertes vientos en el polo sur de Neptuno.

"He visto este mismo tipo de estructura en uno de los polos de Saturno, y sabemos que está provocada por nubes atrapadas en un huracán gigante en forma de vórtice," añade Ádámkovics. "Las nubes de Neptuno se están comportando de la misma manera. A pesar de que no se puede ver, es probable que un vórtice sea el centro de esta actividad.

"A pesar de ser enorme para lo que acostumbramos en la Tierra, con miles de kilómetros de ancho, los huracanes extraterrestres son notablemente similares a los que vemos en la Tierra, incluyendo un ojo bien formado en el centro y un anillo a su alrededor con una fuerte convección."

Las presencia de estas nubes en Neptuno es también coherente con la existencia de nubes formadas por la ascensión y condensación de gas metano. En otras palabras, lluvia de metano en Neptuno.

En 1989 la sonda de la NASa Voyager 2 observó una enorme tormenta durante su visita al sistema de Neptuno

Ádámkovics espera que este estudio de nuevos alicientes para realizar una nueva misión a los gigantes de gas del sistema solar exterior Urano y Neptuno.

"Esta sería la única forma de comprobar que la dinámica que vemos en el polo de Neptuno es análoga a lo que podemos ver más cerca, en Saturno", explica Ádámkovics. "Todavía necesitamos saber más sobre la energía interna que subyace a estas manifestaciones climáticas. No se trata tan sólo del calor del sol, y el calentamiento gravitatorio, que conocemos acerca bastante bien."

"Tiene que haber algún tipo de calentamiento radiactivo. Al estudiar las nubes en otros planetas podemos podemos entender mejor la estructura interna de esos planetas", agregó Ádámkovics.

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martes, 30 de marzo de 2010

Pac-man se come la Estrella de la Muerte

Esta figura ilustra el patrón extraño e inesperado de las temperaturas diurnas se encuentran en las pequeñas de Saturno, Mimas, luna interior (396 kilómetros de diámetro). Crédito: NASA/ JPL/ GSFC/ SWRI/SSI

Mimas ha captado la atención del público por su aspecto similar a la "Estrella de la Muerte", pero las nuevas imágenes de la nave espacial Cassini están haciendo a este satélite de Saturno todavía más interesante. Las nuevas imágenes de mayor resolución y un nuevo mapa de temperatura revelan diseños sorprendentes en la superficie de Mimas, incluyendo inesperadas regiones cálidas en forma de "Pac-man" comiéndose el cráter de la "Estrella de la Muerte" (conocido oficialmente como el cráter Herschel), así como impactantes bandas claras y oscuras en las paredes del cráter. "Después de mucho debate, hemos concluido que Mimas no es aburrida", declaró Carolyn Porco, líder del equipo de imagen de Cassini, en un e-mail sobre las nuevas imágenes. "¿Quién iba a saber?" Y lo mejor de todo, Porco añadió, "asegúrate de tener un par de gafas 3D en colores rojo y verde a mano, ¡no te pierdas el gigantesco cráter Herschel en 3D!"

Mapa térmico de Mimas

Cassini tomó estos datos el 13 de febrero, y Porco explicó que el equipo se ha detenido un tiempo estudiando la calidad de las imágenes. Porco añadió que los detalles de los cráteres le recordaron a los observados en Phoebe e Hyperion, además de la firma térmica es muy peculiar y el equipo aún no la puede explicar.

El cráter Herschel en 3-D. Crédito: NASA / JPL / Space Science Institute.


"Las demás lunas son las que generalmente acaparan la atención, pero resulta que Mimas es más extraña de lo que pensábamos", dijo Linda Spilker, científico del proyecto Cassini en el JPL. "Sin duda tenemos nuevos rompecabezas".

Los científicos esperaban que las temperaturas variaran bastante en la tarde cerca del ecuador. En cambio, la región más cálida estaba en la zona de la mañana, a lo largo de una parte del borde del disco de la luna, con una forma de Pac-man bien definida, con temperaturas de alrededor de 92 grados Kelvin (-181º C). El resto de la luna estaba mucho más fría. Un lugar cálido y pequeño (el punto de la boca de Pac-Man) alrededor de Herschel, tiene una temperatura de alrededor de 84 grados Kelvin (-189º C). El punto caliente alrededor de Herschel tiene sentido porque las altas paredes del cráter (de alrededor de 5 kilómetros) puede atrapar el calor en el interior del cráter. Pero los científicos han estado desconcertados por el marcado patrón en forma de V.

"Sospechamos que las temperaturas están revelando diferencias en la textura de la superficie", dijo John Spencer, que trabaja con el espectrómetro compuesto de infrarrojos de la Cassini. "Es tal vez algo similar a la diferencia entre la nieve vieja y compacta y la recién caída en forma de polvo."

El hielo más denso se lleva el calor del Sol lejos de la superficie, manteniéndola frío durante el día. En polvo de hielo en cambio, es más aislante y atrapa el calor del Sol en la superficie, por lo que la superficie se calienta.

Incluso si las variaciones de textura de la superficie fueran las responsables de estas variaciones de temperatura, los científicos todavía están tratando de averiguar por qué existen estos límites definidos entre regiones, explicó Spencer. Es posible que el impacto que creara el cráter Herschel fundiese la superficie de hielo y repartiera el agua sobre la luna. Pero es difícil entender por qué esta capa densa ha permanecido intacta ante el bombardeo de meteoritos y desechos espaciales pues deberían haberla pulverizado, comentó Spencer.

Regiones oscuras aparecen por debajo de las paredes del cráter brillante, vemos rayas en algunas de las paredes de este mosaico de la luna Mimas de Saturno. Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute.


El rocío de hielo del anillo E, uno de los anillos exteriores de Saturno, Mimas, debería mantener a la luna en un tono relativamente claro, pero en las nuevas imágenes en luz visible del sobrevuelo vemos contrastes sorprendentes. Los científicos del equipo de imagen de Cassini no esperaban ver rayas oscuras junto a las paredes del cráter brillante ni tampoco una estrecha franja en la base de cada pared.

Este patrón puede aparecer debido a la forma en que envejece la superficie de Mimas, explicó Paul Helfenstein, adjunto del equipo de imagen de Cassini de la Universidad de Cornell, en Ithaca, Nueva York. Con el tiempo, la superficie de la luna parece acumular un tenue velo de silicatos o de partículas ricas en carbono, posiblemente a causa del polvo procedente de meteoritos que caen sobre la luna, o de impurezas ya incrustadas en el hielo de la superficie.

Mientras los rayos del Sol y el vacío del espacio evaporan el hielo más brillante de hielo, el material más oscuro se concentra y permanece. La gravedad atrae el material oscuro de hacia la parte baja de las paredes del cráter, exponiendo el hielo fresco que hay debajo. Aunque efectos similares se observan en otras lunas de otros satélites de Saturno, la visión de estos contrastes en una luna continuamente recubierta por pequeñas partículas del anillo E ayudará a los científicos a estimar las velocidad de los cambios en otros satélites.

"Estos procesos no son exclusivos de Mimas, pero las nuevas imágenes de alta definición son como piedras de Rosetta para su interpretación en otros lugares", concluyó Helfenstein.

Ver más imágenes de Mimas, publicadas en el sitio web CICLOPS.

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Mundos extraños 1: la infernal Io

Picada de viruela, con charcos de azufre, bañado por intensa radiación y sacudida por constantes erupciones volcánicas, Io es el infierno de fuego del sistema solar.

A pesar de ser lo suficientemente fría para estar cubierta por capas de hielo de dióxido de azufre, esta gran luna interior de Júpiter es el mundo más volcánico conocido, escupiendo 100 veces más de lava de la capacidad total de los volcanes de la Tierra combinados, en una superficie de tan sólo una doceava parte. La superficie de Io está salpicada de burbujeantes lagos de roca fundida, el mayor de los cuales, Loki Patera, tiene más de 200 kilómetros.

Io: un mal lugar para pasar unas vacaciones

En otros lugares, el magma fuerza su salida abrupta a través de las fisuras de su corteza rocosa, creando coladas de se pueden extender hasta 50 kilómetros o más. La nave espacial New Horizons de la NASA tomó la temperatura de una de estas grandes cortinas de fuego en 2007 cuando la sonda pasó cerca de Júpiter en su camino a Plutón.

Algunas de las erupciones de Io son tan violentas como para lanzar los penachos gigantes de gas y polvo de 500 kilómetros en el espacio. Esto puede ocurrir cuando una colada de lava vaporiza las capas superficiales de dióxido de azufre congelado, o cuando el gas disuelto se convierte en burbujas dentro del magma en ascensión y arroja eyecta a alta velocidad lejos de la superficie del satélite.

Toda esta actividad volcánica violenta no es más que un juego de amor entre Júpiter y dos hermanas de Io, Europa y Ganímedes. Estas lunas tienen periodos orbitales exactamente 2 y 4 veces más largos que Io, y esto provoca que las tres lunas se alineen cada cierto tiempo. Con el tiempo, los suaves tirones periódicos de esta conjunción han situado a Io en una órbita elíptica.

A medida que Io se mueve alrededor de esta órbita, la fuerza de la gravedad de Júpiter aumenta y disminuye, flexionando las rocas de la luna. Estas tensiones y deformaciones calientan la luna desde dentro en un proceso llamado calentamiento mareal. Este efecto es tan poderoso en Io que puede derretir la roca, la creación de los volcanes.

Un volcanismo tan extremo puede ser común en el universo. El planeta descubierto recientemente COROT-7b, por ejemplo, orbita muy cerca de su estrella y por eso acusa la fuerza gravitacional de una manera muy intenas. Si su órbita fuera sólo ligeramente elíptica, no existiría el calentamiento mareal suficiente para que el planeta estuviese cubierto por volcanes. Por lo cual Io puede que representar una ventana que nos permita comprender las terribles condiciones de un millón de exoplanetas.

La propia Io parece estarse enfriando, probablemente debido a que su órbita se está haciendo menos elíptica de lo que alguna vez fue. Dentro de decenas o cientos de millones de años, la resonancia orbital con Europa y Ganímedes es probable salga fuera de sincronía, permitiendo que Io se sitúe en una órbita casi circular sin apenas calor mareal. Entonces el infierno de Io se apagará.

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viernes, 26 de marzo de 2010

China planea crear un laboratorio para muestras lunares y 2

Jingshan Jiang, investigador principal adjunto de la misión Chang'e-1 e investigador principal del instrumento de microondas del orbitador lunar, confirmó el calendario de varias etapas del programa lunar chino. Jiang pertenece al Centro de Ciencias Espaciales e Investigación Aplicada de la Academia China de Ciencias.

Jingshan debatió sobre la "luna de microondas" tal y como la vio Chang'e-1, durante una investigación que incluyó un examen de los depósitos de helio-3 de la superficie lunar, así como la investigación de la presencia de agua en la Luna.

Representación artística de la futura misión de retorno de muestras lunares china

También realizó una presentación en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias (LPSC) Liu Dunyi, persona clave aparentemente en los esfuerzos en la configuración de unas instalaciones de conservación de muestras lunares chinas. Liu es el Presidente del Comité Nacional chino en el Programa Internacional de Ciencias de la Tierra y que también ocupa altos cargos en el programa de exploración espacial de chino.

Los científicos espaciales chinos tomaron parte en el Microsymposium 51 previo a la conferencia LPSC, patrocinada por la Universidad de Brown, el Instituto Vernadsky de Rusia, y en el Instituto de Ciencias Lunares Brown/MIT.

La Larga Marcha de China hacia la Luna

"Fue fascinante ver a científicos de China [en ambas reuniones] resumir con entusiasmo sus planes sobre los próximos, róvers y para las misiones de retorno de muestras, todo ello como preparación para que en un futuro cercano los astronautas chinos exploren la Luna", explicó James Head, geólogo planetario de liderazgo en el Departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad Brown en Providence, Rhode Island.

Hoja de ruta de China para la exploración de la Luna. El plan incluye transbordadores, el aterrizaje de un robot automatizado para explorar sobre el paisaje lunar, después de una misión espacial en la que los cohetes llevan las muestras lunares a la Tierra. Crédito: Administración Nacional china del Espacio

"No tengo ninguna duda," comentó Head, "de que China está en una "larga marcha" a la Luna y tengo pocas dudas de que sus astronautas explorarán la Luna con éxito, también estoy casi seguro que los astronautas de los Estados Unidos regresarán".

Ray Arvidson, James S. McDonnell profesor distinguido de la University de Washington en Saint Louis, Missouri, también se refirió a las ambiciones del programa de exploración chino.

"La planificación y aplicación de un laboratorio de muestras lunares es una parte lógica del agresivo programa de exploración lunar chino", declaró Arvidson. El experto añadió también que los planes actuales de China, a su entender, son poner en marcha otro orbitador lunar y a continuación, una sonda lunar robótica, para luego pasar a un robot lunar de recogida de muestras.

"Además, han comenzado a participar en los debates de la Red Lunar Internacional (ILN). Existe una discusión acerca del lanzamiento de una misión robótica a Marte hacia 2013", añadió Arvidson.

La NASA está liderando la idea de la ILN, un concepto en el que estaciones que hayan descendido a la Luna de varios países a formen los nodos de una red de geofísica de instrumentos científicos.

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Probable colisión forma un nuevo anillo en Júpiter

Un posible anillo posible aparece como una débil franja cerca de Himalia, una pequeña luna de Júpiter, en una imagen tomada por la nave espacial New Horizons de la NASA. La cámara de a bordo de la sonda con rumbo a Plutón tomó una imagen del anillo en septiembre de 2006 durante su paso por el sistema de Júpiter en el fase temprana del encuentro cercano con el planeta el mes de febrero siguiente.

"Estábamos tomando una imagen de Himalia para probar el instrumento. Fue algo completamente inesperado ver que había algo más", señala Andy Cheng, de la Universidad Johns Hopkins, Laboratorio de Física Aplicada en Laurel, Maryland. Cheng es el científico jefe del Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), la cámara que tomó las imágenes.

No está claro si el nuevo anillo rodea el planeta entero. Nadie sabe cuándo se formó, pero la nave espacial Galileo no lo detectó en el transcurso de su misión a Júpiter que terminó en 2003, señala Cheng. "Si estamos en lo correcto, es muy reciente," añade Cheng.

Debido a que la estructura aparece muy cerca de Himalia, puede ser el resultado de un impacto que eyectó material de este satélite de 170 kilómetros de ancho, sugieren Cheng y sus colegas en un estudio presentado durante la Conferencia Lunar y Planetaria celebrada en Houston, Texas, a comienzos de de este mes.

Si es así, debe ser algo relativamente nuevo, ya que los restos del impacto se dispersan rápidamente y dejan de verse.

Una de las lunas de Júpiter, la diminuta luna de 4 kilómetros de ancho S/2000 J 11, desapareció después de su descubrimiento en 2000 y podría haberse estrellado en Himalia, destruyéndose a sí misma en el proceso, indica el equipo.

La posible colisión sería la tercera de una serie de impactos recientes en el espacio. Un cometa o asteroide chocó contra Júpiter el año pasado y un asteroide de aspecto cometario fue descubierto en el cinturón de asteroides en enero pasado, y es probable fuese el resultado de una reciente colisión entre dos asteroides produciendo una nube de polvo.

El sobrevuelo de New Horizons de Júpiter reveló que el planeta gigante tiene menos lunas pequeñas con un diámetro inferior a 10 millas (16 kilómetros) de lo esperado. Los investigadores han sugerido que las lunas pequeñas han sido erosionada por los impactos de micrometeoritos. Pero tal vez las colisiones más importantes colisiones desempeñan también un papel en el proceso, afirma Cheng.

"Nuestra visión del sistema solar ha cambiado. No es un lugar estático, donde las cosas no cambian nunca", explica Cheng.

Cheng y sus colegas esperan aprender más sobre el nuevo posible anillo de Júpiter, tomando más fotos de él con un telescopio ubicado en la Tierra.

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Opportunity consigue superar la marca 20 km recorriendo Marte

Los responsables de la misión anunciaron que el róver Opportunity de la NASA logró romper récords el 24 de marzo. Más de 74 meses después de llegar al planeta rojo, Opportunity finalmente superó la marca de los 20 kilómetros, es decir viajó más lejos que cualquier otro robot explorador de Marte. Sólo el vehículo lunar de construcción soviética Lunokhod 2 ha viajado más en otro cuerpo celeste, pero esta hazaña la realizó mucho más cerca de casa en la Luna, y por tanto disfrutando de algunas ventajas. Los expertos de la NASA Jet Propulsion Laboratory (JPL), que gestiona la misión, como es comprensible, están entusiasmados por este logro.

Opportunity, al igual que su robot gemelo Spirit del programa MER, tenía previsto inicialmente funcionar sólo tres meses en la superficie marciana. Después de que su longevidad se haya multiplicado más de 24 veces más, podemos afirmar con datos que las personas a cargo de la construcción de los robots hicieron un trabajo fantástico. También merecen un elogio los controladores y planificadores de la misión. También es digno de mención el hecho de que el robot no haya estado avanzando sin parar desde que aterrizó. Ha tenido numerosas paradas en su camino, cada vez que encuentra una roca interesante se detiene a examinarla de cerca.

Opportunity tomó está imagen mediante su cámara panorámica del borde de un cráter a unos 65 kilometers de distancia el el horizonte suroeste. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Universidad de Cornell

Al concluir un período de seis semanas de estancia en el borde del cráter Concepción, donde investigó una peculiar capa de material que cubre las rocas, por otro lado uniformes, que ha estado atravesando el robot durante los últimos 6 años. El avance que permitó lograr el nuevo registro se realizó el día 2191 marciano, o sol 2191, de su misión, rumbo al sur hacia el cráter Endeavour, el objetivo a largo plazo de la misión. Durante el último viaje, Opportunity cubrió unos 67 metros, señalan sus responsables. Pero su objetivo sigue estando a una espectacular distancia de 12 km. El robot tiene que recorrer todavía esa distancia para alcanzar Endeavor.

Actualmente no existe ninguna razón para tener seguridad de que el robot vaya alcanzar ese lugar. Sus sistemas primarios funcionan bien, y sus ejes están en buenas condiciones. Naturalmente, todos estos componentes están mostrando signos de envejecimiento, debido al tiempo que llevan funcionando sobre Marte. Pero, a diferencia de su gemelo Spirit, el robot Opportunity no tiene que parar y apagar sus sistemas en invierno, lo que implica que puede funcionar todo el año. De cualquier forma, si Opportunity es capaz de llegar a Endeavor antes que sufra problemas serios por su edad y cuestiones técnicas, los administradores de la misión necesitarán acelerar las maniobras del vehículo, a la vez que permanecen atentos a los peligros que tienen por delante.

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jueves, 25 de marzo de 2010

Neptuno habría devorado un planeta y robado su luna

Neptuno podría haberse tragado una supertierra que una vez habitó en el sistema solar exterior y robando su luna. Este hecho brutal podría explicar el exceso de calor irradiado por el misterioso gigante de hielo y la extraña órbita de su luna Tritón.

La propia existencia de Neptuno fue un enigma hasta hace poco. La nube de polvo que dio origen a los planetas probablemente era mucho más tenue lejos del Sol. Con un material de construcción tan escaso, es difícil entender cómo Urano y Neptuno, los dos planetas más lejanos, consiguieron llegar a ser tan grandes.

Tritón en primer plano al fondo el planeta Neptuno en color azul

¿Pero y si se hubieran formado más cerca? En 2005, un equipo de científicos propusieron que los planetas gigantes cambiaron sus posiciones por una primitiva perturbación en el sistema solar. En este escenario, Urano y Neptuno se habrían formado mucho más cerca del Sol y después habrían migrado hacia el exterior, posiblemente intercambiando sus posiciones en el proceso.

Esto habría dejado suficiente material poco más allá de su lugar de origen para formar un planeta con una masa de dos veces la Tierra, según los cálculos publicados en 2008 por Steven Desch de la Universidad de Arizona State en Tempe.

La peculiar luna de Neptuno, Tritón, una vez se relacionó con esta hipótetica súpertierra, explican ahora Desch y su colega Simon Porter. Tritón es más grande que Plutón, y se mueve a través de su órbita en dirección opuesta a la rotación de Neptuno, lo que resulta contradictorio puesto que por un lado sugiere que fue capturado, pero su órbita casi circular y su giro en el plano ecuatorial sugiere que se formó con el planeta.

Para capturar Neptuno Tritón, su velocidad tuvo que reducirse. Una forma de lograrlo es que Triton hubiese tenido una pareja que se llevara la mayor parte de la energía cinética de ambos cuerpos después de que el otro objeto hubiera tenido un encuentro con Neptuno. En 2006, los investigadores señalaron que Tritón estuvo en un principio asociado con otro objeto de tamaño similar que terminó siendo gravitacionalmente eyectado hacia el espacio después de que ambos se aventuraran cerca de Neptuno.

Pero Tritón podría haber disminuido aún más su velocidad si su expareja hubiese sido una pesada supertierra. Eso es así porque un cuerpo más masivo podría llevarse la mayor parte de la energía cinética de la pareja, calculó Desch en un estudio presentado a principios de este mes en la Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias celebrada en Houston, Texas. "Habría sido mucho más fácil capturar Tritón si estuviera orbitando un cuerpo mayor", explica Desch.

Neptuno podría haberse tragado la supertierra. El calor residual que habría dejado el impacto podría explicar por qué el planeta irradia mucho más calor mucho que su primo Urano, similar en masa y composición, explica Desch.

Pero Douglas Hamilton de la Universidad de Maryland, College Park, uno de los autores del estudio de 2006, propone que Tritón tuvo un gemelo perdido hace bastante tiempo, y señala que los cuerpos más pequeños que habrían sido comunes en el sistema solar primitivo, antes de el proceso de migración planetaria. Este proceso habría limpiado gran parte del sistema solar de estos objetos. Neptuno, por lo tanto, habría tenido muchas oportunidades para capturar Tritón a partir de uno de estos objetos más pequeños, algo más probable que en el caso de la supertierra, de forma que esta última explicación todavía podría ser la explicación más probable, señala Hamilton. Aun así, no está dispuesto a descartar la idea Desch: "Vale la pena tenerla en cuenta para ver hasta dónde nos lleva".

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lunes, 22 de marzo de 2010

Secretos de los anillos de Saturno 3. Un entorno de agua

Cassini también investigó la magnetosfera de Saturno: el escudo que se forma alrededor de los planetas cuando el viento solar interactúa con el campo magnético planetario.

Antes de la misión de Cassini, se pensaba que la magnetosfera de Saturno estaría dominada por el nitrógeno que se desprende de su luna Titán. Sin embargo, las observaciones de la nave espacial mostraron que está dominada por el agua, parte de la cual procede de los penachos de vapor de agua que disparan los géiseres de la superficie de la luna Encelado.

Este mosaico de Saturno, sus anillos y su entorno fue tomado por Cassini, vemos brillar con luz difusa los pequeños granos de polvo. El sol está oculto tras el planeta en esta geometría inusual. Crédito: NASA / JPL / CICLOPS

"La gran noticia es que el entorno espacial de Saturno es como nadar en el agua", explicó Tamas Gombosi, un científico de Cassini en la Universidad de Michigan en Ann Arbor.

"Cassini descubrió que "Encelado produce alrededor de 100 kg de vapor de agua por segundo," explicó Gombosi.

Cassini también ha escuchado las tormentas eléctricas en Saturno, tomó también la primera película de sus auroras y observó extraño hexágono que forman de tormentas que persisten en los polos del planeta, y que los científicos todavía no han sido capaces de explicar.

La sonda también ha encontrado un enorme anillo, tan grande que abarca 12,5 veces la distancia entre la Tierra y la Luna (unos 5 millones de km) en extensión y 6 veces en grosor.

La misión de Cassini ha sido extendida hasta el 2017, Que será más del doble del tiempo de lo que la nave espacial ha esta explorando el gigante anillado hasta ahora.

Cuzzi y Gombosi tienen la esperanza de que las subsecuentes observaciones de Cassini ayuden a los científicos a responder algunas de las muchas preguntas de Saturno que siguen en el aire, muchas de las cuales fueron planteadas a raíz de las observaciones de Cassini.

Particularmente interesante es la posibilidad de observar el progreso de Saturno a través de otra estación (el año de Saturno es de 30 años) y observar los cambios que ocurren en los anillos, en el propio planeta, así como en sus lunas.

"Mientras la nave se mantiene con buena salud, tenemos un montón de cosas que podemos hacer para seguir estudiando este sistema realmente interesantes y ver qué el cambia", concluyó Cuzzi.

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viernes, 19 de marzo de 2010

El Sol: una estrella para tu telescopio

Imagen tomada por la nave espacial SOHO a las 7:19 UT el 19 de marzo. La imagen muestra un par de grupos de manchas solares grandes y dos prominencias enormes, y varias son algo mayores que nuestro planeta. SOHO / ESA / NASA

Estas últimas horas, una enorme prominencia en forma de arco de varias decenas de miles de kilómetros, era visible al observar por telescopio en uno de los limbos del Sol. Un grupo de manchas solares grandes se escondía cerca de él, y en el extremo opuesto aparecían varias prominencias que habrían sido impresionantes si no se hubieran visto ensombrecidas por un gigantesco arco.

Parece que el astro rey se anima, por lo que ahora vuelve a ser un buen momento para observar el Sol de nuevo después de años de letargo.

Método de observación solar por proyección. Este método no comporta riesgos

Recuerda que cuando observer el Sol de forma directa hazlo con un filtro adecuado, si no dispones de él, abstente de verlo. Recuerda que también puedes observar el Sol indirectamente mediante su imagen proyectada.

Recuerda que la radiación solar puede provocar ceguera permanente. Asegúrate de observarlo de forma segura.
Más información aquí.

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China planea crear un laboratorio para muestras lunares 1

China está considerando planes para una instalación para el retorno de muestras lunares, como parte de una etapa de un plan para explorar la superficie lunar mediante sondas robóticas.

El programa chino necesita orbitadores lunares para explorar la Luna, seguido de sondas de aterrizaje suave en su superficie usando un rover lunar automatizado para hacer un reconocimiento del paisaje. El rover estaría seguido por el aterrizaje de un módulo de aterrizaje lunar para recoger muestras lunares y un cohete de regreso a la Tierra para su análisis detallado por especialistas chinos.

Ingenieros espaciales han comenzado a trabajar en el rover lunar chino, uno de los aspectos de un programa de frentes múltiples de exploración lunar. Crédito: Instituto de Ingeniería de Sistemas Aeroespaciales de Shanghai

Un Delegación de expertos espaciales chinos que habló sobre estos planes de futuro y la Luna, presentó los resultados de la sonda lunar china Chang'e 1 a principios de este mes durante la 41 ª Conferencia de Ciencias Lunares y Planetarias (LPSC) en Texas.

El plan de rocas lunares chino

El interés de China en el manejo de muestras lunares parece imitar la intención del Laboratorio de Recepción Lunar (LRL) de la era Apolo situado en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston, Texas. Entre 1969 y 1972, las seis misiones Apolo trajeron un total de 382 kg de rocas lunares, núcleos de guijarros, arena y polvo.

En 1979, se construyó un Laboratorio de Muestras Lunares para servir como depósito principal de las muestras que regresaron de las misiones Apolo. Se construyó para proporcionar el almacenamiento permanente de la colección de muestras lunares en un ambiente físicamente seguro y para evitar contaminar el medio ambiente.

Hasta ahora, se conoce poco sobre lo que se está avanzando China para establecer un laboratorio para gestionar la llegada de muestras lunares, ya sea por medios robóticos o tal vez por medio de transporte humano.

"Soy consciente de que han existido interés sobre nuestra preservación de muestras lunares y deduzco que están interesados en nuestros procedimientos", explicó Gary Lofgren, científico planetario adjunto y el conservador lunar en el Centro Espacial Johnson.

Lofgren declaró que el no podía tener contacto directo con Las autoridades chinas interesada en la creación de un laboratorio lunar debido a las medidas que deben cumplir los extranjeros para visitar la NASA. "Anticipo que se comunicarán en un futuro, aunque no hay planes concretos ahora", añadió.

Microondas lunar

China es está preparándose ahora para la preparación del orbitador lunar Chang'e-2, programado para despegar en octubre de este año. Según las declaraciones anteriores de Funcionarios espaciales chinos, las misiones en las dos fases siguientes serán realizar un aterrizaje lunar robótico mediante la Chang'e-3 en 2013 y una misión de retorno de muestras automatizado en 2017 mediante la misión Chang'e-4, mediante un sistema capaz de transportar a la Tierra alrededor de 2 kg de las muestras lunares.

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Luces y sombras del Big Bang 1

El Big Bang fue el comienzo del universo como lo conocemos , afirman la mayoría de los científicos dicen. Pero era ¿fue el verdadero principio? ¿sucederá de nuevo?

Una imagen popular de los inicios del universo imagina una única gran explosión, después de que el espacio se ensanchara rápidamente como una burbuja gigante. Sin embargo, otra teoría plantea que vivimos en un universo de 11 dimensiones, donde todas las partículas son realmente el producto de cuerdas que vibran. Esto podría hacer que el universo estuviera atrapado en un ciclo de Big Bangs y Big Crunchs (Gran contracción).

El Big Bang

De acuerdo con la teoría del Big Bang teoría, el universo comenzó muy denso y caliente. Alrededor 14.000 millones de años después, el propio espacio se ha expandido y enfriado, permitiendo que los átomos se formen y agrupen para ser parte de las estrellas y galaxias que vemos hoy.

Este gráfico muestra una línea de tiempo del universo basado en la teoría del Big Bang y los modelos de inflación. Crédito: NASA / WMAP

Con respecto a esto, están de acuerdo en la mayoría de los científicos.

"Yo diría que en realidad el consenso es del 100%", comentó Burt Ovrut, físico de partículas de la Universidad de Pennsylvania, dijo al respecto. "Existen pruebas abrumadoras de que todas estas predicciones son ciertas."

Por ejemplo, esta teoría predecía que el universo actual estaría inundado por todas partes de una luz que sería el residuo del Big Bang. Este resplandor, llamado radiación cósmica del fondo de microondas (CMB), fue descubierta en 1964, casi 20 años después de que fuera pronosticada.

Sin embargo, lo que provocó el Big Bang, lo que ocurrió en ese momento exacto, y lo que vino inmediatamente después, son cuestiones mucho más abiertas al debate.

Una burbuja gigante

Una idea dominante, que conecta los puntos entre el Big Bang y el universo nos encontramos con que hoy conocemos como inflación. Esta es la idea de que durante los primeros 10^-34 segundos (0,0000000000000000000000000000000001 segundos), el universo experimentó una expansión exponencial, multiplicando su tamaño por lo menos 90 veces. Durante esta primera etapa, la materia estaba en un estado muy diferente de lo que observamos ahora.

Esta teoría podría explicar algunos de los interrogantes principales que plantea el Big Bang: ¿Por qué el universo parece casi plano, con aproximadamente la misma cantidad de materia extendiéndose uniformemente en todas direcciones?

"Si imaginamos que la materia estaba entonces en un estado diferente en el universo, la historia cambia completamente", explica Andreas Albrecht, físico teórico de la Universidad de California, Davis y uno de los precursores de la teoría de la inflación. "La física puede crear la uniformidad. La inflación también hace que sea plano. Todo encaja perfectamente en esta historia contada por la inflación."

Sin embargo, Albrecht y otros admiten la teoría no explica todo.

"La inflación es posiblemente la teoría más popular en la cosmología", afirmó el físico teórico Neil Turok, director del Instituto Perimeter para Física Teórica, en Ontario, Canadá. "Es una buena teoría, pero tiene algunos puntos débiles. No puede describir el momento del Big Bang."

Continuará...
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La cara oculta de Phobos

Vemos aquí una imagen inusual de Phobos (abajo), la luna de Marte. Estamos mirando hacia la cara de Phobos opuesta a Marte. La sonda Mars Express de la ESA es la única nave actualmente en órbita de Marte, la única desde las sondas Viking capaz de tomar imágentes de la otra cara de Phobos, la que nunca mira el planeta. La sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) y la Mars Odyssey, y anteriormente la Mars Global Surveyor sólo llegaron a ver la otra cara de esta luna, la que mira a Marte, (que incluye el cráter Stickney). Mars Express ha aprovechado bien su temporada de encuentros cercanos con Phobos para tomar esta imagen de alta resolución.

Esta foto fue publicada como parte de un anaglifo rojo/azul en tres dimensiones de Phobos, aquí vemos el canal rojo de la imagen. Esta imagen ha sido girada de forma que el el norte está aproximadamente arriba. Tomada por la Mars Express el 10 de marzo de 2010, vemos a Phobos a una distancia de sólo 278 kilómetros y tiene una resolución de 9 metros por píxel. En la imagen vemos la cara de Fobos que no es visible desde cualquier otra nave espacial que se encuentre actualmente en la órbita de Marte. Es el lado que da la espalda a Marte. Todos los otros orbitadores marcianos se mueven tan cerca del planeta que sólo pueden ver la cara de Phobos que mira a Marte. Crédito: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum) / Emily Lakdawalla

En otra imagen publicada recientemente (abajo), observamos también el polo norte de Phobos desde una perspectiva poco habitual (aunque Mars Express ya había tomado imágenes antes). Se está acercando el verano en el hemisferio norte de Marte, por lo que vemos el polo bien iluminado.


Mars Express captó esta vista mostrando el polo norte de Phobos el 10 de marzo de 2010, durante una serie de encuentros con esta luna marciana. El cráter Stickney aparece a la izquierda, Marte está a la izquierda, fuera del campo de la imagen. El hemisferio de avance de Fobos está en la parte de arriba. Crédito: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)

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WISE desvela una "rosa cósmica"



El telescopio telescopio espacial más reciente de la NASA ha revelado la belleza de una gran nube de gas y polvo situada en el espacio profundo llena de nuevas estrellas en su interior como chispas de luz parecidas a flores.

En esta espectacular imagen infrarroja vemos el cúmulo estelar Berkeley 59, un racimo de estrellas jóvenes, cada uno de ellas de tan sólo unos pocos millones de años, como puntos azules a la derecha del centro de una nube de polvo inundada por tonos rojos y verdes, lo que llevó a los principales científicos de la NASA a compararla con una gigantesca rosa cósmica.

La nueva imagen fue tomada por la NASA nuevo Wide-Field Infrared Survey Explorer (WISE), un observatorio espacial de 320 millones dólares cuya misión es elaborar un mapa del cielo con un detalle sin precedentes. El telescopio espacial infrarrojo ya ha registrado imágenes impresionantes de asteroides y cometas oscuros que antes eran invisibles, debido a que eran muy difíciles de detectar en el rango de luz visible del espectro.

Esta imagen de WISE de Berkeley 59 incluye también un "chorro de champagne" producto de los materiales arrojados por el remamente de supernova NGC 7822, una estrella que explotó y que está asociada a esta región, añadieron fuentes del Jet Propulsion Laboratory (JPL) en Pasadena, California. Estos objetos se encuentran en la constelación boreal de Cefeo a unos de 3.300 de años-luz de la Tierra.

El resplandor del polvo rojo es emitido al calentarse el polvo por acción de las estrellas cercanas, mientras que las regiones en color verde marcan el límite de la nube. Las regiones verdes deben sus colores esmeralda a las moléculas de compuestos llamados hidrocarburos aromáticos policíclicos, sustancias que también podemos encontrar en la Tierra comúnmente en el hollín en el fondo de una barbacoa, en los tubos de escape y como efecto de otros tipos de combustión.

El telescopio WISE de la NASA se espera que termine su primer mapa de todo el cielo en unos seis meses.

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Secretos de los anillos de Saturno 2. Un enorme laboratorio dinámico

Cassini también reveló que los anillos de Saturno son un lugar irregular, con perturbaciones en sus estructuras provocadas por misteriosos objetos, la atracción de sus lunas y su propia dinámica interna.

Cuzzi dice que tal vez la perturbación más notable sea la que se produce en el Anillo F, Un sistema de líneas estrechas que se encuentra hacia el exterior de los anillos principales.

Cassini descubrió objetos del tamaño de un kilómetro "rebotando atrás y adelante a lo largo del anillo F", afirmó Cuzzi. Cassini primero detectó uno de estos objetos levemente, pero cuando vio el objeto de nuevo, fuera del anillo, tenía una larga cola de aspecto cometario. El próximo avistamiento del objeto fue dentro del anillo, donde la cola se hizo aún más larga antes de desvanecerse del todo, probablemente debida a que los desechos se hicieron difíciles de distinguir del fondo del anillo.

La nave espacial Cassini tomó esta imagen en color (mayor en el brillo para resaltar los anillos) desde lo alto del polo norte de Saturno en 2007. El Sol ilumina la parte sur de los anillos en este momento por lo que el denso anillo B aparece oscuro. Crédito: NASA / JPL / CICLOPS

Los científicos se dieron cuenta de que el objeto creó un "spike" en el anillo F, y fueron capaces de ver varias decenas de estos rasgos, lo que sugiere que "deben existir docenas o cientos de estos objetos haciendo lo mismo, moviéndose rápidamente a uno y otro lado" a través de el anillo. Pero conocer que son exactamente estos objetos y cómo consiguen moverse tan violentamente es todavía un misterio.

Cassini ha descubierto también detalles de la interacción de los anillos con las lunas de Saturno, así como aglomeraciones en los anillos que se producen debido a la gravedad del propio anillo.

Conocer mejor los procesos que dan forma a los anillos de Saturno podría ayudar a los científicos planetarios a comprender cómo se forman los planetas, puesto que el sistema de anillos alrededor de Saturno ha resultado ser muy similar a los discos protoplanetarios de gas y polvo que se forman alrededor de las estrellas que donde se cree que se forman los planetas. Por ejemplo, las pequeñas lunas alrededor de Saturno limpian de material creando las divisiones entre los anillos, un proceso que se cree que es el mismo para los gigantes de gas en las nebulosas planetarias.

"Al tener este laboratorio dinámico gigante, que es lo que son estos anillos, podemos ver este tipo de procesos sucediendo delante de nuestros ojos", dijo Cuzzi.

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jueves, 18 de marzo de 2010

Investigador localiza robot ruso perdido en la Luna hace 37 años

Un investigador canadiense ha descubierto recientemente las huellas dejadas por un famoso explorador lunar ruso Lunokhod. El investigador utilizó mapas sólo de uno de sus propios atlas de la Luna, y las imágenes recientes de la sonda de la NASA Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), para hacer este descubrimiento. La inspiración para este trabajo provino del "Atlas Internacional de Exploración Lunar", que el propio científico había publicado hace no más de tres años.

Vehículo robótico Lunokhod 2 lanzado por la Unión soviética a comienzo de la década de los 70

Phil Stooke es profesor en la Universidad de Western Ontario en los Departamentos de Física y Astronomía. Él dice que el misterio que rodea al rover Lunokhod 2 ha permanecido durante al menos 37 años. Esta pequeña máquina, que la Unión Soviética envió a recorrer la Luna, el robot completó un recorrido de 35 kilometros en la superficie lunar, por lo cuál es el viaje más largo de un vehículo en otro cuerpo celeste en la historia de la exploración espacial. En comparación, el MER Opportunity ha viajado un poco más de 16 km en sus seis años de exploración en Marte. El rover Spirit, viajó incluso menos.

Una parte de la foto M114185541RC del Lunar Reconnaissance Orbiter , con un mapa de 1978 de la travesía Lunokod 1 superpuesta. La identificación del Luna 17, Lunokhod 1, y las huellas del rover se hicieron en al análisis de los registros de navegación del Lunokhod


Encontrar las huellas dejadas por el antiguo rover fue un verdadero desafío, que sólo pudo realizarse después de que el equipo de gestión de LRO publicó las imágenes y los datos completos que su nave había reunido. Esto sucedió hace dos días. Utilizando su propio Atlas, y el nuevo con fotos de alta resolución recogidas por la nave espacial de la NASA, Stooke fue capaz de determinar la ubicación de Lunokhod 2 con gran precisión. "Las huellas eran visibles también. Al conocer la historia de la misión, es posible rastrear las actividades del rover en el detalle fino", explicó el experto.
La ubicación del Lunokhod 2 ha podido ser revelada mediante las imágenes de alta resolución de LRO


"Podemos ver dónde se midió el campo magnético, yendo y viniendo por la misma ruta para mejorar los datos. Y también podemos ver donde llegó un pequeño cráter, y accidentalmente, su radiador se cubrió en el suelo mientras luchaba por salir de nuevo. En última instancia, este problema provocó que se sobrecalentara y dejara de funcionar. El mismo vehículo se muestra como una mancha oscura en el lugar donde que se detuvo", añade Stooke. La nueva investigación también implica que los antiguos mapas de la región lunar que Rusia había elaborado deberán revisarse. El LRO, sobrevolando en una órbita de 50 km de altura alrededor de la Luna, está especialmente dotado para captar detalles impresionantes detalles en el satélite natural de la Tierra.

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COROT 9b: un gigante gaseoso templado

Un satélite francés diseñado para descubrir nuevos mundos más allá de nuestro sistema solar ha hecho uno de sus descubrimientos más significativos: un planeta que se parece a un primo de los planetas de nuestro sistema solar. COROT 9 B, llamado así por convenio astronómico en honor al instrumento que lo descubrió, el satélite COROT (COnvección, ROtación y Tránsitos planetarios), es menos masivo que Júpiter y orbita una estrella, llamada COROT 9, aproximadamente a la misma distancia que gira Mercurio alrededor del sol. El nuevo mundo nuevo es de un tamaño medio, sin embargo es el exoplaneta más templado, cuyas propiedades son bien conocidas en órbita alrededor de una estrella de tipo solar.

Un equipo de investigación en gran medida europeo ha anunciado el descubrimiento el 18 de marzo en la revista Nature.



Video que muestra una descripción artística de COROT 9 b, muestra en primer plano un planeta del tamaño de Júpiter, la estrella a la que orbita está relativamente distante visible en el fondo. La estrella es muy similar a nuestro Sol en tamaño y temperatura.

Al igual que la nave espacial Kepler de la NASA, lanzada en 2009, COROT lleva tres años rastreando tránsitos estelares, estudiando las estrellas con un fotómetro, en busca de oscurecimientos periódicos que pudieran ser atribuibles a la intervención de un planeta pasando por delante de su estrella (método del tránsito). En realidad, confirmar el descubrimiento de un exoplaneta es una tarea árdua de seguimiento para los telescopios en la Tierra. Muy a menudo los investigadores buscan desplazamientos Doppler en la luz de la estrella mientras la gravedad del planeta regularmente tira de la estrella y la hace oscilar más cerca y más lejos de la Tierra. Esta técnica se llama Técnica de la velocidad radial.

El grado de oscurecimiento de la luz de las estrellas durante el paso de un planeta por delante de su estrella, un tipo de eclipse parcial conocido como tránsito, indica el diámetro del cuerpo. La velocidad a la que cuál la estrella oscila bajo la influencia del planeta, por el contrario, revela la masa del objeto. Tanto mediante los tránsitos como en las observaciones de las oscilaciones estelares, los astrónomos pueden dar una imagen bastante completa de un mundo que sólo puede ser observado de manera indirecta.

"Mediante los tránsitos podemos aprender mucho más acerca de los planetas que con cualquier otro método para descubrir planetas," explica el autor principal del estudio Hans Deeg, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Canarias de España. "Es el único método fiable actualmente por el que podemos medir el tamaño de los planetas". Por sí misma, la medida de la oscilación de la estrella, sólo pueden revelar un límite inferior a la masa del planeta, y en algunos casos, la verdadera masa resulta ser muchas veces mayor que el límite inferior.

A 1.500 años luz de distancia en la constelación de Serpens Cauda, COROT 9 b tiene aproximadamente el mismo diámetro de Júpiter y tienes alrededor del 85% de su masa. Se mantiene una distancia mucho mayor de la estrella que los otros planetas en tránsito descubiertos hasta ahora, puesto que casi todos ellos se mueven en órbitas tórridas a menos de 10 millones de kilómetros de sus estrellas. El mundo recién descubierto alrededor de su estrella a unos 60 millones de kilómetros, por lo que tiene una temperatura relativamente suave que el Grupo de Deeg de estimaciones a ser de entre -20° C y 150º C, dependiendo de su composición atmosférica. En comparación con los exoplanetas que están tan cerca de sus estrellas cuya temperatura es superior a 1.000 º C. Los exoplanetas de la abundante población de los exoplanetas de estrellas masivas en órbitas muy cercanas, han sido apodados "Hot Jupiters"; COROT 9 podría llamarse un Júpiter cálido o incluso fresco, esto último si la temperatura real resultara estar en el extremo inferior del rango estimado.



Video que muestra las observaciones de COROT del exoplaneta COROT 9b

"Esta es la primera vez que podemos estudiar en detalle un exoplaneta relativamente frío y que no varía mucho su temperatura", señala Deeg. El único planeta conocido que transita en una órbita de dimensiones similares, se llama HD 80606 b y tiene una órbita muy excéntrica, la distancia entre HD 80606 b, por ello su distancia varía enormemente a lo largo de la órbita del planeta, lo que provoca cambios de temperatura de varios cientos de grados en cuestión de horas.

Para confirmar que los tránsitos de COROT 9 b registrados en 2008 por el satélite COROT eran realmente planetarios, los primeros investigadores tomaron dos medidas de seguimiento de la estrella utilizando un espectrógrafo en Francia, la observación fue consistente con la presencia de un planeta. A continuación descartaron un falso positivo, generalmente causado por un sistema de binaria eclipsante, mediante dos telescopios relativamente pequeños en tierra, que ofrecen una mejor resolución espacial que COROT haga. Pero lo más importante es que el equipo detectó una oscilación relevante en la estrella anfitriona, al observar durante varias noches sobre mediante el espectrógrafo HARPS de tecnología punta en el Observatorio de La Silla Paranal en Chile.

El proceso de confirmación paso a paso destaca los los pasos que hay detrás de la labor de seguimiento para confirmar los descubrimientos de exoplanetas de manera eficiente y poco costosa, explica Natalie Batalha, Un profesor de física y astronomía en la Universidad de San Jose State que no participó a la nueva investigación. "Empleamos recursos más baratos para investigar los falsos positivos antes de enviar estos candidatos a telescopios realmente caros, como los Telescopios Keck [en Hawai], o el telescopio HARPS," señala Batalha.

Toma destaca que Deeg COROT 9 b necesita 95 días para completar una órbita en torno a su estrella, se está acercando al límite superior del período orbital al cual COROT puede detectarlo: 150 días. Sus detectores deben registrar un mínimo de dos tránsitos en Una ventana de observación para conocer el periodo orbital del planeta. Kepler mantendrá en cambio una vigilancia continua sobre una región de estrellas del cielo durante más de tres años. Kepler se adapta mejor a la búsqueda de planetas como el nuestro en términos de periodos orbitales, así como otros parámetros, aunque es probable que primero los descubrimientos sean objetos calientes como los que ya ha descubierto que mundos más fríos, potencialmente habitables. Los transitos de estos últimos planetas son más sutiles y menos frecuentes. Un verdadero planeta tipo Tierra completa una órbita alrededor de su estrella en un tiempo comparable a la distancia Tierra-Sol, por lo que pasará por delante de su estrella una vez al año. Las leyes del movimiento planetario obtenidas por Johannes Kepler, el astrónomo alemán del siglo XVII y al igual que la misión, muestran que el período orbital depende del tamaño de la órbita.)

Batalha, co-investigador de Kepler, dice que su equipo puede aprender mucho de COROT. Apenas un año en su misión, Kepler ha descubierto cinco exoplanetas confirmados. Batalha explica que ha identificado a cientos de otros candidatos que esperan una mayor investigación. "Como científico de Kepler, es como si COROT nos estuviera allanando el camino con respecto a la detección de tránsitos desde el espacio", dice Batalha. "Así que siempre estoy realmente muy interesado en ver cómo está tratando el gran volumen de datos y cómo realizan seguimiento de los candidatos y realizan las confirmaciones".

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Secretos de los anillos de Saturno 1. El color de los anillos

Los anillos de Saturno son los adornos más delicados y complejos de todos los planetas de son los planetas más intrincados decoraciones en nuestro sistema solar, pero también están adornados de piedras preciosas cósmicas de un desconocido material de color rojo y existen complejas fuerzas dinámicas que les dan forma.

La sonda Cassini ha estado estudiando el gigante gaseoso Saturno desde su llegada al gigante gaseoso en junio de 2004. Durante ese tiempo, la Cassini no sólo ha estudiado los asomborosos anillos de Saturno, sino también su ambiente, las lunas y el escudo magnético que lo rodean.

Los descubrimientos que Cassini ha realizado en sus seis años de inspección de cerca de Saturno, así como de los muchos misterios del planeta, se detallan por los científicos de la misión en dos artículos que serán publicados el 19 de marzo en la revista Science.

Anillos rojos de Saturno

Visto desde la Tierra, los anillos de Saturno anillos parecen disco plano. estable y virgen alrededor del planeta, pero las observaciones de la Cassini mostraron que esto no sucede en absoluto.

Imagen en color verdadero de Saturno y sus anillos principales, mostrando el interior o el anillo C y la central o anillo B (arriba), también se muestra la sombra de los anillos están situados cerca del ecuador del planeta. La imagen fue tomada al acercarse el equinoccio de Saturno. Crédito: NASA / JPL / CICLOPS

Con Cassini de los anillos "evolucionaron desde una forma de cartón recortado... a una estructura real en tres dimensiones", explicó Jeff Cuzzi, Cassini científico interdisciplinar para el polvo y los anillos de Cassini con base en el Centro de Investigación Ames de NASA. Esta estructura era "es también es muy fluida, muy variable, y cambia a medida que la observamos", agregó Cuzzi.

Uno de los aspectos de los anillos sobre el que Cassini ha arrojado luz es su color y composición. Los científicos han sabido por mucho tiempo que alrededor del 90% del material en los anillos era hielo de agua, pero hasta Cassini, "lo que realmente no se apreciaban eran sus marcados colores", añadió Cuzzi.

El hielo de agua es, por supuesto, es de color blanco, pero los anillos de Saturno cuando son observados por Cassini son de color rojo, el color está provocado por algún contaminante desconocido. Los científicos habían pensado originalmente que el color rojo podría proceder de algún objeto helado del sistema solar exterior que podría haberse dirigido hacia Saturno y posteriormente hubiera sido destrozado por efecto de las mareas gravitatorias del planeta gigante. Sin embargo, las huellas del color rojo no se ajustan a esa fuente potencial, señaló Cuzzi.

La huella del material rojo es similar a las rastros rojizos de las lunas de Saturno, pero todavía más rojas", explicó Cuzzi. Las explicaciones expuestas por los científicos para esto incluyen la presencia de óxido o de pequeñas moléculas orgánicas mezcladas con el hielo de agua.

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Akatsuki partirá el 18 de mayo para explorar Venus

Funcionarios de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) anunciaron recientemente que han entrado en la fase final de los preparativos para el lanzamiento de la nueva sonda espacial Akatsuki. La nave espacial Akatsuki volará muy pronto a nuestro vecino planeta Venus, donde llevará a cabo una misión científica. Esta es la primera misión de Japón a Venus. Tanto Estados Unidos como Rusia ya han enviado sondas a Venus en varias ocasiones, y ha sido explorada y analizado ampliamente, pero ahora JAXA quiere también participar en esta investigación. El objetivo principal de la misión es determinar exactamente por qué Venus, que tiene muchas cosas en común con la Tierra, es tan inhóspito para la vida.

Durante más de diez años, este planeta ha caído en el olvido científico, en el sentido de que las nuevas misiones de investigación habían quedado suspendidas. Pero JAXA está a punto de romper el ciclo el próximo 18 de mayo con el lanzamiento de su nave espacial Venus Climate Orbiter (Akatsuki), que ahora viaja hacia el Centro Espacial de Tanegashima para su lanzamiento. Según científicos de la misión de Akatsuki, uno de los objetivos primordiales de la nueva misión es determinar con precisión el motor que impulsa a la tórrida atmósfera de este planeta para girar alrededor de Venus, a velocidades de hasta 60 veces superiores a la rotación del planeta.

No hay muchos expertos en el espacio que puedan responder a la pregunta de por qué la exploración de Venus resultó suspendida. Las evidencias recogidas en su misión por la nave espacial Venus Express, construida y operada por la Agencia Espacial Europea (ESA), sugieren que el planeta pudo haber estado una vez cubierto por océanos. También parece que su densidad es muy similar a la Tierra, y también los núcleos de los dos planetas son muy similares en su composición. Teniendo en cuenta estos datos, ¿por qué nuestro vecino cambió hasta llegar a ser tan inhóspito para la vida? Descubrir qué cambios llevaron a Venus a esta transformación es uno de los objetivos principales de la nave espacial Venus Climate Orbiter.

En la imagen la sonda Akatsuki. Actualmente Venus está siendo explorado actualmente por el orbitador europeo Venus Express, al llegar el orbitador Akatsuki al planeta dentro de unos meses habrá dos orbitadores explorando el planeta

Venus se sabe que gira a una velocidad de aproximadamente 6,5 km/h. Los expertos han determinado también que la atmósfera del planeta se mueve alrededor del planeta a unos 400 km/h. Además, este cuerpo está envuelto por nubes de ácido sulfúrico y sufre temperaturas de unos 460 grados Celsius. Esto sucede en gran parte causado por los efectos del calentamiento global, debido a que su atmósfera tiene un 95% de dióxido de carbono. El campo magnético alrededor de Venus es demasiado débil para proteger a cualquier forma de vida contra las fuertes embestidas del viento solar.

Akatsuki medirá las características de las diferentes capas de la atmósfera en el infrarrojo, ultravioleta, infrarrojo y en frecuencias de radio. "De forma más sencilla, podemos considerar a Akatsuki como un satélite meteorológico de Venus, incluso si podría ser un poco más", explica Håkan Svedhem, científico del proyecto para la sonda Venus Express, que con base en el Centro de Investigación y Tecnología Espacial Europea en Noordwijk, Países Bajos.

La órbita de Akatsuki la hará especial, explica Svedhem. Venus Express a diferencia de la sonda japonesa tiene una órbita polar, Akatsuki en cambio, describirá una órbita elíptica alrededor del ecuador del planeta. Esto permitirá que el satélite pueda seguir la misma región de la atmósfera en super-rotación hasta 20 horas. "Mediante el seguimiento de las características de las nubes en diferentes longitudes de onda es posible construir una base de datos muy buena para conocer el comportamiento de los modelos climáticos y la super-rotación, a distintas profundidades, durante este tiempo", explica Svedhem.

Con una cámara dedicada a esta finalidad, Akatsuki también podría convertirse en la primera nave espacial que fotografíe los rayos en Venus. Hasta ahora, los rayos sólo han podido evidenciarse por las medidas del magnetómetro de Venus Express.

Las estructuras anulares llamadas "pancakes" en Venus son de origen volcánico. Imagen de la sonda norteamericana Magellan

La superficie del planeta, está llena de cicatrices de estructuras volcánicas, ambas misiones están buscando evidencias de actividad volcánica actual. La cámara de campo ancho de Akatsuki podrá estudiar franjas mucho más amplias de la superficie cada vez que la sonda Venus Express. Cualquier signo de actividad volcánica podría ser comprobado después por la Venus Express, que tiene poderosos espectrómetros capaces de analizar la composición química de una determinada región.

JAXA espera que la misión también innove en el aspecto técnico. La vela Ikaros, de 14 metros cuadrados de poliamida se desplegará al comienzo de la misión Akatsuki. Un giro inicial hará que se extienda la vela, y luego seguirá girando, ya que será impulsada por el bombardeo constante de los fotones solares. La masa de los fotones que golpeen la vela en todo momento será de tan sólo 0,1 gramos. Si todo va bien, JAXA espera usar un sistema híbrido compuesto por una vela similar de 50 a 100 metros de ancho y un motor de propulsión iónico alimentado por células solares para navegar a Júpiter a finales de este decenio.

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